FEATURE-Défiant la surveillance chinoise, de jeunes Ouïghours à l’étranger s’expriment en ligne

* Les militants font état de piratages, d’abus en ligne et de surveillance physique.

* La Chine affirme que les militants sont payés pour diffuser des histoires “inventées”.

* La diaspora ouïghoure compte plus d’un million de personnes.

Par Lin Taylor

LONDRES, 4 mai (Fondation Thomson Reuters) – Dans son appartement de Washington, la militante ouïghoure Jewher Ilham a souvent deux idées en tête lorsqu’elle allume son ordinateur portable : Que dois-je regarder ce soir ? Et vais-je encore être interrompue par des hackers chinois ?

Qu’il s’agisse de sa webcam qui s’allume toute seule ou du curseur de son ordinateur portable qui se déplace lorsqu’elle regarde Netflix, Ilham a appris à vivre avec ce problème depuis qu’elle a commencé à critiquer le gouvernement chinois pour la détention de son père, un universitaire ouïgour, il y a près de dix ans.

Quand je m’ennuie, je parle à mon ordinateur portable, je lui fais signe et je lui dis : “Bonjour, tu me regardes ? En fait, vous ne devriez pas perdre votre temps avec moi parce que je n’ai vraiment rien d’important ou d’intéressant à vous montrer”, a déclaré cette militante syndicale de 26 ans.

Ilham fait partie d’un groupe croissant de jeunes Ouïghours vivant à l’étranger qui se mobilisent en ligne et utilisent les médias sociaux pour faire campagne contre le travail forcé dans la province chinoise du Xinjiang (nord-ouest), où vit la minorité musulmane ouïghoure.

Bien qu’ils vivent à l’étranger, nombre d’entre eux pensent que l’élargissement de leur empreinte numérique par le biais de leur activisme en ligne a fait d’eux – et de leurs familles – une cible plus facile.

“Je me sens en conflit chaque jour. Si je parle de mon père, vont-ils le torturer ? Est-ce que ça va causer plus de mal ?”, a déclaré Ilham, qui a quitté la Chine pour les États-Unis en 2013 et qui travaille maintenant au Consortium mondial pour les droits des travailleurs.

Pendant des mois, la Chine a repoussé les critiques mondiales de ses politiques au Xinjiang, des responsables du ministère chinois des Affaires étrangères et du gouvernement du Xinjiang affirmant que les efforts sont nécessaires pour contrer “les mensonges et les calomnies” d’un réseau de “forces anti-chinoises” à l’étranger.

“Il y a des personnes engagées par des forces anti-chinoises occidentales qui racontent des histoires inventées pour salir le Xinjiang et la Chine à l’étranger et qui en vivent”, a déclaré l’ambassade de Chine à Washington dans une réponse par e-mail à des questions sur la surveillance des Ouïghours.

CIBLES NUMÉRIQUES

En mars, Facebook Inc a déclaré avoir bloqué un groupe de pirates informatiques en Chine qui utilisaient la plateforme pour cibler les Ouïghours vivant à l’étranger en infectant leurs appareils avec un logiciel malveillant permettant la surveillance.

Le géant des médias sociaux a déclaré qu’il y avait moins de 500 cibles, qui étaient principalement originaires de la région du Xinjiang mais vivaient surtout dans d’autres pays, notamment en Turquie, au Kazakhstan, aux États-Unis, en Syrie, en Australie et au Canada.

“L’internet est un outil très puissant. Sans lui, notre cause ne serait pas là où elle est. Mais une fois que votre nom ou votre visage est dans le domaine public, vous devenez une cible”, a déclaré Zumretay Arkin, 27 ans, dont la famille a quitté le Xinjiang pour s’installer au Canada lorsqu’elle était enfant.

“Je sais que cela a des conséquences. Mais je pense aussi aux Ouïghours qui sont détenus, et aux membres de ma famille qui ont disparu. Au bout du compte, même si vous restez silencieux, vos proches seront de toute façon pris pour cible”, a déclaré Arkin, qui travaille au Congrès ouïghour mondial.

