Michael France et le Beach Theatre – St Pete Catalyst

Le dernier film à avoir défilé sur l’écran du Beach Theatre était un drame policier au titre ironique Fin de la surveillance.

Nous sommes en novembre 2012 et Michael France, qui possède depuis cinq ans la solide maison de cinéma en parpaings sur la plage de Saint-Pétersbourg, a des problèmes d’argent. Il était également en plein divorce. Et sa santé n’était pas très bonne.

The Beach avait un besoin urgent d’un nouveau système de projection numérique de pointe, d’un meilleur son, de nouveaux sièges et d’autres choses que la France ne pouvait pas, à ce moment-là, se permettre. La fréquentation diminuait également.

Il l’a donc fermé, en réorganisant les lettres en plastique sur le chapiteau de l’avenue Corey pour lire MERCI POUR LES MÉMOIRES.

Cinq mois plus tard, la France, qui souffrait de diabète de type 1, est morte à l’âge de 51 ans. Le théâtre de la plage reste fermé à ce jour.

Le projet de l’architecte M. Winfield Lott pour le Beach Theatre en 1939.

Acte 1

Ce théâtre de 81 ans n’a pas de désignation historique officielle, mais il est riche en histoire.

Il a été construit pour 35 000 dollars par le financier de Boston Stephen S. Girard, qui aurait écrit pour le réalisateur D.W. Griffith dans les années 1920. Girard a déménagé à St. Pete Beach en 1934, et a acheté quatre lots sur la plage sauvage de St. Des photos d’époque montrent la plage encadrée des deux côtés par des pins australiens.

La première de la plage a eu lieu le 15 janvier 1940, avec un pleureur appelé La poussière est mon destin, avec John Garfield et Priscilla Lane.

C’était le premier cinéma de Pinellas construit explicitement pour l’image sonore (les anciens cinémas, construits à l’époque du muet, ont dû être réaménagés), et il était climatisé, ce qui était nouveau (et bienvenu) à cette époque. Le cinéma contenait 628 sièges en cuir blanc.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, la rumeur selon laquelle des sous-marins allemands auraient été aperçus près des côtes du Golfe n’a assuré personne, mais personne n’est allé au cinéma là-bas (il a été confirmé qu’au moins sept navires, entrant ou sortant de la baie de Tampa, ont été torpillés avec succès en 1942 et en 1943). Bien que des organisations locales y organisaient des réunions et des conférences pendant la journée, le théâtre était maintenu dans l’obscurité après le crépuscule.

En octobre 1944, le cinéma revient sur la plage. À cette époque, il fonctionnait une ou deux nuits par semaine, et seulement pendant la saison hiver-précoce-été. Les soirs de congé, les écoles de musique et de danse utilisaient l’auditorium pour des récitals et des spectacles de talents.

Acte 2

Avec le temps, et les temps ont changé, le Beach Theatre a changé de propriétaire, et a changé de direction, encore et encore. Bill et Amy Eisenhardt ont pris les rênes en 1974, et ont joué le facteur nostalgie avec de la musique d’orgue en direct, des jeux d’avant spectacle et des prix de présence, des actualités et un dessin animé avant chaque long métrage. Les billets, le popcorn et les sodas étaient bon marché.

Alors que les écrans simples ont fait place à des écrans jumeaux, et que les écrans jumeaux ont été installés dans les centres commerciaux et les multiplexes, le Beach est resté, indépendamment de toute affiliation corporative et en montrant fièrement tout, des films étrangers aux classiques d’Hollywood, en passant par les films qui étaient juste un peu à l’écart du centre – avec des réservations occasionnelles de superproduction, pour garder la foule dense et la facture d’électricité payée.

Peu importait aux fidèles participants de la plage que les films de deuxième diffusion soient généralement des copies qui avaient déjà fait le tour du pays, et qui étaient souvent rayées, avec des couleurs délavées et des raccords gênants. Les vieux sièges inconfortables et l’odeur de moisi ne semblaient pas les gêner.

Mais les Eisenhardt n’ont pas pu le faire payer et, à la fin de 1976, la plage était à nouveau en vente.

