La belle mais méconnue région de France qui a vacciné le monde

SIl est rare qu’une phrase soit prononcée en ce moment sans le mot “vaccin”. C’est l’obsession de nos jours, l’espoir auquel nous nous accrochons comme autrefois nous nous accrochions à la foi. Il est donc temps de rendre hommage à Louis Pasteur, qui a fait plus que quiconque pour établir la vaccination dans la médecine moderne. Le plus grand scientifique du XIXe siècle – “jamais”, si l’on en croit les Français – a fait bien plus que cela : pionnier de la microbiologie, du lavage des mains par le personnel chirurgical et, bien sûr, de la pasteurisation.

Mais la vaccination pionnière – dans son cas, contre la rage – a peut-être été sa réalisation la plus importante. Son histoire nous emmène en Franche-Comté, où la France fait irruption en Suisse. En plus de la microbiologie, plus que d’habitude en vacances, la poursuite de Pasteur fournit une excellente excuse pour s’ébattre dans une région où l’air de la montagne est imprégné de l’impitoyable santé d’une vie généreuse durement gagnée, donnant naissance à des forêts, des lacs et des gorges, de l’absinthe et des souvenirs, aussi, de Gustave Courbet.

Pasteur est né en 1822 (bicentenaire l’année prochaine, donc) dans une famille de tanneurs à Dole. Ils se sont rapidement installés à 30 km de là, à Arbois, au pied du Jura. Les deux maisons familiales, Dole et Arbois, sont aujourd’hui des musées célébrant Pasteur et ses succès. Si vous n’avez le temps que pour une seule, choisissez Arbois. Pasteur l’a gardée comme base tout au long de sa vie. Couverte de lianes, la maison du canal a été entretenue comme s’il venait de sortir pour s’occuper d’un chien enragé. Son matériel de laboratoire est resté, tout comme le billard sur lequel ses amis le laissaient toujours gagner, car il était un perdant pourri.

C’est probablement ici qu’il a compris pour la première fois comment fonctionnait la fermentation – non pas par magie, sortie de nulle part, mais grâce à des micro-organismes vivants, dont certains étaient bons et d’autres gênants. Ces derniers avaient besoin d’être neutralisés pour empêcher, par exemple, le vin de s’emballer – d’où le chauffage du liquide, ou “pasteurisation”. Les ventes de vin, en particulier en Grande-Bretagne, ont chuté en raison d’une qualité peu fiable. Maintenant, elles ont repris. Pasteur était un sauveur.

C’est ainsi qu’est née la théorie des germes de la maladie – l’idée que la maladie était causée par des bactéries vivantes plutôt que d’être générée de toutes pièces. D’où le besoin d’hygiène pour empêcher la propagation des infections. On peut imaginer que Pasteur était sensible à ce sujet, ayant vu trois de ses cinq enfants mourir en bas âge. Avant Pasteur, les chirurgiens pensaient qu’il était plutôt impoli de se laver les mains ou de stériliser le matériel.

Les Français considèrent Louis Pasteur comme le plus grand scientifique de l’histoire

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L’idée s’est également répandue – comme nous l’avons appris à Arbois – que l’inoculation de souches faibles d’un virus pouvait éviter des versions mortelles. Pasteur en fit la démonstration triomphale dans les années 1880 avec la rage. Un grand tableau dans la maison de Pasteur à Arbois montre un jeune garçon se jetant sur un chien enragé pour l’empêcher de mordre ses copains. Le jeune homme, Jean-Baptiste Jupille, a été gravement mordu, vacciné et a survécu. Pasteur, déjà un héros français, a maintenant acquis une renommée internationale. Les fonds générés ont permis la fondation de l’Institut Pasteur (qui, au grand désarroi posthume de Pasteur, a été mis sur la touche dans la course au vaccin Covid en 2021).

En vérité, il semble que Pasteur n’ait pas inventé grand chose d’absolument nouveau. Comme tous les scientifiques, il s’est appuyé sur les épaules de ses précurseurs – notamment celles du médecin anglais du XVIIIe siècle Edward Jenner en matière de vaccination. L’exploit de Pasteur a été d’affiner la recherche, de la faire avancer et de la rendre à la fois irréfutable et universellement applicable.

