EXTRA EN LIGNE : Forte diminution des tortues de mer géantes au large de la côte ouest des États-Unis

MONTEREY, Californie – Il y a près de 40 ans, des scientifiques recensaient les tortues de mer échouées sur les plages de Californie lorsqu’ils ont remarqué que les tortues luths – des tortues de mer massives datant de l’époque des dinosaures – figuraient parmi celles qui s’échouaient sur le rivage.

C’était étrange car la population connue la plus proche de ces géants se trouvait à plusieurs milliers de kilomètres, dans les eaux d’Amérique centrale et d’Amérique du Sud.

Leur présence mystérieuse a conduit les chercheurs à une découverte étonnante. Un sous-ensemble de tortues luths qui éclosent sur les plages d’Indonésie, de Papouasie-Nouvelle-Guinée, du Vanuatu et des îles Salomon migraient sur 7000 miles à travers l’océan Pacifique jusqu’aux eaux froides de la côte ouest des États-Unis, où elles se gavaient de méduses avant de revenir à la nage. Ce voyage épique a stupéfié les scientifiques.

“Il y a des oiseaux qui vont plus loin, mais ils volent. Il y a un requin-baleine qui nage un peu plus loin, mais il n’a pas besoin de remonter pour respirer. Cet animal pousse en fait l’eau tout au long de l’océan Pacifique”, a déclaré Scott Benson, un écologiste du service des pêches de la National Oceanic and Atmospheric Administration à Monterey, qui étudie les tortues depuis des décennies. “C’est tout simplement un animal majestueux”.

Mais aujourd’hui, alors que les scientifiques commencent à comprendre pleinement cette incroyable odyssée, les tortues disparaissent – et rapidement.

En moins de 30 ans, le nombre de tortues luths du Pacifique occidental dans la population en quête de nourriture au large de la Californie a chuté de 80% et une étude récente co-écrite par Benson montre un déclin annuel de 5,6% – presque identique au déclin documenté à des milliers de kilomètres sur les plages de nidification. Environ 1 400 femelles adultes ont été recensées sur les plages de nidification du Pacifique occidental, alors qu’il y avait des dizaines de milliers de tortues il y a quelques décennies, et il n’y en a pas plus de 50 qui se nourrissent au large de la Californie, a déclaré Benson.

Si rien ne change, selon les scientifiques, les tortues luths – des créatures qui peuvent peser la moitié du poids d’une voiture compacte et avoir des nageoires de 4 pieds de long – pourraient avoir disparu de la côte ouest des États-Unis d’ici trois décennies, une disparition provoquée par la pêche internationale sans discernement, la décimation des lieux de nidification et le changement climatique.

“Les tortues étaient là et nous avons finalement commencé à y prêter attention”, a déclaré Jim Harvey, directeur du Moss Landing Marine Laboratories de l’université d’État de San Jose et co-auteur de l’étude. “Nous nous sommes mis à examiner l’histoire juste au moment où l’histoire se terminait”.

L’étude fournit de nouvelles informations essentielles, mais dévastatrices, sur la population, qui ne sont pas de bon augure pour la tortue luth, a déclaré Daniel Pauly, professeur de pêche à l’Université de Colombie-Britannique et expert international en matière de réduction de l’impact de la pêche commerciale sur les écosystèmes marins.

“Si vous constatez le déclin à un endroit, cela peut avoir un certain nombre de causes, mais si vous trouvez la même estimation du déclin à deux endroits, cela indique quelque chose de beaucoup plus grave”, a déclaré Pauly, qui n’a pas participé à l’étude. “Ils ont vraiment de gros problèmes”.

La NOAA a lancé une initiative agressive pour les sauver en 2015 et va maintenant publier un plan d’action actualisé ce mois-ci pour inspirer une plus grande coopération internationale afin de réduire le nombre d’œufs pillés sur les plages et le nombre de tortues luth du Pacifique empêtrées dans les engins de pêche commerciale.

“Il y a une opportunité dès maintenant d’arrêter le déclin, mais nous devons saisir cette opportunité immédiatement et cela nécessitera un effort international de la part de toutes les nations avec lesquelles cet animal interagit”, a déclaré Benson. “Si rien n’est fait pour inverser ce cours, cette population va devenir, essentiellement, éteinte dans l’océan Pacifique”.

