Au nom du gouverneur | Montana Free Press


Tant de personnes se sont inscrites à la mi-mars pour témoigner sur le projet de loi 349 de la Chambre des représentants, un projet de loi sur la libre association sur les campus, que le président de la Commission judiciaire du Sénat, Keith Regier, a limité les partisans et les opposants à une minute de temps de parole chacun. Le sénateur John Esp, assis à la droite de Regier, a fait tourner un chronomètre.

Et donc quand le lieutenant-gouverneur Kristen Juras s’est précipité dans la pièce pour témoigner en faveur du projet de loi juste avant que M. Regier ne passe aux opposants, les législateurs de la commission se sont retrouvés dans la position délicate de demander à l’un des plus hauts responsables élus de l’État de parler rapidement, avec tout le respect que je lui dois.

“Dites-lui qu’elle a une minute”, a chuchoté Esp à Regier alors que Juras s’approchait du pupitre. Regier s’est excusé et a accepté.

“Désolé, je dois reprendre mon souffle”, dit Juras en affichant un sourire et en mettant sa main sur sa poitrine. Elle venait de courir jusqu’à la salle d’audience depuis un étage inférieur, a-t-elle dit. L’ancienne professeur de droit et avocate de longue date, âgée de 65 ans, a ensuite redressé les épaules devant la commission, énoncé son titre et annoncé qu’elle était là pour soutenir le projet de loi, qui supprimerait certaines restrictions pour les groupes d’étudiants religieux, politiques et idéologiques, au nom de Gov. Greg Gianforte.

Peu de temps après avoir commencé, Esp a annoncé que son temps était écoulé. Juras a établi un contact visuel avec les membres du comité et a terminé sa phrase.

“C’est un problème qui existe dans le Montana, et nous demandons un vote en faveur du HB 349”, a-t-elle dit. “Merci.”


Le témoignage de Mme Juras sur le HB 349 est loin d’être son seul commentaire public durant la session législative en cours. Elle apparaît régulièrement pour parler au nom de l’administration et on peut souvent la voir discuter avec les législateurs dans les couloirs entre les audiences des commissions ou les votes en salle. Sa visibilité et les appuis qu’elle accorde à voix haute font d’elle l’une des ambassadrices les plus reconnaissables et les plus redoutables de l’administration Gianforte.

“En fin de compte, en tant que lieutenant-gouverneur, votre travail consiste à suivre l’exemple du gouverneur. Mais je pense qu’ils sont plus alignés sur ces questions. Il n’est pas toujours facile de trouver des personnes qui s’expriment bien pour parler de ces questions controversées.”

Jeremy Johnson, professeur de sciences politiques au Carroll College.

Jusqu’à présent, sa performance dans le rôle de lieutenant-gouverneur est également unique, en particulier dans une position qui est souvent considérée comme plus cérémoniale que substantielle.

“Vous pouvez organiser un événement communautaire. Le gouverneur ne peut pas venir, alors le lieutenant-gouverneur y va”, explique Jeremy Johnson, professeur de sciences politiques au Carroll College. Dans le cas de Juras, cependant, “certains de ces projets de loi sont assez controversés et il l’a eu comme porte-parole … de mémoire, je ne peux pas penser à un équivalent …”. [in other administrations].”

Juras note qu’elle est loin d’être le seul membre du cabinet de Gianforte à faire des apparitions publiques dans les procédures législatives, en particulier dans le cadre du processus d’élaboration du budget. Mais le plaidoyer particulier de Juras sur des projets de loi controversés portant sur des questions sociales, notamment une proposition visant à secouer le processus de nomination des juges et une loi sur la restauration de la liberté religieuse à laquelle s’opposent farouchement les démocrates et les défenseurs des droits des LGBTQ, a envoyé un signal fort aux législateurs, à savoir que ces projets de loi sont des priorités de l’administration Gianforte.

“En fin de compte, en tant que lieutenant-gouverneur, votre travail consiste à suivre la direction du gouverneur. Mais je pense qu’ils sont plus alignés sur ces questions “, a déclaré Johnson. “Il n’est pas toujours facile de trouver des personnes qui s’expriment bien pour parler de ces questions controversées.”

