Ce que c’est que d’avoir une station de ski pour soi

(CNN) – Les skieurs rêvent de pistes vides et de poudreuse immaculée à piller à loisir, mais quel prix mettriez-vous sur cette notion de nirvana ?

L’idée d’avoir sa propre station de ski a été proche de la réalité pour quelques chanceux dans certaines régions montagneuses d’Europe cet hiver grâce à Covid-19.

Mais comme peu de touristes peuvent voyager, les habitants locaux et ceux qui vivent à proximité ont eu la mainmise sur les montagnes, même si cela a coûté cher en termes de moyens de subsistance et d’autres aspects négatifs d’une pandémie.

En Autriche, où des villes de ski comme Ischgl ont été identifiées comme des points chauds de propagation du Covid l’hiver dernier, les stations ont été autorisées à décider de leur ouverture, bien que le pays soit en état de fermeture.

Anton, qui fait partie de la vaste région de l’Arlberg qui comprend le Lech et le Zurs, a choisi d’exploiter une poignée de remontées mécaniques, en vendant des abonnements de saison et des tickets journaliers aux skieurs locaux. Les hôtels, les pensions et les chalets doivent rester fermés, de sorte que le nombre de visiteurs est faible.

Une époque très bizarre

De nombreuses remontées mécaniques étant fermées, les habitants profitent de pistes intactes.

Richard Roberts Photographie

“Vivre ces moments très bizarres dans un endroit aussi beau, et pouvoir skier tous les jours sans personne autour, faire skier mes enfants de cinq et trois ans, c’est phénoménal”, a déclaré Andy Butterworth, directeur et co-fondateur de l’opérateur de chalets de ski de luxe Kaluma Skiqui vit à St. Anton.

“Combiné à la tempête parfaite et aux conditions de neige incroyables, c’est un peu comme un nirvana.”

L’atmosphère en ville est “super détendue” et les habitants sont “reconnaissants” de pouvoir encore skier pendant que le monde tourne, selon Butterworth.

Des réglementations strictes sont en place, avec des files d’attente balisées et socialement distantes, des capacités réduites sur les ascenseurs et le port de Masques FFP2 obligatoire. Les liaisons avec le Lech et le Zurs sont fermées et aucune des remontées mécaniques les plus élevées de la montagne n’est ouverte.

“Tout le monde respecte les règles parce qu’ils se rendent compte de la chance que nous avons”, dit M. Butterworth, avant d’ajouter que les récents incidents avec certains visiteurs se rassemblant illégalement ont mis les gens à cran.

Près de 100 ressortissants étrangers, dont des Britanniques, des Danois, des Suédois, des Roumains, des Allemands, des Australiens, des Irlandais et des Polonais, ont été mis en quarantaine et pourraient se voir infliger des amendes allant jusqu’à 2 180 euros (2 605 dollars) pour avoir enfreint les règles de voyage et de verrouillage à St.

“Les habitants sont également nerveux à l’idée de fermer à nouveau les ascenseurs, probablement parce que cela n’a pas de sens sur le plan financier – j’ai lu dans le journal que la compagnie de remontées mécaniques de St. Anton perd 60 000 euros par jour rien qu’en faisant ouvrir les ascenseurs – ou parce que quelque chose pourrait arriver avec la couronne”, a-t-il ajouté.

Ce matin-là, Butterworth avait fait des tours de ski depuis la télécabine de Galzig, puis depuis le télésiège de Gampen, qui partent tous deux de la ville.

La neige la plus profonde que j’ai jamais skiée

“Je suis juste allé chercher un caniche pour sortir de la maison, mais il avait neigé beaucoup plus que ce que nous pensions”, a-t-il dit. “Il n’y avait personne autour, la visibilité était bonne et la neige sur la piste était très épaisse.

“Sur les côtés, vous étiez dans de la poudreuse intacte jusqu’aux genoux, sur de belles pistes douces et superbes, où vous n’aviez pas à penser à votre ski, il s’occupait de lui-même. Ce n’était pas trop raide, juste des pentes parfaites. Puis vous remontez pour skier la piste un mètre plus loin sur votre gauche et elle sera tout aussi fraîche”.

Anton, dans la pittoresque rue principale Dorfstrasse, Butterworth se souvient également d’un jour de début janvier où il a connu “la neige la plus profonde que j’ai jamais skiée”.

