Brexit : alors que la moitié de ses ventes sont anéanties, une entreprise de soie rejoint l’exode vers l’Europe | Entreprises

Mike Bennett dirige une petite entreprise appelée Bennett Silks à Stockport, dans le Grand Manchester, qui appartient à sa famille depuis que son arrière-grand-père l’a créée en 1904.

L’entreprise emploie 15 personnes et réalise, en temps normal, un chiffre d’affaires annuel d’environ 2,5 millions de livres sterling. Elle opère dans ce que Bennett décrit comme “un marché de niche au sommet de la mode”. La soie est produite dans une région de Chine qui possède précisément le climat adéquat pour que le mûrier puisse prospérer. Les vers à soie se nourrissent des feuilles de mûrier.

L’entreprise importe la soie, puis la vend à un large éventail d’industries, des fabricants de robes de mariée aux cinéastes, aux théâtres, aux boutiques haut de gamme, aux entreprises qui fabriquent des vêtements pour les jockeys qui les portent lors des réunions de courses, et aux personnes qui veulent des vêtements spéciaux pour les fêtes.

Covid-19 a été un désastre pour les ventes, mais ensuite est venu Brexit. “Après avoir passé les 25 dernières années à développer une opération de vente réussie dans toute l’UE, qui représentait jusqu’à récemment environ 50 % de nos ventes, nous sommes maintenant confrontés à la perspective de voir nos activités européennes anéanties en raison des complications de l’accord avec Brexit”, déclare M. Bennett.

“Nos clients sur le continent nous ont fait savoir qu’ils n’accepteraient pas les frais et droits de douane supplémentaires, et qu’ils se tourneraient simplement vers nos concurrents qui restent dans l’UE. Qui peut les blâmer ? Je ferais la même chose”.

Comme beaucoup d’autres petites entreprises britanniques – les chambres de commerce britanniques ont déclaré la semaine dernière que la moitié des petites entreprises qui exportent vers l’UE depuis le Royaume-Uni étaient aux prises avec les règles, les réglementations et les coûts de Brexit -, M. Bennett affirme qu’il n’a pas d’autre choix que de transférer une partie de son entreprise de Stockport vers la France, afin qu’elle revienne au sein du marché unique de l’UE.

“Notre seule chance de retenir les entreprises de l’UE est de créer un centre de distribution en France”, a-t-il déclaré. Malheureusement, cela aura pour effet d’éloigner les emplois et l’activité économique du nord-ouest de l’Angleterre.

Heureusement, en 2016, Bennett a pris une participation majoritaire dans une usine de tissage française située entre Lyon et Roanne, et qui dispose encore d’espace libre. Pour l’aider à couvrir ses frais, Bennett offrira l’utilisation commune de l’installation à d’autres entreprises britanniques ayant des problèmes similaires.

“Il doit y avoir des milliers d’entreprises dans la même situation. Si elles réduisent toutes leurs effectifs d’un tiers, les conséquences sur l’économie britannique seront énormes”, dit-il.

Les autorités néerlandaises et autrichiennes attirent déjà des centaines d’entreprises britanniques sur leur territoire et dans leur juridiction fiscale, alors que les exportateurs britanniques sont en difficulté. Et maintenant, il en va de même pour les Français.

Artus Galiay, le représentant au Royaume-Uni de la région des Hauts-de-France qui s’étend de la périphérie de Paris à Calais et Dunkerque, déclare que le conseil régional de cette région n’essaie pas d’agir comme un parasite sur l’économie britannique post-Brexit – mais de l’aider.

Il est cependant désireux de vendre ce que la région offre et se délecte des allusions historiques. Les Hauts-de-France offrent des sites industriels et logistiques, ce qu’il appelle “un marché immobilier commercial dynamique avec des coûts compétitifs”, ainsi que des avocats et des comptables. Il veut aussi avoir une chance de rembourser les générosités passées.

“Nous sommes ici pour renforcer des relations vieilles de plusieurs siècles”, déclare M. Galiay. “Les amateurs d’histoire se souviendront qu’il y a environ 500 ans, en 1520, c’est Henri VIII qui a accueilli son rival français François Ier au Champ du Drap d’Or près de Calais, à l’époque où la ville était anglaise. Cinq cents ans plus tard, nous sommes ici pour lui rendre cette faveur”.

Bennett, quant à lui, est heureux qu’après une période sombre, son investissement français aidera Bennett Silks d’une manière qu’il n’attendait pas. Mais il n’arrive toujours pas à croire les problèmes inutiles qui ont été mis sur le chemin des exportateurs. Il se moque de l’idée que d’autres accords commerciaux avec des pays lointains remplaceront l’adhésion au marché unique de l’UE.

“Tourner le dos au plus grand bloc commercial du monde, qui se trouve à notre porte, pour essayer de créer des accords commerciaux avec des pays qui ne pourraient pas être plus éloignés, et qui ont des économies beaucoup plus petites, est une stupidité totale et dépasse l’entendement”, dit-il.

“Covid a évité que les questions relatives à Brexit ne fassent la une des journaux, mais pour essayer de faire passer un message à notre gouvernement borné et myope, il faut qu’il fasse la une des journaux. Je ne peux pas penser à un seul avantage positif de Brexit, seulement à des aspects négatifs, et tous mes clients et contacts sont du même avis.

“La Grande-Bretagne était grande, mais plus maintenant”, dit-il, accusant les politiciens conservateurs au sommet du gouvernement. Pour adapter une phrase de notre plus célèbre dirigeant, “Jamais dans le domaine des affaires britanniques, autant de choses n’ont été détruites pour autant de personnes, par si peu de personnes”.

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