Les problèmes de la célèbre librairie parisienne mettent en évidence le virage du commerce de détail français

Avec son auvent jaune vif, la librairie Gibert Jeune de la place Saint Michel à Paris est un repère familier pour quiconque a déjà passé quelques heures à flâner dans le Quartier Latin. Des générations d’étudiants sont venues acheter des manuels scolaires dans le warren de six étages.

Aujourd’hui, il ressemble à la boutique – la plus grande de plusieurs dans la région – de la même entreprise familiale fondée en 1886 comme bouquiniste sur les quais de la Seine – pourrait ne pas survivre à la pandémie de Covid-19.

Selon les médias français, la société a pris des mesures pour fermer le magasin de la place St Michel d’ici mars prochain, après la vente du bâtiment lui-même cet été. Les plans exacts sont vagues, car les négociations avec les syndicats concernant les travailleurs du magasin sont toujours en cours.

Ses problèmes ne sont pas seulement dus au virus, bien que l’absence de touristes et d’étudiants ait décimé le trafic. La vérité est que Gibert Jeune et sa société sœur Gibert Joseph ont été en difficulté pendant des années parce qu’ils ont été lents à s’adapter à l’ère numérique, et ont perdu du terrain face à Amazon.

La pandémie a impitoyablement exposé les détaillants de briques et de mortier en France qui ne peuvent plus s’en tirer en ignorant le commerce électronique.

Paris compte encore de nombreux magasins indépendants qui vendent de tout, des guitares aux livres, mais ils éprouvent des difficultés car les consommateurs achètent davantage en ligne, encouragés par trois mois de fermeture. Alors que près de 85 % des petites entreprises françaises ont un site web, seules 26 % d’entre elles vendent effectivement en ligne, selon une enquête gouvernementale de 2019. Le web a également démoli la protection qu’offraient autrefois les règles strictes d’urbanisme qui empêchaient les chaînes de magasins de proliférer dans les centres villes.

Si la fermeture imminente de Gibert Jeune a suscité le deuil de nombreux Parisiens amateurs de livres, on a moins remarqué que de nombreux magasins du quartier ont déjà fermé. Le Covid-19 a laissé de profondes cicatrices dans le paysage urbain. J’ai récemment compté 12 façades de magasins vides le long du boulevard St Michel, sur le tronçon de moins d’un kilomètre qui va de la fontaine aux jardins du Luxembourg. Trois étaient des magasins de vêtements qui ont demandé une restructuration protégée par le tribunal cette année, comme Naf Naf et André.

La librairie Gibert Jeune photographiée en 1956 © Gamma-Keystone/Getty

Ces fermetures reflètent la rapidité avec laquelle le marché de l’immobilier commercial se réorganise dans certaines parties de la capitale française. Au-delà des vacances visibles, il y a aussi de nombreuses entreprises qui choisissent de ne pas renouveler leurs baux, selon les experts de l’immobilier.

“En 25 ans de carrière, je n’ai jamais vu autant d’espace disponible sur le marché”, a déclaré Christian Dubois, qui dirige les services de vente au détail de Cushman &amp ; Wakefield en France. “Ce sera un désastre si les façades des magasins restent vides pendant longtemps.”

Malgré ces inquiétudes, le choc subi par le marché de l’immobilier commercial pourrait être une bonne chose pour Paris. Les loyers des magasins et des bureaux grimpaient depuis des années dans la ville la plus dense d’Europe. Sous l’impulsion de Zara et de H&M, les commerces de détail cherchaient constamment à augmenter les mètres carrés pour servir les clients locaux et les 50 millions de touristes qui les visitaient un an avant le Covid-19.

Tout cela doit maintenant être repensé. La pandémie a accéléré l’adoption des achats en ligne, stimulé le travail à distance et décimé le tourisme international. Chacun de ces changements a un effet d’entraînement sur la fréquentation des rues et des quartiers de la ville.

Certains changements peuvent s’avérer temporaires, mais d’autres sont structurels. Le problème est qu’à l’heure actuelle, il est difficile de dire lequel est lequel. L’arrivée prochaine des vaccins pourrait bien bousculer à nouveau le comportement des gens.

Une chose est claire cependant : les experts immobiliers prévoient une correction des prix de l’immobilier commercial. Lorsque les loyers baisseront, les entrepreneurs essaieront de nouvelles choses dans des quartiers qu’ils ne pouvaient pas se permettre auparavant.

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Une épicerie située près de mon bureau a récemment ouvert un espace de co-travail à son deuxième étage, auparavant désaffecté, au-dessus des allées de céréales, de fruits frais et de savon à lessive. C’est un peu bizarre, mais les bureaux sont propres, lumineux et beaucoup moins chers que ceux de WeWork.

Pour un autre signe d’espoir, ne cherchez pas plus loin que Renny Aupetit, un libraire indépendant qui a acheté un autre magasin Gibert Jeune sur la rive droite. Il prévoit de dépenser 1,5 million d’euros en rénovations avant de rouvrir, car le Coopérative d’idées où les employés sont copropriétaires et où les livres sur les questions sociales et l’environnement occupent la première place.

“Je veux que ce soit un lieu emblématique qui donne l’espoir que les librairies ont un avenir si elles se réinventent”, a-t-il déclaré à un Les Echoss podcast. S’il y parvient, l’esprit de Gibert Jeune continuera à vivre.

leila.abboud@ft.com

Lettre en réponse à cette chronique:

Off the shelf : a tale of two bookshops / De Antonia Phinnemore, Moira, County Down, UK

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