Les dinosaures de l’automobile ne sont pas encore morts

Il y a un an, les investisseurs avaient à peu près abandonné les grands constructeurs automobiles mondiaux pour mort. Les actions de Daimler, General Motors et Ford Motor étaient à leur plus bas niveau depuis dix ans. Les jeunes pousses de véhicules électriques sans aucune vente valaient parfois plus que les constructeurs automobiles traditionnels avec des dizaines de milliers d’employés et des usines partout dans le monde. La pandémie semblait vouloir sceller le sort des dinosaures.

Mais il s’avère que les anciens mastodontes ne sont peut-être pas encore condamnés. Les résultats annoncés par Daimler jeudi dernier soulignent le retour remarquable de certains constructeurs automobiles traditionnels. Ces entreprises ont réussi à survivre à la pandémie, à se réorienter vers les véhicules électriques et à convaincre les investisseurs boursiers qu’elles ne laisseront pas Tesla prendre leurs clients sans se battre.

Les actions de Daimler ont triplé depuis leur plus bas niveau en mars, et ont de nouveau augmenté jeudi après que la société ait déclaré bénéfice net pour l’année a augmenté de près de 50 % pour atteindre 4 milliards d’euros, soit 4,8 milliards de dollars, à partir de 2019.

Les actions de General Motors ont également presque triplé depuis mars. L’entreprise a dépassé les attentes des analystes la semaine dernière, lorsqu’elle a annoncé un bénéfice net de 2,8 milliards de dollars pour le quatrième trimestre, contre une perte un an plus tôt.

En plus de gagner plus d’argent que ce que les investisseurs pensaient possible en une année de turbulences, les deux entreprises, qui datent du début du XXe siècle, ont pris des décisions qui montrent qu’elles saisissent les changements technologiques qui bouleversent l’industrie.

G.M. a modifié la perception de son engagement en faveur des véhicules électriques lorsqu’elle a déclaré le mois dernier qu’elle supprimerait progressivement les véhicules alimentés par des combustibles fossiles d’ici 2035. Les actions de Daimler ont atteint un sommet après que la société ait déclaré ce mois-ci qu’elle allait diviser ses divisions voitures et camions en sociétés distinctes, chacune ayant sa propre cotation en bourse. Daimler, basée à Stuttgart, en Allemagne, fabrique des voitures de luxe Mercedes-Benz et des camions Freightliner.

Ola Källenius, le directeur général de Daimler, a déclaré que la décision de dissoudre la société visait à donner aux dirigeants une plus grande liberté de réaction aux changements technologiques.

“Alors que la vitesse de la transformation des industries automobiles s’accélère”, a déclaré M. Källenius dans une interview, “la vitesse de prise de décision est cruciale”.

La promesse de G.M. de renoncer aux combustibles fossiles, mais pas avant 14 ans, a déclenché une réaction en chaîne dans l’industrie. Ford a déclaré mercredi que d’ici 2030, toutes ses voitures particulières vendues en Europe fonctionneraient uniquement sur batterie. Jaguar Land Rover a déclaré lundi que toutes ses voitures de luxe Jaguar et 60 % des 4×4 de luxe Land Rover fonctionneraient uniquement sur batterie d’ici 2030.

M. Källenius a évité de faire une déclaration similaire. Sur de nombreux marchés où l’entreprise est active, il n’existe pas d’infrastructure pour les voitures électriques, a-t-il souligné. Par conséquent, un vœu d’abstinence de carburant fossile “n’est pas quelque chose que nous devrions faire juste pour faire la une des journaux”, a-t-il dit.

Mais tous les futurs modèles Mercedes-Benz seront conçus pour être électriques, a déclaré M. Källenius. “Notre voie technologique est claire”, a-t-il déclaré. “Nous allons prendre une position de leader. Il est un peu trop tôt pour choisir une date pour le monde où le dernier moteur à combustion quittera la chaîne de production”.

Les investisseurs semblent récompenser les constructeurs automobiles qui montrent qu’ils peuvent construire des voitures électriques. Les actions de Ford, dont la Mustang Mach-E a reçu de bonnes critiques, ont doublé depuis qu’elles ont atteint leur nadir en mars. Les actions du constructeur automobile français Renault ont également plus que doublé depuis lors ; sa sous-compacte Zoe, d’un prix abordable, a été la voiture à batterie la plus vendue en Europe l’année dernière.

Daimler va commencer à vendre plusieurs nouveaux véhicules électriques cette année, dont la Mercedes-Benz EQS, homologue de la voiture haut de gamme de la classe S de la société. L’EQS sera mise en vente cet été pour un prix de départ probablement supérieur à 100 000 dollars.

“Petit à petit, le marché financier commence à s’intéresser à notre portefeuille technologique et à tout ce que nous avons en réserve”, a déclaré M. Källenius.

Jusqu’à présent, les voitures électriques sont loin d’être aussi rentables pour Daimler et les autres constructeurs automobiles traditionnels que les modèles à essence. Les systèmes de batterie sont plus coûteux que les moteurs et transmissions classiques, et les constructeurs automobiles continuent d’apprendre à fabriquer des voitures électriques de manière efficace. Il faudra du temps pour atteindre les marges bénéficiaires “auxquelles nous sommes habitués du côté de la combustion interne”, a déclaré M. Källenius.

Le profit inattendu de Daimler en 2020 est le résultat d’une réduction des coûts à l’ancienne plutôt que d’une quelconque percée technologique. L’entreprise a réduit ses effectifs de 7 000 employés, soit 4 %, et a diminué le budget de recherche et développement, qui, selon M. Källenius, reste important par rapport à ses concurrents.

Lorsque la pandémie a frappé, Daimler a rapidement réduit sa production afin de ne pas se retrouver avec des véhicules invendus, a déclaré M. Källenius.

Même après les fortes hausses de leurs cours, Daimler et G.M. ne valent toujours qu’environ un dixième de la valeur en bourse de Tesla, qui ne fabrique qu’une infime partie des véhicules. Les investisseurs sont éblouis par Elon Musk, le directeur général de Tesla, et font davantage confiance à une société qui ne fabrique que des voitures électriques.

Comme l’a concédé M. Källenius, les dinosaures ont encore beaucoup à faire pour convaincre les investisseurs qu’ils ont autant de potentiel.

“Le marché financier va attendre un peu”, a-t-il déclaré. “Comment cela va-t-il se passer ?”

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