L’influence politique de Mme Juras s’est construite au cours de la dernière décennie, élevant son profil bien au-delà de celui d’un universitaire ou d’un avocat privé typique. Après environ deux décennies d’enseignement du droit et une candidature infructueuse à la Cour suprême du Montana, elle a cimenté son statut public d’analyste juridique de droite. Aujourd’hui, la législation à laquelle Juras a participé, centrée sur les réformes judiciaires et l’expression religieuse, a été promulguée ou est sur le point d’être présentée au gouverneur, ce qui renforce sa réputation d’acteur clé au sein de la nouvelle administration.


Le bureau de Mme Juras, situé dans l’aile est du Capitole, n’a pas encore été entièrement déballé près de quatre mois après sa prestation de serment. Des piles de papiers et d’objets personnels obscurcissent les armoires derrière son bureau. En ce vendredi matin de la fin mars, son emploi du temps est chargé, avec des réunions qui se succèdent, et une brève fenêtre pour une interview arrangée. Malgré ce calendrier chargé, la lieutenante-gouverneure, qui ne porte pas de masque, semble calme et pleine d’énergie, passant d’une réunion à l’autre sans perdre une minute.

Le chemin de Mme Juras vers le bureau du lieutenant-gouverneur a commencé à Conrad, ville de 2 426 habitants située au nord de Great Falls. Montanaise de quatrième génération, elle est née dans les familles influentes Gustafson et Galt (le fils de son cousin, Wylie Galt, est actuellement président de la Chambre des représentants). Mme Juras a grandi sur le ranch familial en tant que deuxième enfant le plus âgé et seule fille parmi quatre frères.

“Mon premier souvenir est celui d’une chute de cheval à l’âge de 3 ans”, dit-elle, évoquant la chute du cheval de son père, Pokey, avec l’assurance de quelqu’un qui sait qu’il raconte une bonne histoire. Lorsqu’on lui a demandé si elle était blessée, elle a répondu par la négative. “Ce n’était que ma première chute. Je suis tombée de beaucoup, beaucoup de chevaux”, dit-elle d’un ton empreint d’autodérision et d’un soupçon de fierté.

Selon Mme Juras, le ranch et ses relations familiales ont contribué à établir son éthique de travail et, dans une certaine mesure, sa confiance en soi. Après avoir passé ses années de licence à étudier les langues française et allemande au Carroll College et à l’université du Montana, elle a travaillé comme assistante de recherche pour l’ancien secrétaire d’État américain Dean Rusk alors qu’il enseignait à l’université de Géorgie. Pour Mme Juras, Rusk, qui a été largement critiqué pour son soutien indéfectible à la guerre du Viêt Nam sous les administrations Kennedy et Johnson, est une “figure de grand-père” dans sa vie. Son influence a contribué à l’inciter à poursuivre une carrière juridique, dit-elle, à une époque où davantage de femmes commençaient à s’affirmer dans les domaines professionnels et à faire des études supérieures.

Le gouverneur élu Greg Gianforte s’adresse à ses partisans peu après que l’Associated Press ait annoncé que la course au poste de gouverneur du Montana lui était favorable, sous le regard de sa colistière Kristin Juras, le 3 novembre 2020. Crédit : Nick Mott/Montana Public Radio

“Mon père était celui qui m’a dit que je pouvais faire tout ce que je voulais”, a déclaré Juras. “J’étais juste tellement à l’aise dans un environnement [where] où il y avait plus d’hommes que de femmes que cela m’a vraiment préparé et m’a donné un niveau de confort. Vous savez, je suis leur égale, je peux travailler avec eux, je peux leur dire ce que je pense… ce sont les choses que j’ai apprises de mes frères. J’ai appris à être direct, à régler les problèmes tout de suite.”

Après avoir obtenu son diplôme de la faculté de droit de l’université de Géorgie en 1982, Mme Juras a rencontré John Juras, son mari actuel, dont elle est tombée amoureuse. “Une épave délirante de Georgia Tech”, dit-elle en souriant. Ils se sont mariés en Oklahoma et, après que John a quitté l’armée de l’air, ils se sont installés dans le Montana avec leurs deux enfants en 1988 avant d’avoir leur troisième fils. Mme Juras a rapidement commencé à pratiquer le droit à Great Falls, représentant souvent des agriculteurs et des éleveurs des environs.

