Une vie dans l’opposition : Le chemin de la marine du taon au symbole héroïque

MOSCOU – En attendant que le coronavirus se verrouille dans son appartement de deux chambres à coucher au printemps dernier, le leader de l’opposition russe Aleksei A. Navalny semblait inhabituellement oisif, son arme la plus puissante contre le Kremlin – les manifestations de rue – n’étant pas sur la table.

Pourtant, M. Navalny a estimé que la mainmise du président Vladimir V. Poutine sur le pouvoir risquait de s’effriter. Dans son salon, plutôt que dans le studio de Moscou qu’il utilisait auparavant, il a réalisé des vidéos haranguant M. Poutine pour ne pas avoir réussi à gérer la crise des coronavirus et laissant les Russes en difficulté alors que l’économie souffrait. Confirmant son intuition que la pandémie pourrait devenir un catalyseur politique, l’audience des vidéos de M. Navalny sur YouTube a triplé, pour atteindre 10 millions de téléspectateurs par mois.

“Poutine ne peut pas gérer toute cette folie, et vous pouvez voir qu’il est totalement dépassé”, a déclaré M. Navalny dans une interview accordée à Zoom en mai. “Nous continuons à les frapper là où ça fait mal.”

Méthodique et intransigeant, M. Navalny, 44 ans, a passé près de la moitié de sa vie à essayer de détrôner M. Poutine. Souvent jugé grossier, brusque et avide de pouvoir, même par d’autres critiques du KremlinIl a persisté pendant que d’autres militants de l’opposition battaient en retraite, émigraient, changeaient de camp, allaient en prison ou étaient tués. C’est devenu un combat de plus en plus personnel, dont les enjeux – pour M. Navalny et sa famille, ainsi que pour M. Poutine et toute la Russie – augmentent d’année en année.

Mais avec son retour audacieux en Russie après avoir survécu à une tentative d’assassinat sanctionnée par le Kremlin l’été dernier – et avec une longue peine de prison, c’est presque certain – il a été transformé. Navalny n’est plus le taon, mais un symbole international de la résistance à M. Poutine et à l’élite du Kremlin, le chef d’un mouvement d’opposition en pleine expansion.

“Il est prêt à tout perdre”, a déclaré l’économiste Sergei M. Guriev, un confident de M. Navalny qui a fui en France en 2013 après avoir subi la pression du Kremlin. “Cela le rend différent de tous les autres”.

M. Navalny est maintenant lui-même derrière les barreaux, après avoir été condamné ce mois-ci à plus de deux ans de prison pour violation de sa liberté conditionnelle dans le cadre d’une condamnation pour détournement de fonds en 2014, dont la principale cour européenne des droits de l’homme a estimé qu’elle était motivée par des raisons politiques.

Mais même en détention, il a saisi l’occasion. Deux jours après son arrestation dans un aéroport de Moscou le mois dernier, son équipe a publié un reportage sur un prétendu palais secret construit pour M. Poutine, qui a été visionné plus de 100 millions de fois sur YouTube. Deux semaines plus tard, depuis sa loge de prisonnier vitrée au tribunal de Moscou, M. Navalny a prédit que les Russes finiraient par se soulever et l’emporter sur M. Poutine, un “petit voleur”, parce que “vous ne pouvez pas enfermer tout le pays”.

La réalisation de la prédiction de M. Navalny dépendra en partie de l’unité des autres militants de l’opposition russe – dont il a souvent critiqué la plupart – à mesure que sa voix s’estompe. Un sondage indépendant a constaté que si 80 % des Russes avaient entendu parler des manifestations qui ont balayé le pays le mois dernier pour réclamer sa libération, seuls 22 % d’entre eux les ont approuvées.

“Poutine et son régime passent des millions d’heures à renforcer leur pouvoir,” M. Navalny a écrit l’année dernière, critiquant certains de ses collègues de l’opposition comme insuffisamment travailleurs. “Nous ne les ferons tomber que si nous passons des dizaines de millions d’heures de travail.”

M. Navalny a rarement fui la confrontation ou s’est laissé effrayer par l’appareil de sécurité du Kremlin. Ces dernières années, un militant pro-Poutine lui a jeté un produit chimique vert émeraude au visage, lui faisant presque perdre la vue d’un œil ; son jeune frère a purgé trois ans et demi de prison dans une affaire largement considérée comme une punition contre M. Navalny ; et il a failli mourir dans l’empoisonnement de l’année dernière, passant des semaines dans le coma.

Pendant ce temps, il se constituait une audience de millions de personnes sur les médias sociaux et un réseau national de bureaux régionaux – une réalisation sans précédent dans un pays dominé par les services de sécurité redevables à M. Poutine.