Pendant quelques années, au début des années 80, il y a eu des émissions de minuit classées X (les films “normaux” étaient projetés plus tôt dans la soirée – vraisemblablement pour un public différent).

Le réalisateur Carl Reiner a tourné une brève scène pour la comédie Location d’étéavec les acteurs John Larroquette et Karen Austin, dans le hall de la plage au printemps 1985. Le film – qui mettait en vedette un John Candy en pleine ascension – a été présenté au théâtre cet automne-là.

Film Paradiso Inc. a versé 289 000 dollars pour le Beach Theatre en 1997. Le propriétaire, Raza Chouls, a remplacé les anciens sièges, a arraché la moquette du hall d’entrée, a posé des carreaux noirs et blancs et a repeint les murs de l’auditorium.

À cette époque, Michael France et sa femme vivaient déjà à Pass-a-Grille.

Dix ans plus tard, il a acheté le théâtre à Raza Chouls. “Il semblait que ce serait une occasion unique”, a déclaré France à la St. Petersburg Times.

Acte 3

Le plus jeune des trois enfants de Michael Sr. et Carol France, il est né à Saint-Pétersbourg mais a grandi dans quelques comtés de Winter Haven. La famille passait néanmoins de longs week-ends et des vacances d’été sur la plage de St. Pete, en visite chez les grands-parents de Mike. Comme il aimait les vieux films, en particulier la science-fiction et les films d’action, le Beach Theatre était l’un de ses endroits préférés. Il collectionnait également des bandes dessinées et des souvenirs.

La France était un grand fan de la franchise des films de James Bond et, à 14 ans, a produit un “fanzine” de Bond, qu’il a écrit, imprimé et envoyé à une liste d’abonnés payants. Il l’a appelé M. Bisou-Bisou Bang-Bang, après la chanson thème de Tonnerre. “Il a toujours voulu être écrivain”, se souvient son père.

Après avoir fréquenté l’Université de Floride, puis l’Université de Columbia, la France s’est rendue en Californie. Il a trouvé un appartement bon marché à Venice Beach, et un emploi de lecteur de scénario pour un grand studio d’Hollywood.

Michael France

Carolco Pictures a acheté son scénario pour Cliffhanger comme véhicule pour Sylvester Stallone en 1991. Le film a connu un grand succès, et avec l’argent qu’il a gagné, il a rapidement acheté la maison du Pass-a-Grille, en supposant (correctement) qu’il pouvait écrire de n’importe où.

Il a épousé sa petite amie de Los Angeles, et ils ont fondé leur propre famille en Floride.

Il a ensuite écrit son histoire pour le film James Bond GoldenEyesuivi de scripts pour une série d’adaptations de Marvel Comics : Hulk, le punisseur et Les Quatre Fantastiques.

La France a amené ses parents aux premières de limousines et de tapis rouges (L.A. pour CliffhangerLondres pour Goldeneye et Liberty Island à New York pour Quatre Fantastiques).

À 45 ans, il a payé 800 000 dollars pour le Beach Theatre.

“Ça va être amusant”, a déclaré la France Times le scénariste Steve Persall. “Je ramène des émissions du vendredi soir à minuit, je travaille sur une série de matinées pour enfants, quelques émissions musicales – les œuvres.

“Je veux conserver la programmation actuelle de petits films et d’indiens, mais je veux élargir un peu la base pour faire venir les familles tôt dans la journée et les jeunes adultes plus tard dans la nuit”.

Il a maintenu le prix des billets à un niveau bas (7 dollars pour les adultes, plus 5 dollars pour les matinées) et a programmé des soirées à thème, des semaines à thème et des jeux promotionnels, comme le “Jour de 1939”, honorant l’année où la plage a été construite par une double facturation Le Magicien d’Oz et La marque de Zorro pour seulement 25 cents par billet.

Comme les Eisenhardts et les Raza Chouls, Mike France a misé sur le facteur nostalgie pour maintenir l’argent dans la caisse.

The Beach était une “maison de l’art”, un cinéma à l’ancienne à écran unique qui montrait les films ; les chaînes de cinéma, et leurs écrans multiples, ne fournissaient plus rien.