Les experts des Nations unies et les groupes de défense des droits affirment que la Chine a détenu plus d’un million de Ouïghours et d’autres minorités ethniques dans le Xinjiang depuis 2017, et que des cas de torture, de disparitions forcées, de travail forcé, de violences sexuelles et d’autres abus ont été signalés.

La Chine nie toute violation des droits de l’homme au Xinjiang et affirme que ses camps offrent une formation professionnelle et sont nécessaires pour lutter contre l’extrémisme.

SURVEILLER L’ÉTAT

Maya Wang, chercheuse senior à Human Rights Watch, a déclaré que le gouvernement chinois surveillait de près la diaspora ouïghoure.

“Ces jeunes Ouïghours hors de Chine ont tout à fait raison – ils sont surveillés de très près”, a-t-elle déclaré.

“Lorsqu’ils défendent les intérêts de leur famille, ils ne savent pas vraiment si en s’exprimant ils causent plus de mal que de bien. C’est un dilemme moral qui est très difficile à supporter pour quelqu’un.”

Le chercheur Darren Byler, de l’Université du Colorado à Boulder, a déclaré que la diaspora ouïghoure – qui, selon les estimations des groupes de défense des droits de l’homme, compte plus d’un million de personnes – s’est exprimée davantage sur son sort au cours des cinq dernières années, lorsque les nouvelles des camps sont apparues et qu’elle a perdu le contact avec ses proches.

“La plupart des Ouïghours de la diaspora réalisent maintenant qu’il est impossible de revenir en arrière. Ils seront probablement détenus à leur arrivée. Le caractère définitif de leur exil est ce qui a incité beaucoup d’entre eux à parler plus ouvertement”, a déclaré Byler, qui a fait des recherches sur la société ouïghoure du Xinjiang.

“L’État essaie de les surveiller et eux, à leur tour, surveillent l’État. L’Internet permet aux gens de … repousser en temps réel.”

Certains jeunes Ouïghours dans les pays occidentaux disent qu’ils se sentent en sécurité en allant à des manifestations ou en utilisant des plateformes numériques comme Twitter et Clubhouse pour critiquer le gouvernement chinois – ce que leurs parents plus âgés ne pouvaient pas faire par peur des répercussions.

Née dans une communauté ouïghoure très soudée à Adélaïde en Australie, Adila Yarmuhammad, 21 ans, a déclaré qu’elle avait la responsabilité de s’exprimer, même si elle pense que sa communauté locale est surveillée.

“Je crois que si quelque chose m’arrivait ou arrivait à n’importe quel Ouïghour en Australie, nous serions en sécurité. C’est pourquoi beaucoup d’entre nous, surtout les jeunes, n’ont pas peur de le faire”, a déclaré l’étudiante.

UNE PARTIE DE MA VIE

Plusieurs jeunes Ouïghours vivant à l’étranger ont déclaré à la Fondation Thomson Reuters qu’ils ont reçu des menaces par téléphone et par courriel, qu’ils sont harcelés sans relâche sur les médias sociaux et qu’ils ont également été espionnés physiquement.

Alerk Ablikim, un militant de 22 ans dont le père a été détenu en 2017, a déclaré avoir reçu des courriels menaçants et avoir répondu à des appels téléphoniques froids uniquement pour entendre des cris inquiétants.

Ablikim, qui vit aux Pays-Bas, a déclaré qu’il craignait que le fait de parler publiquement des Ouïghours avec des politiciens et des médias puisse avoir de graves ramifications pour son père – c’est-à-dire, s’il est encore en vie.

“Je peux imaginer qu’il puisse souffrir à cause de mes actions. Et c’est une prise de conscience avec laquelle je dois vivre. Ça me fait mal. Mais j’espère qu’il voit que c’est important et qu’il est fier de moi”, a-t-il déclaré.

“C’est un dilemme pour moi. Soit je m’exprime et j’essaie de changer le monde, même un peu, soit je ne le fais pas. Et la conséquence des deux est que notre peuple sera enfermé.”

(Reportage de Lin Taylor @linnytayls, édition de Jumana Farouky. Veuillez créditer la Fondation Thomson Reuters, la branche caritative de Thomson Reuters, qui couvre la vie des personnes dans le monde qui luttent pour vivre librement ou équitablement. Visitez http://news.trust.org pour voir d’autres histoires).

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