Pourtant, même de nombreux opposants à Poutine ont gardé leurs distances avec M. Navalny, le critiquant comme prompt à dénigrer quiconque lui semblait insuffisamment loyal et n’ayant pas d’autre programme politique que de renverser M. Poutine. Ils ont remis en question sa participation aux mouvements nationalistes russes il y a dix ans et ont condamné ses déclarations racistes passées sur les personnes originaires de la région du Caucase, à prédominance musulmane, en Russie.

Et dans les années qui ont suivi son plus grand succès électoral – avec 27 % des voix lors de l’élection du maire de Moscou en 2013 – M. Navalny s’est mis de plus en plus en colère contre M. Poutine, disent ses proches, et encore plus déterminé à le faire tomber.

“Il a estimé que tout le monde devait ressentir ce qu’il ressent”, a déclaré Evgeny Feldman, un photographe moscovite qui a a couvert M. Navalny de manière extensive. “Il ne faisait qu’irradier cette colère.”

M. Navalny, fils d’un officier de l’Armée rouge, a grandi dans les années 1980 dans des villes militaires fermées à l’extérieur de Moscou, à l’écart de l’effervescence intellectuelle et politique qui a saisi la capitale dans les dernières années de l’Union soviétique. Son père méprisait le régime soviétique, et sa mère, comptable, est devenue une adepte précoce du parti libéral Iabloko dans les années 1990, malgré ses résultats électoraux toujours lamentables.

Enfant, il détestait qu’on lui dise ce qu’il devait faire. Quand il a eu des ennuis avec son professeur, sa mère, Lioudmila I. Navalnaya, une fois rappeléIl a refusé d’aller à l’école le lendemain, en disant “Je ne veux pas qu’on me force à apprendre.”

Il a étudié le droit et la finance, a travaillé comme avocat spécialisé dans l’immobilier et a rejoint Yabloko en 2000, l’année où M. Poutine a été élu président pour la première fois. Il a cherché des moyens d’organiser l’opposition populaire au Kremlin à une époque où les partis d’opposition établis ne jouaient qu’un rôle théâtral dans le système politique étroitement chorégraphié de M. Poutine, connu sous le nom de démocratie dirigée.

Il s’est rapidement concentré sur la corruption du cercle restreint de M. Poutine comme étant à l’origine de tous les maux de la Russie. Il s’agissait en quelque sorte d’un dénominateur commun politique. Qui, après tout, est publiquement en faveur de la corruption ?

Il s’est organisé pour mettre fin à ce qu’il appelait les projets de construction anarchiques de Moscou, a animé des débats politiques et a lancé une émission de radio. Il a acheté des actions de sociétés d’État, utilisant son statut d’actionnaire pour forcer les divulgations, et s’est insurgé contre les magnats des affaires soutenant Poutine sur un blog qui a été largement lu dans les milieux financiers de Moscou.

Il s’est également joint aux rassemblements organisés par les groupes nationalistes russes qui décrivaient les Russes blancs et ethniques comme battus par l’immigration en provenance d’Asie centrale, alors que le gouvernement fédéral apportait un soutien financier aux régions pauvres et majoritairement musulmanes du Caucase.

C’est l’un des premiers slogans de M. Navalny : “Arrêtez de nourrir le Caucase !” Yabloko l’a expulsé en 2007 pour ses activités nationalistes.

Pourtant, un doyen de l’establishment libéral de Moscou, l’animateur de radio et rédacteur en chef du magazine Evgenia M. Albats, a pris M. Navalny sous son aile. Son nationalisme, dit-elle, était un effort pour s’engager avec des Russes aigris et appauvris qui étaient typiquement ignorés par les libéraux de Moscou. Ses proches disent qu’il ne nourrit plus ses premières opinions nationalistes.

“Le travail d’un homme politique est de parler aux nombreuses personnes qui ne partagent pas vos opinions – vous devez leur parler”, a déclaré Mme Albats lors d’un entretien téléphonique depuis Cambridge, où elle est senior fellow à l’université de Harvard. “C’est exactement ce qu’il essayait de faire.”

M. Navalny s’est également montré très direct dans l’énoncé de son objectif : devenir président.

“Il ne luttait pas contre la corruption, j’en suis sûr”, a déclaré Dmitri Dyomushkin, l’un des alliés nationalistes de M. Navalny au début des années 2000. “Il se battait pour le pouvoir.”

