Comment les animaux de basse-cour se sont retrouvés sur les pièces de l’État libre d’Irlande

Analyse : Les dessins de Percy Metcalfe pour la première pièce de monnaie de l’État libre d’Irlande ont fait l’objet d’éloges et de critiques avant de se retrouver dans les poches des Irlandais.

Par Jack Quin, Université de Birmingham

De 1928 à 2002, les pièces de monnaie irlandaises portaient une belle série d’animaux dits de basse-cour. Avant la décimalisation en 1971, toute la série de pièces était l’œuvre d’un artiste anglais, Percy Metcalfe. Toutefois, le choix des effigies d’animaux, l’omission des symboles irlandais traditionnels ou des profils d’Irlandais célèbres, et même la nationalité de l’artiste à l’origine des pièces ont fait l’objet de débats dans l’État libre d’Irlande.

Les enjeux de la conception d’une monnaie entièrement nouvelle pour une Irlande indépendante étaient clairs. Avant 1928, la monnaie irlandaise arborait les profils des monarques britanniques successifs sur l’avers, et des images héraldiques et des devises sur le revers. Patrick Pearse a fait remarquer en 1913 que les pièces britanniques en circulation en Irlande symbolisaient “la tyrannie étrangère qui nous tient. Un bon Irlandais devrait rougir chaque fois qu’il voit un penny”.

Le dessin de la demi-couronne de Percy Metcalfe avec le cheval et la harpe.

En 1926, le ministre des Finances Ernest Blythe a été persuadé par les sénateurs W.B. Yeats et Oliver St. John Gogarty pour mettre en place un comité d’experts chargé de juger un concours fermé de dessins de pièces de monnaie. Yeats a été rapidement nommé président du comité des pièces de monnaie, avec le conservateur de l’Université de Londres. Thomas Bodkin, orfèvre et TD, Barry Egan et d’autres.

Malgré le succès populaire des timbres de l’État libre, Yeats était mécontent de la compétition ouverte au public pour soumettre des dessins de timbres. Le poète a averti que les meilleurs artistes de pièces et de médailles ne concourraient pas dans de telles conditions. Le comité des monnaies n’a invité que sept artistes à concourir : deux sculpteurs irlandais, un peintre et un sculpteur français. Albert Power et Oliver Sheppardsculpteur irlando-américain Jerome Connor, Carl Milles de la Suède, Paul Manship de New York, l’Italien Publio Morbiducciet un jeune designer de pièces et de médailles relativement inconnu du Yorkshire, Percy Metcalfequi a finalement reçu la commission complète.

Dans une rupture spectaculaire avec la tradition de la conception des pièces modernes, le Ministère des Finances a décidé que les nouvelles pièces ne comporteraient pas d’effigies de personnes vivantes. Toutes les inscriptions seraient en gaélique et une harpe irlandaise, qui était le symbole national officiel de l’État libre, devait figurer sur l’avers de chaque pièce.

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De Screen Ireland, Mr Years et les pièces de monnaie bestiales par Ann Marie Hourihane et Laura McNicholas.

Le comité de Yeats a étudié les effigies de taureaux et d’autres animaux sur les anciennes pièces grecques de Sicile avant de décider que la monnaie de l’État libre comporterait un ensemble d’animaux de basse-cour, représentant ” les produits de la nation “. Les pièces comprendraient un cheval (demi-couronne), un saumon (florin), un taureau (shilling), un chien-loup (six pence), un lièvre (trois pence), une poule et des poussins (penny), un cochon et des porcelets (demi-penny) et une bécasse (farthing). Le chien-loup sur le sixpence a souvent été confondu avec un lévrier en raison de l’absence d’un pelage rugueux dans le dessin final de Metcalfe.

Les dessins soumis par Metcalfe étaient le seul ensemble qui utilisait efficacement l’espace circulaire avec des rendus dépouillés des animaux, une ligne de fond artificielle pour les animaux terrestres copiée sur les pièces de monnaie grecques classiques, et d’élégantes inscriptions et dénominations gaéliques espacées. Le comité a été tellement impressionné par la qualité du travail de Metcalfe qu’il a décidé à l’unanimité de lui confier la commande de l’ensemble. Les ministres du gouvernement ont été persuadés d’offrir la commande à un artiste britannique lorsqu’ils ont réalisé qu’il serait considérablement moins cher que les autres artistes de renommée internationale.

