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The Guardian

Cyber Ninjas, lampes UV et financement de l’extrême droite : dans les coulisses de l’étrange “audit” des élections de 2020 en Arizona.

Les experts électoraux observent cet effort avec inquiétude, affirmant que les responsables n’utilisent pas une méthodologie fiable – et craignent qu’il ne s’agisse d’un modèle que les républicains pourraient essayer ailleurs Les bulletins de vote du comté de Maricopa déposés lors de l’élection de 2020 sont examinés et recomptés à Phoenix, Arizona, le 6 mai. Photo : Matt York/AP Inscrivez-vous à la newsletter Fight to Vote du Guardian L’une des premières choses que l’on voit en sortant de l’Arizona Veterans Memorial Coliseum, l’arène vieillissante de Phoenix, c’est le Crazy Times Carnival, un spectacle temporaire installé sur le parking. Le soir, alors que le soleil se couche, les lumières de la grande roue, le tintement du carrousel et les cris de joie emplissent le ciel massif du désert. À l’intérieur du colisée – surnommé le Madhouse on McDowell – une autre sorte de carnaval se déroule. C’est sur le sol de l’arène que le sénat de l’Arizona, contrôlé par les républicains, effectue son propre audit des élections de 2020 dans le comté de Maricopa, où se trouvent Phoenix et la plupart des électeurs inscrits de l’État. Cet effort, qui intervient après de multiples audits confirmant les résultats de l’élection de novembre dans le comté en faveur de Joe Biden, comprend un examen du matériel de vote, une authentification des bulletins de vote et un recomptage manuel des près de 2,1 millions de bulletins déposés dans le comté. Les républicains de l’assemblée législative de l’État envisagent simultanément des mesures qui rendraient le vote plus difficile en Arizona, que Joe Biden a remporté par environ 10 000 voix en novembre. Cette révision – sans précédent dans la politique américaine – pourrait également être l’une des manifestations les plus claires à ce jour des fausses allégations de fraude de Donald Trump et des théories du complot qui se sont répandues après l’élection (l’ancien président et ses alliés ont bruyamment encouragé les efforts de l’Arizona). Les théoriciens du complot d’extrême droite semblent être liés à cet effort et la société engagée pour mener la charge, une société basée en Floride appelée Cyber Ninjas, a peu d’expérience en matière d’élections. Le PDG de cette société a exprimé son soutien à l’idée que l’élection a été volée à Trump. Les experts électoraux observent le déroulement de cette opération avec une profonde inquiétude, soulignant que les responsables n’utilisent pas une méthodologie fiable – ils hésitent même à la qualifier d’audit – et qu’ils produiront des résultats qui donneront encore plus de matière aux théoriciens de la conspiration. Plus troublant encore, ils craignent que l’audit de l’Arizona ne serve de modèle aux républicains pour d’autres pays. “Il n’y aura pas de résultat valide”, a déclaré la secrétaire d’État de l’Arizona, Katie Hobbs, une démocrate qui est la principale responsable des élections de l’État. “Ils sont en train d’écrire le livre de jeu ici pour faire cela dans tout le pays”. En effet, les alliés de Trump font déjà pression pour un effort similaire dans une petite ville du New Hampshire. Marjorie Taylor Greene, la députée d’extrême droite de Géorgie, a demandé un audit similaire dans son État. Des contractants travaillant pour Cyber Ninjas, qui a été engagé par le sénat de l’Arizona, examinent et recomptent des bulletins de vote à Phoenix le 1er mai. Photo : Courtney Pedroza/Getty Images Trump et ses alliés ont encouragé cet effort. À l’extérieur de l’arène, Kelly Johnson, un Californien de 61 ans, faisait partie d’un petit groupe de cinq personnes assises sous une tente qui soutenaient cet effort. M. Johnson, qui a déclaré qu’il était au Capitole le 6 janvier, lorsque les émeutiers ont pris d’assaut le bâtiment, a affirmé que M. Trump n’a pas eu pleinement l’occasion de faire valoir ses arguments devant les tribunaux après l’élection. Des juges de tout le pays, dont plusieurs nommés par Trump, ont rejeté plusieurs actions en justice visant à tenter d’annuler les résultats de l’élection. Beaucoup de gens, a-t-il dit, “se demandent si les résultats sont exacts ou non parce qu’il n’y a pas eu d’examen, d’examen approfondi, de comptabilisation des résultats dans lesquels on peut avoir confiance”. La semaine dernière, Mme Hobbs, qui a reçu des menaces de mort en raison de son opposition, a envoyé une lettre aux responsables de l’audit détaillant les problèmes liés à la manière dont celui-ci était mené. De nombreuses procédures rendues publiques par l’audit sont vagues, écrit-elle, des ordinateurs portables ont été laissés sans surveillance, et il n’y avait pas de procédures garanties en place pour protéger la chaîne de conservation des bulletins de vote. Le ministère de la justice a envoyé sa propre lettre au sénat de l’Arizona, exprimant des préoccupations similaires et remettant en question un plan visant à frapper aux portes des