La propriété : une bénédiction et un fardeau pour le Vatican

Cité du Vatican (AFP)

Des adresses prestigieuses à Paris, Londres et Genève et 3 000 propriétés à travers Rome : le Vatican a révélé plus de détails sur son empire immobilier, source de revenus — et de scandale.

Nunzio Galantino, qui a été amené il y a deux ans par le pape François pour centraliser les biens du Vatican, dit qu’il en a assez des histoires “sensationnalistes” sur les richesses de la papauté.

“Quand on dit que la plupart des biens immobiliers à Rome appartiennent à l’Eglise catholique et au Vatican, ce n’est tout simplement pas vrai”, a déclaré à l’AFP l’évêque, qui dirige l’Administration du patrimoine du Siège apostolique (APSA).

Pourtant, l’étendue des propriétés détenues par le Vatican est toujours aussi impressionnante, tandis que la gestion d’un lotissement particulier de Londres a déclenché un scandale majeur au cœur de l’Église catholique.

– Un siècle d’investissements –

Les investissements remontent à 1929, lorsque l’État de la Cité du Vatican a été fondé en tant que territoire indépendant dans le cadre d’un accord avec l’Italie qui prévoyait une compensation pour les terres saisies aux anciens États pontificaux.

Parmi les biens de l’église pris, il y avait l’immense palais du Quirinal, qui abritait autrefois 30 papes mais qui est maintenant la résidence du président italien.

Puis le pape Pie XI a décidé d’utiliser l’argent pour investir dans la propriété, y compris à l’étranger, “pour assurer la liberté et l’indépendance de l’Eglise”, a déclaré Galantino.

L’APSA gère depuis des années 737 immeubles au cœur de Paris, autour du boulevard Saint-Michel, de l’Odéon ou des Champs-Élysées, couvrant près de 56 000 mètres carrés et dont la valeur est estimée à 595,5 millions d’euros (722,1 millions de dollars).

À Londres, elle possède 27 propriétés, dont des adresses à St James’s Square, Kensington et New Bond Street, couvrant quelque 4 600 mètres carrés et représentant une valeur d’environ 108,5 millions d’euros (131,4 millions de dollars).

En Suisse, notamment à Genève et à Lausanne, l’Église compte 140 propriétés couvrant 16 000 mètres carrés et représentant une valeur de plus de 91 millions d’euros (110 millions de dollars).

– Les atouts inestimables de l’Italie –

De retour à Rome, le Vatican a construit des bâtiments entiers, notamment sur deux rues principales convergeant vers la place Saint-Pierre, dont la célèbre Via della Conciliazione.

Aujourd’hui, l’APSA gère également directement la location de 2 400 appartements et 600 bureaux et magasins en Italie, ce qui a rapporté 99 millions d’euros (119,9 millions de dollars) en 2019.

Quelque 15 % sont mis sur le marché libre, 30 % à des taux subventionnés, notamment pour le personnel et les retraités, et le reste est occupé par les institutions du Vatican ou prêté gratuitement aux écoles ou aux universités.

L’un des objectifs de Galantino est d’améliorer “la performance” du patrimoine immobilier du Vatican, en constatant que certains appartements sont vides et d’autres délabrés après des années d’utilisation.

Mais il insiste sur le fait que, loin d’être mercantile, le Saint-Siège a récemment alloué une propriété pour le travail caritatif du pape, notant qu’un somptueux bâtiment sur l’une des collines les plus recherchées de Rome est utilisé pour la formation du clergé.

Selon M. Galantino, il est difficile d’évaluer les avoirs italiens du Vatican, notamment parce que des bâtiments comme la basilique Saint-Pierre n’ont pas de prix, mais il est probable qu’ils atteignent plusieurs milliards d’euros rien que pour les propriétés sur le marché de la location.

En outre, il y a des centaines d’appartements gérés par un ministère qui supervise les activités missionnaires de l’Eglise, ce qui rapporte trois à quatre milliards d’euros supplémentaires (3,6-4,8 milliards de dollars), selon le quotidien économique Il Sole 24 Ore.

L’APSA est toujours en train de dresser un inventaire de ses avoirs italiens, que Galantino espère terminer d’ici le printemps.

– Des accords douteux –

Le pape François a également récemment placé sous le contrôle de l’APSA les propriétés londoniennes acquises par la puissante Secrétairerie d’État – l’administration centrale du Vatican – dans le cadre de transactions détournées par des intermédiaires italiens.

Ils comprennent notamment le 60 Sloane Avenue, au cœur du quartier exclusif de Chelsea à Londres, acheté en deux étapes à partir de 2014.

Un financier italien qui a servi d’intermédiaire au Vatican dans cette affaire a été arrêté l’année dernière pour corruption, bien qu’il ait été libéré par la suite.

L’année précédente, la police du Vatican avait lancé un raid extraordinaire sur les bureaux de la Secrétairerie d’État.

Et l’année dernière, un haut fonctionnaire en charge au moment de l’accord, le cardinal Angelo Becciu, a été brusquement licencié.

L’Église a également été embarrassée après que le fonds d’investissement basé à Malte qui gère un autre de ses portefeuilles immobiliers londoniens, comprenant cinq appartements de luxe, a utilisé les recettes pour investir dans un film sur la star de la musique gay Elton John, “Rocketman”.

Le pape a déclaré vouloir se retirer de ces investissements le plus rapidement possible, afin de minimiser tout risque pour la réputation de l’Eglise.

Les scandales immobiliers ne sont pas nouveaux.

Le mois dernier, les tribunaux du Vatican ont condamné un ancien directeur de la Banque du Vatican, l’IOR, à neuf ans de prison pour détournement et blanchiment d’argent liés à des transactions immobilières frauduleuses.

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