M. Navalny s’est fait connaître en tant que leader ardent des manifestations antiKremlin de 2011 et 2012, mais même à cette époque, il jouait un jeu plus long que ses collègues militants. Il a engagé Leonid Volkov, un ancien dirigeant de société de logiciels, pour l’aider à construire une machine politique financée par des dons.

“Nous devons transformer les institutions”, a déclaré M. Volkov, qui coordonne la réponse à l’arrestation de M. Navalny depuis la sécurité relative de la Lituanie, lors d’un entretien téléphonique. “Nous avons parfaitement compris depuis longtemps que de petites modifications du système de l’intérieur ne sont pas possibles”.

En 2017, M. Navalny a libéré un reportage vidéo sur la richesse cachée de Dmitri A. Medvedev, le premier ministre de l’époque. Passant outre le scepticisme de ses collaborateurs quant à savoir si ceux qui ont regardé la vidéo descendraient dans la rue, il a appelé à des protestations, et des milliers de personnes se sont rassemblées dans plus de 100 villes.

Le Kremlin a fait de son mieux pour museler M. Navalny par un harcèlement constant, mais il ne l’a jamais complètement étouffé – à la fois pour éviter de faire de lui un martyr et pour permettre aux mécontents de la société de se défouler. Cette approche semble déjà avoir été abandonnée au profit d’une répression accrue ; la télévision d’État, qui a longtemps ignoré M. Navalny, consacre maintenant de longs reportages à le dépeindre comme un agent de l’Occident.

Outre la condamnation pour détournement de fonds en 2014, M. Navalny a subi de nombreuses humiliations de moindre importance, se souvient Mme Albats, animatrice de radio : parmi elles, la surveillance omniprésente et destructrice de la vie privée et la cruauté gratuite de la confiscation de l’iPad bien-aimé de sa fille. Elle affirme que le soutien, l’endurance et la conviction de sa femme, Yulia B. Navalnaya, l’ont maintenu en vie. Et son combat contre M. Poutine est devenu de plus en plus personnel.

“Il avait le choix : rester en politique, et continuer à créer des problèmes à sa famille, à la famille de son frère, à ses parents”, a déclaré Mme Albats. “Bien sûr, cela mène à l’endurcissement de votre cœur.”

Les autorités lui ont interdit de se présenter à l’élection présidentielle de 2018, mais il a tout de même sillonné le pays, ouvrant plus de 80 bureaux régionaux et faisant campagne pour le boycott d’une élection qu’il considérait comme truquée pour donner à M. Poutine un quatrième mandat. Il a organisé des manifestations nationales et des opérations de surveillance des élections, et a mis sur pied une équipe d’enquêteurs qui a fouillé les archives publiques et les médias sociaux pour documenter les agissements douteux de l’élite russe.

“La stratégie est la suivante : Il s’agit d’un régime personnalisé ancré dans la popularité de Poutine”, a déclaré M. Guriev, l’économiste proche de M. Navalny, à propos de cette approche. “C’est pourquoi la cote de Poutine doit être détruite.”

M. Poutine était très bien noté dans les sondages d’opinion depuis l’annexion de la Crimée en 2014. Mais vers la mi-2018, le gouvernement a relevé l’âge de la retraite de huit ans et les revenus ont chuté après ajustement pour l’inflation. Au printemps dernier, le mécontentement de la population s’est encore accentué en raison du blocage des coronavirus.

M. Navalny et ses alliés pensaient que le terrain était prêt pour le genre de bouleversement auquel ils s’étaient préparés depuis longtemps. L’été dernier, des manifestations de masse ont eu lieu au Belarus voisin ainsi qu’en Extrême-Orient russe, indiquant que les risques pour M. Poutine étaient de plus en plus grands.

Puis, en août, M. Navalny s’est effondré lors d’un vol au-dessus de la Sibérie, en hurlant de douleur. Les laboratoires occidentaux ont par la suite déterminé qu’il avait été empoisonné par un agent neurotoxique de qualité militaire – M. Poutine nie toute implication – et a survécu grâce aux pilotes qui ont fait un atterrissage d’urgence et aux travailleurs médicaux qui l’ont d’abord soigné dans la ville d’Omsk.

Il a été transporté par avion en Allemagne pour y être soigné. Peu après sa sortie du coma, il a repris contact avec les débats politiques mondiaux. Il a claqué La décision de Twitter pour faire taire le récit du président Trump comme un “acte de censure inacceptable”.

Et ces dernières semaines, M. Navalny a fait de son mieux pour faire preuve d’optimisme.

“Tout ira bien”, a déclaré Mme Albats, qui lui a écrit de la prison. “Et même si ce n’est pas le cas, nous nous consolerons en sachant que nous étions des gens honnêtes.”



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