“Anton a reçu plus de neige en 72 heures que tout le monde ne peut s’en souvenir”, a-t-il déclaré. “C’était de la poudreuse jusqu’à la poitrine, avec cette sensation que chaque virage était le moment parfait où la neige volait au-dessus de votre tête. Tout le monde était absolument bourdonnant”.

Mais ce scénario onirique n’est qu’une partie de l’histoire qui se déroule dans les Alpes pendant la pandémie.

“Il y a le côté triste”, a déclaré M. Butterworth, qui a dû superviser une évacuation d’urgence des clients de la station lorsque le virus a frappé pour la première fois en mars dernier. “Il n’y a pas de restaurants de montagne ouverts, il n’y a pas de bars ouverts, vous ne pouvez rien faire à la montagne à part le ski, vous ne pouvez pas passer pour un chocolat chaud ou un déjeuner.

“Je marche dans la rue principale et j’ai vu trois personnes, ce qui, pour un jour comme aujourd’hui, fin janvier, est si anormal, si abstrait, si étrange.

Ville fantôme

Skier dans la poudreuse intacte jusqu’aux genoux est l’un des avantages de vivre dans une station de ski déserte.

Chris Brown @MrGhyll

“Normalement, les rues sont très fréquentées, les magasins sont éclairés, le service de déjeuner commence dans les restaurants et les bars. Mais c’est une ville fantôme. C’est une belle ville fantôme, il neige et c’est joli, mais c’est vide. Il n’y a personne dans les environs. Il n’y a que la banque, la pharmacie et le supermarché ouverts. Il manque ce buzz, ce qui est dommage.

“C’est triste de voir des entreprises fermer et probablement ne pas ouvrir à nouveau avant l’hiver prochain. L’effet sur la plupart des habitants de la ville est probablement plus négatif que positif”.

Pour M. Butterworth, l’incertitude de la crise a été la plus difficile à gérer alors qu’il essayait de prendre des décisions stratégiques sur l’avenir de son entreprise dans un paysage Covid en constante évolution.

“Noël et le Nouvel An étaient horribles, les plans changeaient tout le temps, mais maintenant la saison est aussi bonne qu’une radiation, c’est un peu plus facile mentalement”, dit-il. “Nous nous concentrons sur l’été et l’hiver prochain”.

En France, les stations de ski sont ouvertes, mais les remontées mécaniques sont fermées.

JEFF PACHOUD/AFP via Getty Images

En France, les stations de ski sont ouvertes aux visiteurs pour qu’ils puissent profiter de la montagne, mais les remontées mécaniques restent fermées.

Pour combler le fossé potentiel dans les économies des stations, les équipes marketing se sont occupées des médias sociaux en essayant d’attirer les touristes avec les attraits de l’air frais, des paysages époustouflants, des promenades en montagne et de l’ambiance alpine.

Pour remplacer le ski, ils évoquent les autres activités proposées, de la luge, de la marche, de la raquette, du ski de fond et des cours de pente pour les enfants, aux vélos électriques à grosses roues, aux motoneiges et aux vols panoramiques en hélicoptère et en montgolfière, bien que les installations intérieures telles que les piscines et les pistes de bowling soient fermées.

De nombreuses stations autorisent également le ski de randonnée pour ceux qui sont prêts à faire un peu d’effort en montée et à gagner leurs tours. Le ski de randonnée – ou “skinning” – consiste à monter à ski avec des peaux synthétiques attachées aux semelles qui permettent de glisser vers le haut mais pas vers le bas. Les talons des fixations se relâchent pour permettre un plus grand mouvement.

En haut de la piste, les peaux sont rangées, les fixations sont serrées en mode ski et le plaisir de la descente peut commencer.

Si calme

Les stations se concentrent sur d’autres activités comme le ski de randonnée.

Avec l’aimable autorisation de Sian Maher

En raison de la sécurité limitée des pistes et des installations médicales, la plupart des stations limitent les itinéraires de ski de randonnée à des pistes de montée spécifiques avec des descentes à partir du sommet, sauf si vous êtes accompagné d’un guide de montagne ou d’un moniteur de ski.

“Il a commencé à neiger en décembre et quand nous sommes sortis de l’isolement et que nous avons été autorisés à aller sur la montagne, nous avons commencé à nous écorcher et c’était très beau”, a déclaré la physiothérapeute Sian Maher, qui habite Courchevel depuis longtemps et qui court Ski Physio avec son mari Chris.