Et aussi, incidemment, pour nous attirer à Arbois, une petite ville sympathique dont les pierres brillent d’or au coucher du soleil. Bien que la science l’ait mené dans toute la France, Pasteur revenait souvent dans sa ville natale, marchant dans les rues avec des mitaines enfoncées dans les poches, pour éviter de serrer la main à des gens dont l’hygiène était moins rigoureuse que la sienne. Il aurait certainement approuvé les masques faciaux.

Flanquée de vignobles, Arbois est la capitale des vins du Jura. Elle peut aussi vous faire partir à 11 miles au nord des Salines royales d’Arc-et-Senans. Ce lieu extraordinaire, construit en demi-cercle monumental autour d’une végétation abondante, a l’apparence d’un domaine aristocratique, à l’opposé des véritables salines du XVIIIe siècle. L’architecte Claude-Nicolas Ledoux – une utopie dans le moule de Robert Owen – soutenait qu’un environnement noble rendrait également le travail et les ouvriers nobles. Cela n’a pas fonctionné. Les responsables de la production n’ont pas compris l’idée. Ils ont fait mourir leurs employés avant l’âge de 35 ans en moyenne. Mais la dignité de l’intention survit.

Des montagnes aux vignobles, le Jura a tout pour plaire

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Au nord-est se trouve Ornans, où vit Courbet, le plus irritant des réalistes du XIXe siècle : peintre merveilleux, communard malheureux. Le musée installé autour de sa maison au bord du fleuve est une formidable introduction à l’homme qui a secoué le monde avec son Origine du monde très explicite. De vastes travaux d’aménagement des murs comme Un enterrement à Ornans ont également scandalisé les puristes de l’art – même si, étant donné les millions de livres sterling et une salle pouvant accueillir un tableau de 22 pieds de long, je le prendrais.

Nous sommes maintenant au milieu des montagnes, des forêts et des pâturages où vivent les Montbéliards, ces bovins roux et blancs qui donnent le coup d’envoi de la fabrication du fromage de comté, plaçant les habitants parmi les agriculteurs les plus riches de France. Avec ses 2 800 pieds, Pontarlier était la capitale de l’absinthe jusqu’à ce que cette boisson incroyablement forte soit interdite en 1915, de peur que la France ne parte à la guerre entièrement plâtrée. Et elle l’est à nouveau, maintenant que l’absinthe, un peu plus faible, est légale. N’oubliez pas de vous rendre à la Distillerie Guy.

A proximité, le Fort de Joux – perché en hauteur pour éloigner les Suisses – commémore Toussaint Louverture et la lutte contre l’esclavage. Toussaint a été esclave à Saint-Domingue (aujourd’hui Haïti), a été libéré, est devenu le premier général noir de l’armée française, puis gouverneur de Saint-Domingue. À ce titre, il a sérieusement ennuyé Bonaparte. Il a été accusé de trahison. Coincé dans le froid et l’humidité du fort de Joux, Toussaint meurt dans les sept mois qui suivent, en 1803. C’est une bonne visite qui donne à réfléchir.

De là, vous pourrez jodler le long des hauts plateaux du Haut Jura jusqu’aux Rousses, une petite ville de montagne où l’intérieur n’existe que pour vous envoyer à l’extérieur – ski, vélo, randonnée, équitation et tyrolienne. Dans le hameau voisin de La Cure, l’hôtel Arbez est traversé par la frontière franco-suisse. Vous pouvez boire en France et faire pipi en Suisse. Il en résulte une satisfaction fugace que la microbiologie ne permet pas d’obtenir.

Les détails

Le château de Germigney à Port Lesney (chateaudegermigney.com(double £132) a un restaurant (menu £74) et un bistro (£28). La Maison Jeunet d’Arbois est doublement étoilée au Michelin – menu à 138 £ – avec 93 £ en double (maison-jeunet.com). Le Manoir des Montagnes des Rousses a 83£ doubles (manoirdesmontagnes.com).



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