Le frère de Napoléon vivait à N.J. Voici ce qui est arrivé à la succession.

Le nom de Bonaparte évoque de nombreux lieux : La Corse, Paris, Alexandrie, Waterloo et, enfin, Sainte-Hélène.

Le New Jersey ? Pas vraiment.

Napoléon, l’empereur français, n’a jamais mis les pieds dans cet État, mais le New Jersey abrite un autre Bonaparte : Le frère aîné de Napoléon, Joseph, qui fut un temps roi de Naples puis d’Espagne.

Bonaparte a construit en 1816 un somptueux domaine appelé Point Breeze à Bordentown, N.J., juste au sud de Trenton, entre les centres de pouvoir de New York et de Philadelphie. Il construisit au sommet d’un promontoire qui lui permettait de voir toutes les forces hostiles et perça le terrain avec des tunnels qui permettaient de s’échapper rapidement, si nécessaire, vers un bateau sur Crosswicks Creek, et de là vers la rivière Delaware.

L’État, Bordentown et un fonds de préservation des terres ont racheté Point Breeze à l’Agence européenne pour l’environnement. Société du Verbe Divinune organisation missionnaire catholique qui est propriétaire de la propriété depuis 1941. Leur plan est de préserver le lien du New Jersey avec la royauté et la famille Bonaparte, et de transformer les 60 acres en parc public.

Le crédit…Hulton Archive, via Getty Images

“Il y a une réelle opportunité de célébrer l’histoire et en même temps de rendre cela très pertinent pour les gens d’aujourd’hui qui veulent venir marcher sur les sentiers, apprendre sur la terre et peut-être même jardiner sur la propriété”, a déclaré Linda Mead, la présidente de D&R GreenwayLa société de fiducie foncière qui a aidé à organiser la vente.

Joseph Bonaparte a fui l’Europe et s’est retrouvé à Bordentown après la défaite de Napoléon à la bataille de Waterloo en 1815.

Point Breeze comprenait des jardins de sculptures exquis, des chemins de carrosserie, des ponts en briques, des écuries, une maison de jardinier et un lac Bonaparte réalisé en endiguant un ruisseau voisin.

La pièce maîtresse était un palais de trois étages de près de 38 000 pieds carrés qui contenait une vaste cave à vin, une collection d’art extravagante et une bibliothèque colossale.

Après le départ définitif de Bonaparte du New Jersey en 1839, le domaine passa à une série de propriétaires, dont beaucoup ne se souciaient pas trop de sa préservation. Les seuls vestiges qui subsistent sont la maison du jardinier, un pont, d’anciennes fondations et des monticules de briques enterrés qui servaient autrefois de tunnels.

Le site sera bientôt ouvert au public et les bâtiments contemporains de la propriété, construits par d’autres propriétaires, deviendront le nouvel hôtel de ville et le nouveau poste de police de Bordentown. La maison du jardinier sera un musée consacré à l’histoire du domaine.

L’accord a été conclu le 18 décembre et a coûté 4,6 millions de dollars, dont la majeure partie provenait de l’État.

Une grande partie des objets qui seront exposés dans le musée proviendront de la collection privée de Peter Tucci, 59 ans, un avocat de New Hope, Pa, à environ une demi-heure de Bordentown. Il a passé des années, et selon ses dires plus de 200 000 dollars, à collectionner les souvenirs de Bonaparte.

M. Tucci a dit qu’il était devenu fasciné par le résident royal il y a environ 25 ans, lorsqu’il est tombé sur un article de magazine à son sujet.

“Ce petit article m’a coûté beaucoup d’argent”, a déclaré M. Tucci. “Mais il m’a mené sur de nombreux chemins intéressants.”

Au cours de ses recherches, il a fait connaissance avec la poignée de prêtres qui vivaient à Point Breeze, qui servait de résidence aux ecclésiastiques semi-retraités.

M. Tucci a appris que le Verbe Divin envisageait de vendre la propriété, et fin 2018, il a discuté de la possibilité de l’acheter avec Mme Mead et D&R Greenway, qui a préservé près de 21 200 acres, principalement dans le New Jersey. Après avoir obtenu l’approbation du conseil d’administration de D&R Greenway, Mme Mead a demandé aux responsables de la ville et de l’État s’ils étaient intéressés par l’achat.

Mme Mead a déclaré que les prêtres voulaient que l’accord se fasse rapidement, mais que la Parole divine ne pouvait pas avancer sans l’approbation des dirigeants de la société à Rome. D’autres acheteurs potentiels regardaient également le site.

“Il y avait littéralement des développeurs qui nous soufflaient dans le cou”, a déclaré Mme Mead.

James E. Lynch Jr, maire de Bordentown, une communauté d’environ 4 000 personnes réparties sur un mile carré, a déclaré que ses électeurs étaient ravis que Point Breeze devienne un parc au lieu d’un lotissement ou d’un entrepôt de stockage, que certains promoteurs avaient souhaité construire.