“Tous ceux que je connais sont maintenant en train de monter et de descendre à ski, c’est donc assez excitant d’être sur la montagne quand c’est si calme. C’est assez excitant d’être sur la montagne quand c’est si calme. Nous avons eu tellement de neige. Vous pouvez avoir des traces fraîches à 16h30 dans des endroits qui ne sont pas sur la piste normale et qui seraient normalement tracés à 9h30”.

Trois pistes de ski de randonnée sont ouvertes trois jours par semaine, dont une quatrième, du Praz à 1 300 mètres d’altitude à Courchevel 1850Le centre est ouvert tous les jours.

Une remontée mécanique est en service, mais elle est réservée aux coureurs de ski locaux autorisés à accéder à la piste de course pour s’entraîner, ce qui a donné un coup de pouce bienvenu aux deux adolescents de Maher dans la morosité de Covid.

C’est également là que la star américaine du ski Mikaela Shiffrin a remporté en décembre une 67e course de la Coupe du monde, la première depuis la mort de son père l’année dernière.

À Courchevel, Maher affirme qu’environ 80 % des magasins sont ouverts et que, bien que les bars et les restaurants soient fermés, certains proposent des plats à emporter. La police a été assez stricte pour empêcher les rassemblements impromptus après le ski, dit-elle, mais il y a en tout cas un couvre-feu de 18 heures à respecter, à moins que vous n’entrepreniez des activités essentielles.

“L’autre jour, je suis rentrée chez moi après un rendez-vous à 18h30 et c’était vraiment triste à voir”, dit-elle. “Il n’y avait rien, personne dehors. C’est fou. Ce n’est pas comme l’intersaison, c’est un peu plus chargé que ça, il y a une certaine activité de jour, mais ensuite c’est fait.

“Noël et le Nouvel An ont été très calmes avec quelques Français et quelques propriétaires de chalet. Mais en fait, je pense que pour une famille avec de jeunes enfants, vous pourriez passer de belles semaines de vacances. De toute façon, les petits enfants sont très excités par la neige et il y a beaucoup de luge et de gens qui montent sur la piste de la crèche pour apprendre le ski et le snowboard”.

Le facteur “Wow

“Certaines personnes adorent ça, mais cela dépend de l’endroit où l’on se situe dans le spectre de l’inactivité”, explique la physiothérapeute Sian Maher.

Chris Brown @MrGhyll

Cependant, des habitants comme Maher éprouvent des émotions contradictoires similaires alors qu’ils tentent de trouver un équilibre entre le temps “spécial” passé à la montagne et la réalité de l’absence de revenus.

“C’est déroutant, le vrai positif est que les montagnes sont toujours là et qu’elles sont toujours aussi belles”, dit-elle.

Quand vous avez un ciel bleu et de la neige fraîche, même si vous conduisez pour faire quelques tâches, partout où vous tournez est juste, “wow”, étonnamment beau et étonnant. On se rend compte qu’on a beaucoup de chance, et tout le monde essaie de se rappeler d’embrasser le positif.

“Certaines personnes adorent ça, mais cela dépend de votre position dans le spectre de l’inactivité. Pour nous, le travail est un désastre absolu”.

Maher, dont l’entreprise a été fortement touchée par la fin précoce de la saison dernière, emploie normalement environ 14 personnes, mais cette année, il ne lui reste plus que quelques free-lances disponibles, si la demande augmente.

Elle a dû fermer une clinique à Courchevel 1550 et deux stations thermales à Val d’Isère pour réduire les coûts. Elle est toujours en activité, mais les téléphones ne sonnent pas. Pour combler le vide, Maher a donc accepté un deuxième emploi chez un agent immobilier.

“Nous dépendons de la saison de ski, donc nous sommes en baisse d’environ 99%, et les physiothérapeutes, médecins, infirmières, pharmaciens ne sont pas sur la liste du gouvernement pour obtenir une aide financière”, ajoute-t-elle.

“Les fabricants de foie gras le sont, les pêcheurs en haute mer et les artistes de cirque le sont, presque tout le monde l’est, mais pas les physios. Avec Brexit aussi, nous avons littéralement parcouru l’alphabet en termes de plans. C’est assez fatigant mentalement”.