“Étant moi-même un éleveur, je comprenais les problèmes auxquels ils sont confrontés. Ils apprécient qu’un avocat comprenne la différence entre une génisse et une Hereford”, a déclaré M. Juras. “C’était une compétence très importante que j’ai apportée en représentant ces gens, que je comprenne leur langage, que je comprenne leurs problèmes.”


Mme Juras est souvent décrite, par elle-même et par les autres, comme une travailleuse acharnée qui se donne à fond dans ses tâches. Faisant écho à l’éthique du ranch de sa famille, elle dit “qu’il y a toujours quelque chose à faire”. La détermination caractéristique de la lieutenante-gouverneure, apparente dans ses récents efforts de lobbying, a également été mise en lumière par ses prises de position non dissimulées sur les questions sociales, dont beaucoup ont été analysées dans les cycles d’information locaux et nationaux pendant ses études de droit à l’université du Montana.

“Je n’ai pas cherché à soulever des problèmes ou à en créer délibérément”, a déclaré Mme Juras. “Mais oui, j’ai été élevée dans une famille où nous discutions ouvertement, directement, des questions qui nous préoccupaient. Et donc, j’ai une certaine franchise en moi”.

Mme Juras a commencé à travailler à l’école de droit en tant que professeur auxiliaire à temps partiel au début des années 80, réduisant son cabinet privé pour passer plus de temps avec sa famille. En 2007, elle travaillait à l’université à plein temps tout en étant conseillère de la Christian Legal Society, une organisation étudiante sur le campus.

Plusieurs anciens étudiants de Mme Juras ont déclaré qu’ils l’entendaient rarement faire allusion à la politique personnelle en classe. Ils l’ont décrite comme une professeure agréable et réfléchie qui travaillait dur pour les aider à réussir.

“J’étais tellement à l’aise dans cet environnement que je n’ai pas eu le temps d’en parler. [where] où il y avait plus d’hommes que de femmes que cela m’a vraiment préparé et m’a donné un niveau de confort. Vous savez, je suis leur égale, je peux travailler avec eux, je peux leur dire ce que je pense… ce sont les choses que j’ai apprises de mes frères. J’ai appris à être direct, à régler les problèmes tout de suite.”

Lieutenant-gouverneur Kristen Juras

“J’ai vécu la même expérience”, a déclaré Kyle Nelson, aujourd’hui avocat chez Goetz, Baldwin et Geddes à Bozeman, parlant en son nom propre et faisant écho aux éloges de certains autres anciens élèves de Juras. “Elle était un professeur merveilleux. Amusante, gentille, polie… elle voulait simplement que les gens apprennent. Elle n’essayait pas de trouver le pauvre type qui n’avait pas fait sa lecture la veille.”

En dehors des heures d’enseignement, cependant, les idéaux conservateurs de Juras et son sens moral personnel étaient évidents. En 2009, elle a demandé aux responsables de l’université d’imposer des paramètres au Kaimin, le journal étudiant de l’UM, après avoir désapprouvé une chronique sexuelle informative et légère, écrite par un étudiant de premier cycle, que Mme Juras considérait comme “malsaine”. Avec le recul, Mme Juras a déclaré qu’elle pensait que la chronique aurait dû se concentrer davantage sur la question sérieuse des rapports sexuels non consensuels, ce qui, selon elle, était important pour un public universitaire. Le chroniqueur du Kaimin, le personnel et la direction de l’université n’étaient pas d’accord, prenant particulièrement à cœur le fait qu’une professeure de droit fasse pression pour que des changements éditoriaux soient apportés à une publication étudiante en fonction de ses préférences personnelles.

Je pense que l’on a fait croire à tort que j’essayais de “fermer” la rubrique sexuelle, ce qui n’a jamais été mon intention”, a rappelé Mme Juras. “J’ai été très clair à ce sujet. Je leur ai demandé, est-ce que vous tenez compte du contenu ?”