Les tortues luths se nourrissent probablement au large de la côte ouest des États-Unis depuis des millénaires. Il existe six autres populations distinctes de tortues luths dispersées dans le monde, mais aucune d’entre elles n’effectue une migration aussi longue. Jusqu’à 60 % des tortues luths qui éclosent dans l’ouest de l’océan Pacifique font le voyage jusqu’en Californie – et les scientifiques ne savent pas exactement pourquoi certaines le font et d’autres pas. Certaines vont plus au nord, dans les eaux de l’Oregon et même de l’État de Washington.

Toutes les tortues luth du monde sont soumises à des pressions, mais le sous-ensemble qui migre pendant des mois à travers l’immensité du Pacifique est confronté à des menaces uniques qui sont particulièrement difficiles à contrer pour les défenseurs de la nature. Les tortues luths du Pacifique oriental, qui nichent au Mexique et au Costa Rica, connaissent également un effondrement de leur population dû à une forte réduction des plages de nidification.

Dans l’eau, les bateaux de pêche commerciale poursuivent l’espadon dans un no man’s land international, où les lois américaines strictes sur la pêche ne s’appliquent pas, et où les filets de pêche et les longues lignes destinés à l’espadon peuvent blesser ou tuer les tortues. Ils doivent naviguer dans les zones de pêche de l’Indonésie, de la Malaisie, des Philippines, du Japon et d’autres pays pour atteindre la côte ouest des États-Unis.

Sur terre, les œufs de tortue luth sur les plages de nidification du Pacifique occidental sont fréquemment décimés par les animaux sauvages ou les humains, qui ramassent ces délices pour les manger ou les vendre. Les opérations d’extraction de sable et le développement des plages privées empiètent également sur les nids de luth.

Aux États-Unis, la pêche à l’espadon à la palangre est interdite depuis 20 ans de la mi-août à la mi-novembre pour protéger les tortues géantes dans une zone de 481 787 kilomètres carrés au large de la côte ouest. Plus récemment, la Californie a décidé d’éliminer progressivement, d’ici 2024, la seule petite pêcherie de filets maillants dérivants de l’État, et la flotte d’espadons pêchant à la palangre à Hawaï et en Californie doit fermer ses portes si elle capture accidentellement plus de 16 tortues luths au cours d’une saison.

L’année dernière, le président Donald Trump a opposé son veto à un projet de loi coparrainé par la sénatrice américaine Diane Feinstein, une démocrate californienne, qui aurait éliminé progressivement un type de pêche avec des filets sous-marins à grandes mailles connus pour piéger les tortues de mer et d’autres espèces. Elle l’a réintroduit en février.

Ces mesures ont largement réussi à réduire les dommages causés aux tortues luths du Pacifique au large de la côte ouest des États-Unis et d’Hawaï. Entre 1990 et 2000, 23 tortues luths ont été empêtrées et tuées au large de la côte ouest. Entre 2014 et 2018, il y en a eu zéro, selon la NOAA Fisheries.

Damien Schiff, un avocat qui a intenté des procès au nom des pêcheurs touchés par la réduction de l’industrie de l’espadon, a déclaré que les écologistes continuent de rechercher davantage de restrictions sur la pêche américaine alors que d’autres pêches étrangères sont le problème.

“Chaque espadon que vous n’attrapez pas en Californie va ensuite être … fourni par une pêcherie étrangère qui n’a pas une bonne note environnementale”, a-t-il dit. “Je ne pense pas que vous puissiez contester ce fait”.

Aujourd’hui, avec l’effondrement du nombre de tortues luths dans le monde, la pression est forte pour reproduire ces succès en dehors des eaux américaines et inciter les pêcheries internationales qui sont en concurrence directe avec les navires américains dans les eaux lointaines du Pacifique à coopérer davantage.

Certaines idées consistent à exiger que l’espadon importé aux États-Unis soit pêché avec le même équipement de protection des tortues que celui exigé des flottes américaines ou à étendre la loi fédérale sur la protection des mammifères marins aux créatures marines qui ne sont pas des mammifères, a déclaré Todd Steiner, directeur exécutif du Turtle Island Restoration Network, qui a fait pression pour la protection de la tortue luth dans le monde entier.

“Nous sommes l’un des plus grands marchés du monde pour le poisson et donc une fois que nos propres pêcheries devront répondre à certaines exigences, alors nous pourrons demander aux autres pays de faire de même s’ils veulent nous vendre”, a-t-il dit. “Mais à quel moment est-il trop tard ? Nous avons gagné quelques batailles, mais nous sommes en train de perdre la guerre.”



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