électeurs et à confirmer leur vote en 2020, ce qui pourrait conduire à l’intimidation des électeurs. Karen Fann, la présidente du sénat de l’Arizona, a répondu vendredi, affirmant que les auditeurs allaient “reporter indéfiniment” le fait de frapper aux portes et que des procédures étaient en place pour protéger les bulletins de vote. Elle a indiqué que le sénat avait engagé Ken Bennett, ancien secrétaire d’État de l’Arizona, pour qu’il soit “pleinement impliqué dans la supervision de toutes les facettes de l’audit”. Mais au cours de plusieurs entretiens avec des journalistes la semaine dernière, M. Bennett – un homme de 61 ans aux manières douces et enjouées – a déclaré qu’il n’était pas en mesure de fournir des informations de base sur le déroulement de l’audit. Il a refusé de dire combien de bulletins de vote les auditeurs comptaient chaque jour, estimant le nombre total de bulletins comptés à environ 200 000 (lundi, ce chiffre était passé à 275 000). Après l’apparition d’Anthony Kern, électeur de Trump et ancien législateur de l’État, à une table de comptage des bulletins, Ken Bennett a déclaré qu’il n’était pas certain de la manière dont les travailleurs étaient choisis (l’Arizona Republic a rapporté que des groupes d’extrême droite étaient impliqués dans le recrutement de compteurs pour l’audit). Ken Bennett s’exprime lors d’une conférence de presse sur la supervision de l’audit des bulletins de vote des élections de 2020, à Phoenix, le 22 avril. Photo : Ross D Franklin/AP Et alors que les audits garantissent généralement que des représentants des deux partis sont présents pour inspecter les bulletins de vote, il n’est pas clair dans quelle mesure cela se produit, si c’est le cas, à Phoenix. M. Bennett a déclaré que 70 % des observateurs – qui ne comptent pas les bulletins – étaient des républicains et que les 30 % restants étaient des indépendants, des libertaires et des démocrates. Alors qu’il y avait 46 tables installées pour accueillir les compteurs de bulletins dans l’arène la semaine dernière, moins de la moitié d’entre elles ont été utilisées chaque jour. M. Bennett a répété aux journalistes que les tables seraient bientôt occupées par des travailleurs supplémentaires dont les antécédents ont été vérifiés, mais ces travailleurs ne se sont pas encore matérialisés. Les fonctionnaires ont également été opaques sur ce qu’ils recherchent exactement dans leur analyse de l’authenticité des bulletins de vote. Fin avril, des vérificateurs ont été vus en train de scanner des bulletins de vote avec des lampes UV, ce qui a éveillé les soupçons en raison d’une théorie de conspiration QAnon selon laquelle Trump aurait filigrané des bulletins légitimes après l’élection. La semaine dernière, John Brakey, un militant participant à l’audit, a déclaré que les fonctionnaires recherchaient des fibres de bambou, en référence à une théorie de conspiration sans fondement selon laquelle les bulletins de vote auraient été introduits clandestinement depuis la Chine. “Je pense que c’est un peu une perte de temps, mais cela aidera à démystifier les gens”, a déclaré M. Brakey mercredi. “Ils ne vont pas trouver de bambou… S’ils le font, je pense que nous devons le savoir, n’est-ce pas ?”. Bennett a rapidement pris ses distances avec les commentaires de Brakey, en disant : “Je pense que c’est plutôt un euphémisme pour dire : “Nous cherchons tout ce qui est lié au papier afin de pouvoir vérifier que les bulletins sont authentiques”.” Jeff Ellington, le président-directeur général de Runbeck Election Services, qui imprime les bulletins de vote pour le comté de Maricopa, a déclaré qu’il ne pouvait pas comprendre ce que les auditeurs recherchaient exactement en examinant le papier des bulletins. “Ce qu’ils font est tellement cryptique”, a-t-il déclaré. “Il est difficile de savoir exactement quel est leur plan de jeu à ce sujet”. Bennett et les responsables de l’audit ont également refusé à plusieurs reprises de commenter le financement de l’audit. Le sénat de l’Arizona n’a alloué que 150 000 dollars pour payer l’audit, bien en dessous du coût estimé. Des personnalités proches de Trump, dont l’avocat L Lin Wood et l’ancien PDG d’Overstock Patrick Byrne, auraient déjà fait des dons pour cet effort. Deux présentateurs du réseau One America News, un média d’extrême droite, ont également collecté des fonds. Mardi dernier, Christina Bobb, une journaliste de la chaîne, a enregistré un segment depuis la tribune de presse, qui rendait compte de l’audit et faisait la promotion de la collecte de fonds. Des manifestants soutenant Trump se rassemblent devant le Veterans Memorial Coliseum à Phoenix le 1er mai. Photo : Courtney Pedroza/Getty Images La semaine dernière, le comptage lui-même semblait relativement simple, voire ennuyeux. Les travailleurs étaient répartis en quatre équipes. Des tables avec des plateaux au milieu étaient dispersées sur le sol de l’arène. Trois travailleurs s’asseyaient à chaque table avec une feuille de décompte et comptaient les votes pour la présidentielle et le sénat américain tandis que les bulletins