Fureur après la démission d’un critique de Modi d’une grande université indienne

Sous l’administration de Narendra Modi, les autorités ont de plus en plus recours aux lois pour arrêter des personnes pour “sédition”. (Photo AP)

NEW DELHI : La démission d’une université de premier plan de l’un des intellectuels les plus éminents de l’Inde, féroce critique du gouvernement, a suscité des protestations d’étudiants et des inquiétudes quant à la liberté d’expression dans la plus grande démocratie du monde.

Pratap Bhanu Mehta, un spécialiste respecté de la théorie politique et du droit constitutionnel, était depuis longtemps consterné par le gouvernement du Premier ministre Narendra Modi, publiant des éditoriaux et des discours virulents dénonçant la “mort du libéralisme”.

L’ancien élève d’Oxford et de Princeton avait déjà quitté son poste de vice-chancelier de l’université Ashoka en 2019, apparemment parce que les administrateurs étaient inquiets de ses opinions tranchées, mais il est resté professeur de sciences politiques.

Mais la semaine dernière, il a jeté l’éponge, déclarant que le conseil d’administration de l’université – fondée en 2014 comme un bastion des arts libéraux et la réponse de l’Inde à l’Ivy League – le considérait comme un “passif politique”.

“Mes écrits publics en faveur d’une politique qui tente d’honorer les valeurs constitutionnelles de liberté et de respect égal pour tous les citoyens, sont perçus comme comportant des risques pour l’université”, a-t-il déclaré dans sa lettre de démission.

Les fondateurs d’Ashoka ont rencontré Mehta récemment et ont déclaré qu’ils ne pouvaient plus le protéger dans “l’environnement politique actuel”, selon le quotidien Indian Express.

Selon le journal des étudiants de l’université, la démission de Mehta a été approuvée par le conseil d’administration car elle permettrait d’accélérer les efforts pour acquérir les terrains nécessaires à une expansion.

Pression politique

L’université n’a pas encore commenté la controverse, mais la situation s’est aggravée jeudi lorsque Arvind Subramanian, ancien conseiller économique en chef du gouvernement, a démissionné d’Ashoka par solidarité.

Le fait que l’université “ne puisse plus offrir un espace d’expression et de liberté académique est sinistrement inquiétant”, selon les médias qui citent sa lettre de démission.

Les étudiants ont organisé plusieurs jours de manifestations sur le campus Ashoka, à l’extérieur de New Delhi, appelant au boycott des cours.

La faculté de l’université a également publié une déclaration disant que le départ de Mehta “soulève des questions urgentes sur l’engagement de l’université envers la liberté académique ainsi que sur ses processus internes.”

Plus de 150 universitaires du monde entier, notamment de Columbia, Yale et Oxford, ont déclaré dans une lettre ouverte qu’ils étaient “profondément bouleversés” par la démission de M. Mehta “sous la pression politique”.

Ils ont déclaré que les valeurs de “libre enquête, de franchise et de distinction rigoureuse entre les exigences de l’honnêteté intellectuelle et la pression des politiciens, des bailleurs de fonds ou de l’animosité idéologique … sont attaquées chaque fois qu’un universitaire est puni pour le contenu de son discours public”.

L’autocratie électorale

Sous Modi, les autorités ont de plus en plus recours à des lois datant de l’époque coloniale pour arrêter des personnes pour “sédition”, dont un militant du changement climatique de 22 ans le mois dernier.

Même les humoristes ont ressenti la chaleur. L’un d’eux, Munawar Faruqui, a été arrêté en janvier juste avant de monter sur scène, car il était soupçonné de vouloir insulter les dieux hindous.

Les nouvelles règles relatives aux médias sociaux pourraient entraîner la suppression de tout contenu en ligne jugé répréhensible dans les 36 heures et obliger les entreprises technologiques à révéler l’origine de tout “tweet ou message malveillant”.

La démocratie indienne a été rétrogradée ce mois-ci de “libre” à “partiellement libre” par le groupe de réflexion Freedom House.

“Plutôt que de servir de champion de la pratique démocratique et de contrepoids à l’influence autoritaire de pays comme la Chine, Modi et son parti conduisent tragiquement l’Inde elle-même vers l’autoritarisme”, a déclaré Freedom House.

L’Institut V-Dem de l’Université de Göteborg a déclaré dans un récent rapport que l’Inde s’était transformée en une “autocratie électorale”.

Le gouvernement a rejeté ces rapports, le ministre des affaires étrangères S. Jaishankar s’en prenant à l'”hypocrisie” des “gardiens autoproclamés du monde”.

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