Il y avait aussi un réel sentiment de communauté à la plage, avec les projections régulières de minuit de Le Rocky Horror Picture Show les week-ends, avec une troupe locale de lanceurs de riz, de chanteurs et de danseurs, des artistes de St Pete scandaleusement costumés. La France a adoré.

Après la parade de Noël de St. Beach, chaque année, il y avait toujours un programme gratuit de dessins animés pour les enfants du quartier. Il riait aussi fort que n’importe lequel d’entre eux.

Carol et Michael France père, avec Sandy, 18 février 2021. Photo par Bill DeYoung

Acte 4

Aujourd’hui, les parents de Mike, Michael et Carol, vivent à St. Petersburg Beach, à moins d’un kilomètre du Beach Theatre, et à quelques rues seulement des fouilles temporaires que leur fils a faites après la séparation avec sa femme, Elizabeth.

Leur fille Suzanne a découvert le corps de son frère en cette horrible journée d’avril 2013 – il ne se sentait pas bien la veille, il lui avait dit par SMS, et comme elle n’a pas eu de réponse à ses SMS le lendemain matin, elle est allée le voir.

Il s’agissait de complications dues à son diabète.

Sandy, le laboratoire jaune bien-aimé de leur fils, qui a 16 ans et qui prend des pilules tous les jours, vit avec Michael et Carol. Sandy se promène dans la maison, et parfois elle se perd. Elle est peut-être à la recherche de son meilleur ami perdu. Carol dit affectueusement qu’elle est atteinte de la maladie d’Alzheimer du chien.

“Elle s’appelle Sandy parce qu’il l’emmenait à la plage depuis leur maison”, explique Michael France père. Il a dit que les chiens n’étaient pas autorisés sur la plage, mais tant pis, je paie suffisamment d’impôts”, et il l’emmenait à la plage. Puis les enfants l’ont appelée Sandy”.

Sur les murs de leur modeste maison au bord de l’eau se trouvent des affiches des films de Mike. Carol leur a demandé un Noël, et a dit à son fils qu’elle voulait que chacune d’entre elles soit signée et encadrée. Il a roulé des yeux à la demande, mais lui a quand même donné les affiches.

Depuis la perte de leur fils aîné, il y a huit ans, les Frances ont vu les roues légales moudre et tourner, et tourner douloureusement lentement. Mike est mort avant que le divorce n’ait été finalisé, et une plainte déposée par sa veuve contre sa succession a traîné en longueur. L’affaire a été réglée à l’amiable au début de l’année 2019.

Suzanne France, la sœur de Mike, est l’exécuteur testamentaire de sa succession et le directeur du St. Pete Beach Theatre LLC, qui est techniquement propriétaire de l’immeuble vacant. Michael Sr. est responsable de la fiducie que Mike a laissée à ses enfants.

Ce qui laisse le Beach Theatre, 4 800 pieds carrés de rien que des souvenirs. Ce n’est pas un palais du cinéma art déco vintage, comme, disons, le théâtre de Tampa. Il n’y a pas de gloire esthétique ancienne à restaurer.

Dans un monde sans pandémie, elle serait probablement déjà sur le marché. “Le théâtre est à vendre, mais pour l’instant, ce n’est pas une bonne affaire”, dit Michael Sr. “Il n’est répertorié nulle part. Mais il a été discuté.”

“Mais si quelqu’un venait avec de l’argent, il y aurait une discussion”, ajoute Carol. “Il y a encore quelques problèmes avec le théâtre qui doivent être réglés légalement. Mais je ne pense pas avoir réalisé le temps qu’il faut pour que les choses se passent quand on est dans le système légal”.

Très peu de cinémas utilisent encore de véritables projecteurs de films 35 mm, car ils sont passés depuis longtemps au numérique, ce qui est beaucoup plus pratique et assure une meilleure qualité. Pour pouvoir fonctionner à nouveau comme un cinéma, le Beach aurait besoin de sérieuses mises à jour techniques.

“Ça n’a jamais vraiment rapporté d’argent”, se souvient la mère de Michael France. “Et ça coûtait de l’argent tous les jours pour garder la chose ouverte. Mais il la possédait toujours. Et son intention était d’améliorer sa santé, puis de remettre le théâtre en marche, quand il pourrait le faire fonctionner correctement.

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