Couche-Tard ne regrette guère le “bon” accord de Carrefour qui a échoué

Les dirigeants de Couche-Tard se plaignent du timing des événements, mais pas de la démarche

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Après une semaine tumultueuse au cours de laquelle le gouvernement français a mis fin à une tentative de rachat de Carrefour SA, les dirigeants d’Alimentation Couche-Tard Inc. ont déploré le moment choisi pour les événements, mais pas la décision.

“Nous regrettons la surprise. Nous ne regrettons pas le projet”, a déclaré le directeur général Brian Hannasch dans une interview lundi. “C’était une bonne affaire pour les actionnaires de Couche-Tard. C’était une bonne affaire pour la France”.

Le projet d’acquisition de 20 milliards de dollars était encore en cours de négociation lorsqu’il a été annoncé par Bloomberg mardi. Trois jours plus tard, Hannasch et son président exécutif Alain Bouchard ont reçu un net rejet de la part du ministre français des finances Bruno Le Maire.

Entre-temps, les analystes et les investisseurs ont débattu de la stratégie de l’entreprise pour entrer dans le secteur des supermarchés. Les actions Couche-Tard ont chuté d’environ 13 % entre le rapport initial et la clôture de jeudi, avant de rebondir vendredi lorsqu’il est devenu évident que l’opération allait s’enliser dans un bourbier politique français.

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C’était une bonne affaire pour les actionnaires de Couche-Tard. C’était une bonne affaire pour la France

Brian Hannasch, directeur général, Alimentation Couche-Tard Inc.

Les dirigeants de Couche-Tard ont exposé leur approche lors d’un appel aux analystes lundi, disant qu’ils avaient fait des recherches approfondies sur la cible, visitant quelque 500 magasins dans les semaines précédant Noël.

Cette combinaison aurait propulsé l’entreprise de Laval, au Québec, dans le peloton de tête des détaillants mondiaux, lui donnant l’envergure nécessaire pour naviguer dans un paysage en rapide évolution où les consommateurs veulent différents formats de magasins et différentes options d’achat, ont déclaré les dirigeants.

Jusqu’à présent, Couche-Tard s’est concentré sur les dépanneurs et les stations-service avec plus de 14 000 emplacements en Amérique du Nord, en Europe, en Asie et en Amérique latine. Cela pourrait changer même sans Carrefour dans son panier d’achat.

“Nous sommes plus qu’un simple détaillant de petites boîtes”, a déclaré M. Hannasch. “Le monde change et il faudra des concurrents ayant la bonne échelle, la bonne culture et le bon objectif pour gagner”.

Nous sommes plus qu’un simple détaillant de petites boîtes

Brian Hannasch

Carrefour, surtout connu pour ses immenses magasins de périphérie qui vendent de tout, des baguettes aux t-shirts en passant par les graines de gazon, a réduit ses hypermarchés tout en investissant dans les magasins de proximité, le commerce électronique et l’alimentation biologique sous la direction d’Alexandre Bompard, son directeur général.

M. Hannasch a déclaré que M. Couche-Tard soutenait la stratégie de Carrefour, qui vise également à mieux comprendre le client et à obtenir un prix correct. “Ce que nous pensions pouvoir apporter, c’était juste une accélération de la concentration opérationnelle sur la bonne gestion de l’entreprise”, a-t-il déclaré lors de l’entretien.

A court terme, Couche-Tard était également bien placé pour aider Carrefour à accélérer ses projets d’ajouter 3 000 magasins de proximité à un réseau actuel de plus de 7 000, a déclaré M. Hannasch.

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Adaptation géographique

S’adressant aux analystes, M. Hannasch a fait état de la complémentarité géographique des deux sociétés. Couche-Tard a des magasins en Norvège, en Pologne et dans d’autres pays européens, mais est absent des principaux marchés d’Europe occidentale et d’Amérique du Sud où Carrefour est présent, notamment en France, en Espagne et au Brésil.

Comme ils envisagent maintenant une alliance plus lâche, Couche-Tard peut apprendre de l’expertise de Carrefour en matière de boulangerie et de plats cuisinés, a déclaré M. Hannasch.

L’accord contrarié a donné aux investisseurs un aperçu de l’endroit où Bouchard, l’un des hommes les plus riches du Canada, envisage de prendre Couche-Tard. Outre les épiceries, l’entreprise s’est intéressée aux magasins à un dollar, aux restaurants à service rapide et aux magasins des gares ou des aéroports, a déclaré M. Hannasch.

Mais la nourriture et le carburant restent les produits sur lesquels la société se concentre – et les acquisitions sont dans son ADN, a-t-il dit.

Les actions Couche-Tard ont augmenté de 1,6 % lundi à 15h16 à Toronto, ce qui n’est pas suffisant pour récupérer toutes les pertes de la semaine dernière. La chute des actions a contrarié M. Bouchard, qui a rappelé aux analystes les opérations passées qui avaient également surpris les investisseurs, pour finalement s’avérer fructueuses. Carrefour a chuté de 6,9 pour cent lundi, le plus haut niveau depuis mars, prolongeant sa baisse pour une troisième session.

Depuis 2011, les bénéfices avant intérêts, impôts et amortissements ont augmenté en moyenne de 22 % par an, a ajouté M. Hannasch.

“Les actionnaires à long terme sont restés avec nous”, a déclaré M. Bouchard dans une interview. “Il y a peut-être eu une réaction émotionnelle de la part de certains gestionnaires de portefeuille là-bas – et nous ne méritions pas cela.”

Bloomberg.com

Un reportage approfondi sur l’économie de l’innovation, tiré de The Logic, qui vous est présenté en partenariat avec le Financial Post.

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