“Le Verbe Divin aurait pu vendre cette propriété à d’autres entités pour une somme d’argent plus importante, et ils ont choisi de laisser cette propriété telle qu’ils l’ont trouvée”, a déclaré M. Lynch.

Le père Quang Duc Dinh, supérieur provincial de la Société du Verbe Divin de la province de Chicago, a déclaré que la société avait décidé de vendre Point Breeze après avoir déterminé que le maintien de la propriété pour les quelques clercs restants n’avait pas de sens sur le plan financier. L’utilisation future du terrain a été un facteur majeur dans la vente à la société

“Nous avons choisi de protéger la nature historique et ouverte de cette belle propriété”, a-t-il déclaré dans un courriel.

De nombreux habitants de la région connaissent l’histoire de Bonaparte, et M. Tucci a déclaré qu’il espérait que l’ouverture du domaine permettrait de diffuser plus largement son histoire.

À l’époque de Bonaparte, Point Breeze a reçu de nombreux visiteurs de marque, dont John Quincy Adams, Daniel Webster, Henry Clay et le marquis de Lafayette. Sa bibliothèque contenait 8 000 volumes, soit plus que la Bibliothèque du Congrès de l’époque, et Bonaparte employait des centaines de personnes.

Dans une biographie de Bonaparte, Patricia Tyson Stroud a déclaré qu’un visiteur en 1819 avait observé que “seule la Maison Blanche à Washington la surpassait”.

Le manoir de Bonaparte a pris feu dans la nuit du 4 janvier 1820, alors qu’il revenait d’une visite à New York. Les historiens ne sont pas certains de la cause, mais Mme Stroud a écrit qu’il pouvait s’agir soit d’un accident, peut-être l’incendie d’un invité laissé à couver dans un foyer, soit d’un incendie criminel, peut-être une tentative de détruire des copies de certaines correspondances de Napoléon.

Bonaparte s’est précipité pour voir son toit s’effondrer alors que les voisins se précipitaient dans le bâtiment en feu pour sauver autant de ses biens qu’ils pouvaient en transporter, y compris des tableaux de Jacques-Louis David, Rembrandt et Goya, ainsi que les joyaux de la couronne espagnole.

Bonaparte a dû empêcher certains de ses voisins de retourner dans la maison, selon le récit de Mme Stroud. Ses voisins lui ont présenté tous ses biens survivants – rien n’avait été volé.

Bonaparte a écrit une lettre à un fonctionnaire local pour remercier les habitants de la ville de leurs efforts. La lettre a été traduite du français et largement publiée dans les journaux.

“Cet événement m’a prouvé à quel point les habitants de Bordentown apprécient l’intérêt que j’ai toujours eu pour eux ; et montre que les hommes, en général, sont bons”, lit-on en partie dans la lettre. Après l’incendie, Bonaparte a construit un deuxième manoir, encore plus grand que le premier.

En 1832, il s’installe à Londres et retourne à Point Breeze par intermittence avant de s’installer définitivement en Europe en 1839. Il meurt à Florence en 1844.

Le deuxième manoir n’existe plus car Henry Beckett, un diplomate britannique, l’a rasé après avoir acheté la propriété en 1850. Il l’a remplacé par une villa à l’italienne, qui a été détruite par un incendie en 1983.

Un journaliste conduit par Mme Mead, M. Tucci et M. Lynch a récemment découvert un palimpseste d’âges différents – “couches sur couches” de l’histoire, a déclaré Mme Mead, datant des Lénape, une tribu amérindienne qui a habité la région bien avant l’arrivée des Européens.

Non loin de la première demeure de Bonaparte se trouve le site du futur hôtel de ville et du futur commissariat de police. En bas d’un talus escarpé se trouve une entrée, étouffée par des feuilles et des bâtons, vers un tunnel survivant, une structure de briques avec un plafond étonnamment haut.

S’élevant des bois, un pont de conte de fées sur le lit d’un ruisseau asséché, la brique fourrée de lichen, de mousse et de toiles d’araignée.

Dans la maison du jardinier, près de l’entrée de la propriété, le mobilier d’époque reposait sur un tapis contemporain. Mme Mead et M. Tucci ont discuté de ce que pourrait contenir la première exposition.

Mme Mead a déclaré qu’elle espérait ouvrir Point Breeze au public dès cet automne. Certains visiteurs potentiels ont déjà exprimé leur intérêt par le biais de dons pour la rénovation de la propriété, a déclaré Mme Mead, y compris un bienfaiteur anonyme de France qui a contribué à hauteur de 10 000 dollars.

“Je pense que les gens viendront de partout pour nous rendre visite”, a déclaré Mme Mead, en grande partie parce qu'”il y a tant d’histoires à raconter”.

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