Peu de tribunaux californiens gagnent pour les plaintes relatives à la pandémie d’interruption des activités

Alors que les entreprises de la côte nord sont aux prises avec les demandes d’indemnisation liées aux incendies de 2020, en plus des problèmes actuels liés à la couverture des dommages causés par les coronavirus dans un certain nombre d’activités économiques, un grand défenseur des assurés a déclaré que ces types de pertes sont différents mais qu’ils sont liés par des promesses de couverture correspondant à ce qui est réellement payé.

“Très souvent, les entreprises constatent que beaucoup de bonnes choses sont dites lorsqu’elles souscrivent une assurance sur la protection de leur activité ou de leurs biens, mais au moment du sinistre, il y a une dynamique différente qui implique des contrats dont le langage juridique peut ne pas correspondre aux promesses”, a déclaré Amy Bach, directrice exécutive et l’un des avocats de United Policyholders, une association à but non lucratif basée à San Francisco, lors d’un récent webinaire sur la récupération après un incendie organisé par le Napa County Farm Bureau et le California Treasurer’s Office. “Nous disons qu’ils ont payé pour la protection, la couverture des sinistres et le service. Le diable et les dollars sont dans les détails”.

Les polices établissent un lien entre les demandes d’indemnisation au titre de l’assurance-récolte pour les dommages causés par la fumée et les demandes d’indemnisation pour interruption d’activité pour incapacité d’exploitation en raison d’ordonnances de santé publique du gouvernement. Et le langage des deux types de couverture continue d’évoluer.

Après les grands incendies de ces dernières années, les polices d’assurance récolte – et les contrats d’achat de raisins – ont commencé à inclure des tests pour prouver les dommages causés par la fumée, mais les producteurs et les viticulteurs sont dans une impasse, car ils ne peuvent parfois pas obtenir de confirmation des laboratoires surchargés avant que le fruit n’atteigne sa maturité. De même, depuis l’apparition du SRAS il y a une quinzaine d’années, les politiques d’interruption des activités ont commencé à inclure un langage standard excluant les contagions.

United Policyholders a déclaré au Business Journal qu’il avait réuni un groupe de travail d’environ trois douzaines d’avocats qui s’occupent des cas importants d’interruption d’activité à l’échelle nationale autour de COVID-19notamment le procès du chef Thomas Keller contre l’assureur Hartford pour le restaurant The French Laundry dans la Napa Valley. Appelé COVID Loss Recovery Initiative, le groupe a fait des présentations aux autorités de régulation des assurances des États et a déposé des mémoires d’amicus curiae pour aider les appels des affaires les plus solides qui sont rejetées par les tribunaux inférieurs.

La force des poursuites se résume à la question de savoir s’il y a une exclusion explicite des virus dans la police, si ce langage est raisonnablement clair, et si la perte doit être un dommage matériel ou financier, a déclaré M. Bach. Pour cette dernière approche, on fait appel à des épidémiologistes pour évaluer les voies de transmission du virus, et certaines théories juridiques telles que la transmission invisible sont tirées de cas de contamination environnementale réussis au cours des décennies passées.

Mais les gros contrats récemment remportés dans le cadre de réclamations pour interruption d’activité liée aux coronavirus n’ont pas eu lieu en Californie, a fait remarquer M. Bach. En plus de des décisions similaires en Caroline du Nord au cours des derniers mois, un tribunal fédéral de district de l’Ohio, le 19 janvier a statué en faveur de Henderson Road Restaurant Systems, qui possède plus d’une douzaine de restaurants de steaks et de fruits de mer dans cinq États, en disant que l’ordre du gouverneur de l’Ohio de fermer les salles à manger était la cause de la perte d’activité et non le virus.

Une affaire que la COVID Loss Recovery Initiative suit de près est un appel de The Inns by the Sea, opérateur de cinq hôtels-boutiques de la côte centrale, parce que c’est l’affaire la plus éloignée des affaires californiennes, a déclaré M. Bach. Les avocats ont demandé que la Cour suprême de l’État se saisisse directement de l’affaire.

“Nous ne voulons pas donner de faux espoirs aux entreprises”, a-t-elle déclaré. “Nous savons que certaines de ces créances sont payées, mais nous voulons nous assurer que toutes les créances qui devraient être payées le sont”.

Jeff Quackenbush couvre le vin, la construction et l’immobilier. Avant le Business Journal, il écrivait pour le Bay City News Service à San Francisco. Il est diplômé de l’université Walla Walla. Contactez-le à l’adresse suivante : jquackenbush@busjrnl.com ou 707-521-4256.

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