À l’époque, l’opposition de Juras était plus insistante, selon la couverture des journaux et d’autres comptes rendus du drame local. Comme l’a rapporté le Missoulian, Juras est allé jusqu’à écrire une lettre au président de l’université de l’époque, George Dennison, et à la doyenne de l’école de journalisme, Peggy Kuhr, leur demandant d’aborder la question avec l’équipe du journal étudiant et de “leur demander de reconsidérer la publication de cette chronique”.

“Elle essayait sans aucun doute de leur faire perdre leur argent s’ils ne suivaient pas ce qu’elle pensait qu’ils devaient écrire”, a déclaré Carol Van Valkenburg, professeur de journalisme à la retraite et ancienne conseillère du Kaimin, qui se souvient d’un cas où Mme Juras a déclaré qu’elle envisageait de porter la question devant le Conseil des Régents après que ses préoccupations aient été rejetées par la direction éditoriale du journal.

“J’ai trouvé intéressant de savoir pourquoi elle s’y intéressait tant, pourquoi elle ressentait le besoin de s’élever contre cette chronique dans le Kaimin”, a déclaré M. Van Valkenburg. “Pensait-elle que cela affectait la moralité des étudiants du campus ? [I couldn’t tell] juste quelle était sa motivation.”

Juras a également été mêlé à un autre incident, également lié à un désaccord sur les droits du premier amendement, qui a dégénéré en procès. En 2007 et 2008, l’association du barreau étudiant de l’université a décidé de ne pas financer la Christian Legal Society, dont Juras était le conseiller, parce que cette association exigeait de ses membres qu’ils signent une “déclaration de foi” s’opposant, entre autres, à un “mode de vie sexuellement immoral”, catégorie qui inclut l’homosexualité. L’association étudiante a jugé cette exigence discriminatoire et a refusé de financer le groupe, invoquant les politiques de l’université. Après avoir intenté une action en justice à ce sujet, la Christian Legal Society a finalement accepté un accord en 2011.après un appel en justice infructueux. Les termes de l’accord prévoyaient que les étudiants de l’université n’auraient pas à financer le groupe et que la Christian Legal Society serait toujours autorisée à utiliser les installations universitaires.

Juras, qui a récemment raconté cette histoire lors d’un témoignage public sur les projets de loi sur la liberté de religion, mentionne rarement que le retrait initial du financement du groupe d’étudiants était lié à une allégation de politiques discriminatoires. Elle se concentre plutôt sur un récit selon lequel l’Association du barreau étudiant aurait fait preuve de discrimination à l’égard de la Christian Legal Society.

“Le but de la Christian Legal Society était d’offrir une camaraderie aux chrétiens sur le campus et de parler de la façon dont, en tant que chrétien, nous vivons notre foi en tant qu’avocat”. Juras a dit, expliquant que le groupe a souvent fait du ministère auprès des enfants de personnes incarcérées et a distribué des collations pendant la semaine d’examen sur le campus.

“Vous ne pouvez qu’imaginer ce que les étudiants chrétiens ont ressenti lorsqu’on leur a dit qu’ils n’étaient pas les bienvenus à la faculté de droit, alors que leur but était de servir et d’être en communion “, a-t-elle ajouté. “Et donc nous avons choisi d’intenter un procès”.


Pour ceux qui connaissent Mme Juras ou qui l’ont observée dans la sphère publique, il est parfois difficile de concilier son apparente dualité : un mentor aimable, protecteur et généreux, et un réformateur zélé qui défend avec ardeur des opinions polarisées.

“Cette session a été totalement différente. Le gouverneur Gianforte est venu à plusieurs reprises, parlant aux gens juste avant une séance en salle. Mais ce qui m’a vraiment surpris, c’est le lieutenant-gouverneur Juras, son implication dans la législation et son témoignage. Et je trouve que c’est vraiment un atout pour l’État… cela nous aide à savoir ce qui est important pour nous. [the executive office] pense et quel type de législation est important pour eux.”

Sénateur Keith Regier, R-Kalispell

“Elle se présente comme plutôt inoffensive et polie”, a déclaré Tim Warner Jr, consultant privé et ancien responsable des médias pour le juge Dirk Sandefur, concurrent de Juras dans la course à la Cour suprême de l’État en 2016. “Mais lors des débats, quand elle a commencé à parler en défendant ses positions politiques, [her conservative perspectives] est devenu clair.”