L’année “Bonkers

Alors que les quatre plus grandes destinations de ski de l’Union européenne – l’Allemagne, la France, l’Italie et l’Autriche – ont décidé de maintenir leurs remontées mécaniques fermées pendant la période de Noël, la Suisse a décidé de garder ses stations ouvertes. Melissa Bell, de CNN, se rend à Verbier, en Suisse, pour voir comment la station de ski prend des mesures pour éloigner le virus dans un contexte de recrudescence des infections à Covid-19.

Un autre habitant de Courchevel, Simon Hooper, propriétaire de La tempête blanche entreprise de location de ski, a bénéficié d’une petite aide financière du gouvernement et tente de rester philosophe malgré les trous béants dans son bilan.

“J’ai vraiment apprécié parce qu’il n’y a rien d’autre à faire”, a déclaré Hooper, un skipper de yacht qualifié qui se concentre sur une nouvelle start-up estivale qui loue des VTT électriques dans le sud de l’Angleterre.

“L’année allait être folle car j’avais ouvert une nouvelle entreprise à Val d’Isère, mais j’ai dû la rayer.

“Je me suis habitué à ce que le magasin ne soit pas ouvert et ne travaille pas le samedi et le dimanche pour la première fois depuis 25 ans, même si c’est un peu bizarre. Ce n’est la faute de personne. Il faut juste faire avec et espérer que l’année prochaine arrive.

“J’ai couru tous les jours et fait du ski de randonnée quatre fois par semaine, et j’ai invité quelques amis pour un rôti le dimanche. Cela m’aide à rester positif. En général, la neige est incroyable. Je n’ai jamais vu autant de neige chez moi.

“Je suis sorti à 13 heures par une journée parfaite et ensoleillée et j’ai skié pendant une heure jusqu’au sommet du télésiège du Signal à Courchevel 1650 et je suis descendu dans une neige incroyable. J’aurais pu le skier encore 100 fois et j’y ai encore des files d’attente. Il n’y a personne. C’est fou”.

Mais M. Hooper prévient que les implications financières sont inquiétantes : “Les stations peuvent faire une saison comme celle-ci, mais elles ne peuvent pas en faire une autre. Je ne sais pas ce qui se passerait alors”.

Côté sinistre

Pour tous les plaisirs des pistes vides, les habitants disent qu’ils préféreraient un retour à la normale.

Chris Brown @MrGhyll

Mais si l’année de neige abondante et le manque de foule ont été un net avantage pour certains, elle a eu un côté plus sinistre.

De multiples grosses avalanches, dont certaines mortelles, se sont produites dans le nord des Alpes françaises et en Suisse, où les remontées mécaniques sont ouvertes. Plusieurs personnes sont mortes dans des avalanches dans la station suisse de Verbier, tandis qu’à Courchevel, un moniteur de ski italien est mort après avoir été enterré alors qu’il faisait du ski de randonnée seul.
La situation a été provoquée par ce que l’expert en avalanche de Val d’Isère Henry Schniewind appelle “psycho” une faible couche de cristaux de neige non consolidée en profondeur dans la couche de neige en raison des conditions qui règnent plus tôt dans la saison. Cette instabilité a été exacerbée par l’absence de la circulation habituelle des skieurs qui comprime les couches, par la réduction de l’activité de contrôle des avalanches et par une foule d’autres facteurs, notamment les caractéristiques des pentes, le temps et le climat, et l’élément humain.

“Nous allons dans des endroits qui nous sont familiers mais le danger a changé à cause de cette couche faible intense”, a déclaré l’Américain Schniewind lors d’un webinaire cette semaine. “C’est très instable, très imprévisible. Le fait que ce soit dangereux ou non dépend des décisions que nous prenons”.

Mais si le fait d’avoir une station de ski virtuellement pour soi peut ressembler au nirvana, il semble que le partage du trésor soit meilleur pour l’âme et, en fin de compte, pour le solde bancaire.

“Autant les touristes manquent de venir skier et manquent leur dose de neige et de vie en montagne, autant les stations manquent de loin plus de gens”, a déclaré M. Butterworth.

“Nous avons tous passé un beau mois à skier sur des pistes vides et dans une poudreuse incroyable, mais nous préférerions tous que tout redevienne normal.”



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