Le château de 121 millions de dollars du défunt suscite une bataille judiciaire sur les dettes

Milliardaire Roman Abramovich, la compagnie aérienne russe Aeroflot PJSC et le Trésor britannique font partie des créanciers qui ont intérêt à ce que la confiscation d’un manoir de la Côte d’Azur d’une valeur d’environ 100 millions d’euros (121 millions de dollars), ayant appartenu à l’oligarque Boris Berezovsky, soit levée.

Mercredi, les curateurs ont fait valoir devant la Cour d’appel d’Aix-en-Provence que le château de la Garoupe au Cap d’Antibes devrait être utilisé pour aider à rembourser ce que les créanciers doivent – plutôt que de rester entre les mains de l’État français suite à une décision rendue dans une affaire distincte de blanchiment d’argent.

Berezovsky, qui est mort en 2013 avec un tas de factures impayées, a été l’un des premiers oligarques russes les plus connus avant que sa fortune ne commence à décliner lorsqu’il s’est opposé L’élection de Vladimir Poutine en 2000. Autrefois alliés et amis, Abramovitch et Berezovsky se sont également brouillés à cette époque. Leur différend sur la compagnie pétrolière Sibneft a abouti à l’un des plus grands procès civils jamais intentés au Royaume-Uni, où Berezovsky a demandé sans succès environ 6,8 milliards de dollars de compensation.

Autrefois milliardaire, la richesse de Berezovsky a fondu au fil des ans. Il a laissé des dettes d’environ 296 millions de livres (406 millions de dollars), selon les administrateurs, du cabinet d’expertise comptable Grant Thornton. Alors que l’ancien homme d’affaires a été retrouvé chez lui près de Londres avec une corde autour du cou, un médecin légiste a déclaré qu’il n’y avait pas assez de preuves que Berezovsky s’était suicidé.

Aeroflot, qui détient la plus grande part de sa succession, a fait valoir que Berezovsky a détourné des sommes énormes lorsqu’il dirigeait le transporteur. Pour Abramovich, les enjeux sont beaucoup moins importants cette fois-ci : il a une créance d’une valeur inférieure à un million de dollars. La Baltic International Bank tente de recouvrer une dette de 66 millions de livres. Elena Gorbunova, l’ancienne petite amie de Berezovsky, et le fisc britannique disent qu’on leur doit environ la moitié de cette somme.

Boris Berezovsky en 2012.

Photographe : Simon Dawson/Bloomberg

En 2015, le château de la Garoupe, niché dans la baie des milliardaires, a été confisqué dans le cadre d’une affaire de détournement et de blanchiment d’argent qui avait initialement visé Berezovsky avant sa mort. Les juges français ont découvert que Berezovsky et un agent immobilier avaient partiellement acheté la propriété avec des fonds siphonnés d’Abramovich, propriétaire du club de football londonien Chelsea FC. Mais comme ni Abramovich ni aucun des autres créanciers n’étaient parties à la procédure qui a conduit à la saisie, ils n’ont obtenu aucune indemnisation.

Lors de l’audience de mercredi, Stéphane Bonifassi, avocat des syndics, a fait valoir que la confiscation totale du château était disproportionnée et devait être annulée. Alors que son acquisition a été financée par 5 millions de dollars de fonds détournés, cela ne correspond qu’à la moitié de la valeur de la propriété au moment de son acquisition, et seulement 5% de sa valeur au moment de sa saisie, a déclaré Bonifassi dans des arguments écrits fournis aux juges avant l’audience.

“Il serait juste que cet actif d’une valeur considérable soit affecté à l’indemnisation des créanciers lésés par les actions frauduleuses de Boris Berezovsky”, a écrit Bonifassi.

Roman Abramovich

Photographe : Simon Dawson/Bloomberg

En dehors de Londres, il n’y a peut-être pas d’autre endroit qui résume mieux le vol de l’argent russe que le Cap d’Antibes. Cette péninsule qui s’avance dans la mer Méditerranée juste à l’est de Cannes a commencé à attirer des Russes comme Berezovsky dans les années 1990. Au cours de la décennie suivante, plusieurs autres propriétés ont été saisies, ce qui a fait monter les prix.

Le château de la Garoupe, avec un accès direct à la mer, s’étend sur plus de 100 000 mètres carrés (1 076 000 pieds carrés) avec une surface habitable d’environ 1 500 mètres carrés. En 2011, un expert a évalué cette propriété “exceptionnelle” à 93,6 millions d’euros, soit environ 60 000 euros par mètre carré.

Alexandra Connolly, un agent immobilier de la Côte d’Azur, a déclaré dans une interview que, tout comme pour une œuvre d’art rare, il est extrêmement difficile de mettre un prix sur une propriété aussi rare.

“Une chose est sûre, c’est qu’elle vaut au moins 100 millions d’euros”, soit 121 millions de dollars, a-t-elle déclaré. “Il y a quelques années, quand la demande des acheteurs d’Europe de l’Est était beaucoup plus forte, le château aurait très probablement été acheté beaucoup plus rapidement qu’aujourd’hui, mais nous devons nous rappeler que la rareté conserve sa valeur”.

Le ministère public et l’agence française chargée de la gestion des biens confisqués se sont tous deux opposés à la demande de Grant Thornton. Les procureurs ont refusé de faire des commentaires avant l’audience. Les porte-parole d’Abramovich et d’Aeroflot ont également refusé de commenter.

Le Cap d’Antibes en France.

Source : VW Pics/Universal Images Group/Getty Images

Une décision dans cette affaire est prévue pour le 21 avril. En attendant, une autre propriété de luxe voisine appartenant à Berezovsky est également recherchée par les administrateurs : le Clocher de la Garoupe, qui, selon les procureurs, est évalué à environ 60 millions d’euros.

C’est un endroit qu’Abramovich connaît bien. Il y a passé l’été 1997 avec sa famille en tant qu’invité alors qu’il était encore en bons termes avec Berezovsky. Quelques années plus tard, Abramovich a acheté sa propre maison exclusive dans la Baie des Milliardaires, le Château de la Croë.

(Mise à jour avec le contexte de l’immobilier du Cap d’Antibes au neuvième paragraphe.)

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