Ces deux traits de caractère sont souvent mentionnés comme étant essentiels à la compréhension du caractère de Juras, même si un nombre constant d’échauffourées publiques l’ont rendue plus connue pour le second.

Elle a fait l’objet de vives critiques de la part de l’ancien gouverneur démocrate Brian Schweitzer et de dirigeants d’université en 2012 après avoir produit une analyse juridique sur l’évaluation des propriétés, payée par le ministère de l’éducation. Cablevision/Bresnanqui a omis de révéler que ses conclusions ne représentaient pas la position de l’université. À l’époque, Mme Juras a déclaré qu’elle regrettait cette erreur, mais a défendu sa liberté académique de mener des recherches et de critiquer le gouvernement.

Plus tard, lors de sa course à la Cour suprême de l’État, elle s’est heurtée à des vents contraires après que des critiques eurent rendu public son nom. emails de l’universitéDans ces courriels, Mme Juras exprimait son désir de délibérer sur des affaires de liberté religieuse, ce qui a suscité le mécontentement de certains avocats et défenseurs des droits civils. Au cours de la course, elle a également été scrutée pour ses positions sur Les lois sur l’accès aux cours d’eau du Montana et son opinion personnelle sur le mariage homosexuel..

“C’est là où, quand on regarde son dossier et où elle a choisi de se mettre dans le domaine public, elle s’est alignée très étroitement avec les groupes d’extrême droite”, a déclaré Warner, faisant référence au Republican State Leadership Committee-Judicial Fairness Initiative et à la Montana Family Foundation. “Nous aurions été surpris si elle avait pris position contre la discrimination… vous savez, si elle défendait et protégeait réellement la Constitution de l’État du Montana, le droit à la vie privée et le droit à un environnement propre et sain… cela aurait été une surprise.”

Au cours de la session législative actuelle, des groupes juridiques conservateurs s’alignent aux côtés de Juras pour faire avancer des projets de loi qui, selon leurs partisans, renforceraient les libertés religieuses dans le Montana et, selon leurs détracteurs, permettraient la discrimination, en particulier à l’encontre des personnes LGBTQ. La proposition de concentrer le pouvoir de combler les vacances judiciaires au bureau du gouverneur, que M. Gianforte a récemment promulguée et que ses opposants ont rapidement contestée devant les tribunaux, figurait également au programme de M. Juras. Pendant les délibérations, les législateurs de la commission judiciaire du Sénat ont rejeté un amendement visant à restreindre explicitement les pouvoirs du gouverneur. de nommer “le lieutenant-gouverneur, les membres du personnel du gouverneur et les personnes nommées au niveau du cabinet” à ces postes vacants dans les deux ans suivant leur entrée en fonction.


En ce qui concerne sa participation très visible au processus législatif cette année, Mme Juras a déclaré qu’elle faisait sa part pour faire avancer le programme politique de l’administration et qu’elle se considérait avec M. Gianforte comme ” une grande équipe ” aux forces complémentaires. Lorsqu’on lui demande comment le bureau du gouverneur décide des projets de loi sur lesquels elle va témoigner, elle fouille dans la pile de documents de son bureau et en sort un exemplaire du Montana Comeback Plan, le slogan de M. Gianforte et son programme politique. Elle tient le rapport à côté de son visage, vantant les avantages des objectifs économiques et sociaux de l’administration, ajoutant que son rôle est centré sur les projets de loi qui ont un “aspect juridique” particulier.

Certains observateurs ont fait remarquer que Mme Juras est probablement l’une des rares personnes à pouvoir faire pression avec succès sur certains projets de loi très médiatisés et controversés, précisément en raison de la nuance de sa personnalité qui fait d’elle à la fois une diplomate aimable et une force politique.

“[It’s] beaucoup plus facile d’envoyer Kristen Juras pour cette tâche “, a déclaré Warner. “… Ce n’est probablement pas un hasard si, lorsque des organisations et des personnes d’extrême droite lancent un appel pour que quelqu’un défende leur cause, elle semble être la personne qui lève la main en premier, à chaque fois.”