de vote tournaient autour de la table. Une fois qu’ils ont fini de compter un lot, les bulletins vont sur une deuxième table, où les travailleurs photographient chaque côté, puis scannent les bulletins sous des caméras microscopiques. Des observateurs vêtus de chemises orange vif parcourent l’étage et surveillent les actes répréhensibles. Une bannière de l’équipe féminine de basket-ball de Phoenix est suspendue au-dessus du sol et dit : “The Madhouse est notre maison”. Malgré l’apparence anodine, les observateurs experts disent que l’audit présente des problèmes flagrants. Jennifer Morrell, ancienne fonctionnaire électorale désignée comme observatrice de l’étage par le bureau du secrétaire d’État, a noté que les bulletins de vote tournaient rapidement autour de la table, donnant aux compteurs peu de temps pour voir les marques sur le papier. Dans les cas où il y avait des divergences dans le comptage, Mme Morrell a dit avoir vu chaque table traiter les recomptages de manière légèrement différente. Elle a également été alarmée de voir qu’une fois les bulletins comptabilisés, il n’y avait aucune vérification pour s’assurer que les travailleurs saisissaient les totaux globaux dans le logiciel. Il n’y a personne pour vérifier que ce qu’ils ont saisi est correct Jennifer Morrel “Il n’y a personne pour vérifier que ce qu’ils ont saisi est correct”, a-t-elle déclaré. “Une seule personne, un seul point d’échec, en tant qu’ancien fonctionnaire électoral, quelqu’un qui fait des audits, c’est un énorme drapeau rouge pour moi”, a-t-elle dit. L’audit a été diffusé en direct sur Internet depuis qu’il a commencé fin avril, mais l’accès public en personne est limité à une poignée de reporters qui se relaient pendant cinq heures et observent les opérations depuis la tribune de presse de l’arène, une section couverte de poussière située à une vingtaine de rangées dans les tribunes. C’était assez proche pour voir le comptage sur le sol, mais pas assez pour voir les détails (certains journalistes ont apporté des jumelles pour essayer d’avoir une meilleure vue). Des membres armés des Arizona Rangers, un groupe auxiliaire bénévole des forces de l’ordre, étaient postés dans la loge et des membres ont accompagné les journalistes aux toilettes. On ne sait pas exactement quel est le but de l’audit. Mme Hobbs a déclaré qu’elle s’attendait à ce que les fonctionnaires publient un rapport basé sur des procédures qui seraient difficiles à reproduire en raison de l’opacité du processus. Et Bennett a reconnu la semaine dernière qu’il y aurait probablement un écart entre le total des auditeurs et le total officiel. “Je ne pense pas que quiconque s’attende à ce que l’on compte deux fois 2,1 millions de dollars, en utilisant des méthodes différentes, et que l’on obtienne exactement le même chiffre”, a-t-il déclaré. “Le seul taux d’erreur inacceptable est celui qui est suffisant pour faire la différence dans une course particulière. Et je ne m’attends pas à ce qu’il y ait une différence de cette ampleur”. Même si l’audit ne changera pas le résultat de la course de 2020, il pourrait tout de même faire des dégâts en faisant faussement croire que quelque chose clochait dans la machinerie électorale. “Ils profitent du manque d’information du public concernant les complexités de notre système. Ils créent un faux récit et se préparent à vendre ce faux récit”, a déclaré M. Fontes, qui a perdu sa réélection en novembre. Des entrepreneurs travaillant pour Cyber Ninjas examinent les bulletins de vote du comté de Maricopa à Phoenix le 6 mai. Photo : Matt York/AP Cette dynamique est déjà visible. La semaine dernière, les républicains de l’Arizona ont accusé le comté de Maricopa de ne pas avoir remis, à tort, les routeurs Internet ainsi que les mots de passe administratifs des tabulatrices de vote. Les responsables du comté ont résisté, affirmant que seul Dominion, le fournisseur de l’équipement électoral, possède les mots de passe, qui ne sont pas nécessaires pour effectuer un audit. Fournir les routeurs, ont-ils dit, mettrait également en danger la sécurité du comté et les informations personnelles. Le shérif du comté de Maricopa, Paul Penzone, un démocrate, a qualifié la demande de routeurs de “stupidement imprudente”. Les médias conservateurs ont mis en avant ce refus comme preuve d’une éventuelle activité inhabituelle. C’est peut-être le but ultime de l’audit – non pas d’apporter une quelconque finalité à l’élection de 2020, mais simplement de fournir plus de trous de lapin à parcourir pour la remettre en question. Fontes, l’ancien responsable des élections du comté de Maricopa, doute que l’audit fasse changer d’avis ceux qui doutent des résultats de l’élection. “Cela ne peut pas convaincre les théoriciens de la conspiration. La seule chose qui convaincra les théoriciens du complot de quoi que ce soit est une victoire de Trump”, a-t-il déclaré. “C’est la seule chose qu’ils accepteront. Et si c’est le cas, alors cela n’a pas d’importance. Ils ne se soucient pas de la vérité.”

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