Les dessins de Percy Metcalfe pour le florin (saumon), le six-pence (chien-loup) et le trois-pence (lièvre).

La nouvelle monnaie et les dessins en compétition ont été exposés à la École d’art métropolitaine de Dublin en novembre 1928, avant d’entrer en circulation en décembre. La réaction du public a été mitigée. Certains critiques pensaient que le thème du bétail renforcerait un stéréotype irlandais provincial. Maud Gonne a fait remarquer qu’il manquait un baudet à l’ensemble de la cour de ferme et a critiqué le travail de Metcalfe, estimant qu’il s’agissait d’une monnaie “conçue par un Anglais, frappée en Angleterre, représentative des valeurs anglaises, payée par le peuple irlandais”.

D’autres commentateurs ont écrit au Irish Independent et le Bulletin catholique condamnant la monnaie comme “bestiale”, païenne ou impie. Thomas Bodkinqui faisait partie du comité, a insisté sur le fait que le symbolisme des pièces pouvait être interprété comme étant chrétien plutôt que païen. Il a fait valoir que le saumon était biblique et que la harpe pouvait même faire allusion à la harpe de David dans le Livre de Samuel.

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Archives RTÉ, reportage de RTÉ News sur l’émission d’une nouvelle pièce de 1 £ en 1990.

Malgré les plaintes émanant de milieux prévisibles, les pièces ont été largement saluées pour leur beauté et leur fraîcheur. La disposition des animaux et l’absence d’héraldique ou de devises ont eu une influence durable sur la conception des pièces modernes. Metcalfe a consolidé sa réputation de concepteur prolifique de pièces de monnaie dans les différents dominions de l’Empire britannique. Son site portrait de George V a été utilisé sur l’avers des pièces de monnaie de l’Australie, du Canada, des îles Fidji, de l’île Maurice et de la Nouvelle-Zélande. Il a également conçu les effigies des rois d’Irak et d’Égypte.

Dans les années 1930, les dessins d’animaux de Metcalfe, plus audacieusement modernistes, n’ont pas reçu la même approbation. Un site Un kiwi abstrait et anguleux pour la pièce de monnaie néo-zélandaise de 1933. n’a pas été adopté par l’État, et un loup quelque peu art déco conçu pour la lire turque a été rejeté en 1935. En 1936, Édouard VIII a proposé la frappe d’une “monnaie moderne” pour le Royaume-Uni peu avant son abdication. Le site Monnaie royale a invité des artistes, dont Metcalfe, à soumettre des dessins “non héraldiques”, similaires à ceux des pièces de l’État libre. Metcalfe a préparé un dessin de mouette pour le shilling britannique, mais sans succès.

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Dans l’émission History Show de RTÉ Radio 1, Colette Kinsella explique qui a mis la harpe sur les pièces de monnaie irlandaises.

La collection de pièces irlandaises de la basse-cour avait un attrait durable à la maison. Avec l’introduction de la monnaie décimale en 1971, l’artiste irlandaise… Gabriel Hayes a ajouté trois autres pièces d’animaux à la série pour le demi-penny, le penny et le deux pence. Alors que les animaux de Metcalfe étaient des représentations minimalistes et dépouillées, les oiseaux ornementaux de Hayes étaient disposés dans un entrelacs celtique élaboré, inspiré de manuscrits médiévaux tels que le Livre de Kells. La basse-cour a finalement été vidée en 2002 lorsque l’Irlande est entrée dans la zone euro. Une seule image de l’ancien ensemble a été conservée, avec la harpe irlandaise (basée sur l’image de l’Irlande). la harpe de Brian Boru) figurant sur l’avers de la nouvelle monnaie irlandaise en euros.

Dr Jack Quin est un chercheur postdoctoral de la British Academy au département de littérature anglaise de l’Université de Londres. Université de Birmingham. Il est un Conseil de la recherche irlandaise boursier.


Les opinions exprimées ici sont celles de l’auteur et ne représentent ni ne reflètent le point de vue de RTÉ.




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