Parmi les législateurs, les perceptions varient considérablement quant au déploiement de Juras par l’administration pour promouvoir certains projets de loi. Sous l’administration de Steve Bullock, selon des personnes familières avec la stratégie de l’ancien gouverneur, la plupart des discussions et négociations politiques se déroulaient en coulisses, loin des audiences publiques et des procédures législatives.

La lieutenante-gouverneure Kristen Juras témoigne devant la commission judiciaire de la Chambre du Montana au nom de Greg Gianforte en faveur du projet de loi 215 du Sénat. Le “Montana Religious Freedom Restoration Act” (loi sur la restauration de la liberté religieuse du Montana) porterait à un niveau “strict” l’examen judiciaire des affaires impliquant une atteinte par le gouvernement au libre exercice de la religion et exigerait que le gouvernement démontre qu’il a un “intérêt impérieux” à limiter la liberté de religion d’une personne. M. Juras a déclaré que le projet de loi n’était pas une “autorisation de discrimination” à l’encontre des personnes LGBTQ, mais les opposants ont fait remarquer que le projet de loi ne contenait pas de dispositions empêchant l’utilisation de la religion comme excuse à la discrimination. Crédit : Austin Amestoy/UM Legislative News Service

“Cette session a été totalement différente. Le gouverneur Gianforte est venu à plusieurs reprises, parlant aux gens juste avant une séance en salle “, a déclaré le sénateur Keith Regier, R-Kalispell. “Ce qui m’a vraiment surpris, c’est le lieutenant-gouverneur Juras, son implication dans la législation et son témoignage. Et je trouve que c’est vraiment un atout pour l’État … cela nous aide à savoir ce que nous devons faire. [the executive office] pense et quel type de législation est important pour eux.”

D’autres législateurs conviennent que le fait que des représentants de l’exécutif pèsent sur des projets de loi spécifiques est source de clarté, mais ils reconnaissent que cela peut affecter l’atmosphère politique.

“Je sais ce que l’on ressent lorsque le bureau du gouverneur entre dans une salle de comité et exprime son opinion, peu importe qui est le messager”, a déclaré le représentant Laurie Bishop, D-Livingston. “Cela met évidemment la pression sur les membres de ces comités en particulier”.

Pour certains législateurs, la présence personnelle de Mme Juras est moins remarquable que les politiques qu’elle soutient.

“Je pense que chaque administration peut choisir elle-même la manière dont elle communique avec le corps législatif, mais la plus grande préoccupation doit être ce qu’elle dit”, a déclaré le sénateur Bryce Bennett, D-Missoula, qui a qualifié de “surprenant” le soutien de l’administration à l’amendement sur la restauration de la liberté religieuse (RFRA), qui, selon les critiques, permettra une discrimination légale.

“Je n’ai jamais vu des gens faire preuve d’autant d’audace pour un programme aussi rétrograde”, a déclaré M. Bennett.

Juras ne cède pas à ces critiques. “Le gouverneur a clairement indiqué que nous respectons et voulons protéger les droits de tous les citoyens du Montana”, a déclaré Mme Juras, ajoutant plus tard dans une déclaration par courriel qu’elle et M. Gianforte croient que “toute forme de discrimination est inacceptable”. Les lois de restauration de la liberté religieuse, a-t-elle dit, ont permis “aux enfants amérindiens de porter des tresses à l’école, aux sikhs de porter des turbans dans l’armée et aux employeurs chrétiens de refuser de couvrir les avortements dans le cadre de leurs polices d’assurance maladie”.

De nombreux détracteurs du programme de l’administration se sont engagés à contester ces projets de loi devant les tribunaux, s’ils survivent au processus législatif. Mme Juras elle-même, qui avait autrefois exprimé le désir d’évaluer ces questions en tant que juge, dit maintenant qu’elle se contente de se concentrer sur l’élaboration des politiques.

“J’aime ce travail”, dit-elle avec emphase. “Je vais remplir mon rôle ici. Et quand j’en aurai fini, je passerai du temps avec mes petits-enfants.”

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