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Bloomberg

Une startup a vendu des kits d’ADN pour tester le caca. Les procureurs disent que c’est une fraude

(Bloomberg) — Les fondateurs de la société de tests médicaux uBiome Inc. ont été inculpés au pénal pour une fraude de 60 millions de dollars dans le cadre d’un système présumé qui se lit comme une version à plus petite échelle et moins médiatisée de l’effondrement spectaculaire de Theranos Inc.Offrant des produits qui permettaient aux consommateurs et aux patients d’analyser l’ADN de leurs propres microbiomes à partir d’échantillons de matières fécales, uBiome a déposé le bilan en septembre 2019, environ quatre mois après que le FBI a commencé à investir dans ses pratiques de facturation. Parmi ses créanciers figuraient des sociétés de capital-risque très en vue, 8VC et Andreessen Horowitz.Maintenant, ses anciens directeurs généraux, Jessica Richman, 46 ans, et Zachary Apte, 36 ans, font face à des accusations de fraude en matière de valeurs mobilières et de soins de santé qui pourraient les envoyer en prison pendant 20 ans, ainsi qu’à une poursuite de la U.Ces affaires font écho aux accusations criminelles portées contre Elizabeth Holmes, fondatrice de Theranos Inc. et son petit ami de l’époque, l’ancien président de Theranos, Ramesh “Sunny” Balwani, à une différence importante près : Les procureurs affirment que Richman et Apte sont des fugitifs : “La comparution initiale des accusés devant un tribunal fédéral n’a pas encore été fixée”, a déclaré jeudi le bureau du procureur des États-Unis à San Francisco.Comme Holmes et Balwani, Richman et Apte travaillaient en étroite collaboration et avaient une relation amoureuse – ce qui les a amenés à se marier en 2019, selon la SEC.Dans un autre parallèle, les deux groupes d’accusés sont accusés d’avoir dit aux investisseurs que leurs entreprises pouvaient effectuer des tests médicaux fiables alors que, selon les procureurs, ce n’était pas le cas.En fin de compte, cependant, la fraude présumée à Theranos était à une échelle beaucoup plus grande : La start-up de Richman et Apte a été évaluée à 600 millions de dollars lors d’une série de levées de fonds, contre 9 milliards de dollars pour Theranos à son apogée.L’ascension et la chute spectaculaires d’Elizabeth Holmes et de TheranosRichman et Apte “ont dépeint une image fausse d’uBiome comme une société en croissance rapide avec de solides antécédents de revenus fiables grâce aux remboursements de ses tests par les assurances maladie”, a déclaré la SEC dans sa plainte. “Au départ, le test “Gut Explorer” d’uBiome était proposé pour effectuer un séquençage génétique à partir d’échantillons de selles et commercialisé comme un moyen de mieux comprendre ce qui se passait dans l’intestin de chacun, selon l’acte d’accusation. En 2014, Richman et Apte ont conclu que la société ne pouvait pas générer suffisamment de revenus pour attirer des investisseurs en capital-risque, et se sont donc tournés vers la commercialisation de tests cliniques utilisés pour prendre des décisions médicales, selon le gouvernement.Ubiome a soumis des demandes d’assurance maladie pour ses tests, finalement commercialisés sous le nom de “SmartGut”, à des assureurs privés fournissant une couverture aux bénéficiaires de Medicare ainsi qu’à des plans de santé parrainés par des employeurs du secteur privé, selon l’acte d’accusation.Entre autres pratiques, Richman et Apte ont trompé les prestataires de soins de santé et les assureurs en soumettant des demandes de remboursement frauduleuses pour les nouveaux tests, en s’appuyant sur un “réseau captif” de prestataires de soins de santé à qui ils ont donné des informations partielles et trompeuses, et en manipulant les dates de service pour dissimuler les véritables pratiques de test et de marketing d’uBiome, selon les procureurs.Les fondateurs de la société se sont appuyés sur le schéma de 2015 à 2019 pour vendre des actions et des dettes d’uBiome afin de payer les opérations et de s’enrichir, selon les procureurs. L’acte d’accusation décrit une série de tours d’investissement par divers fonds non identifiés nommément.Lire la suite : La succession d’uBiome fait don de 40k kits de tests Covid-19 à l’hôpitalSan Francisco-based 8VC and Menlo Park, California-based Andreessen Horowitz hold a 22% and 10% stake in uBiome, respectively, court documents show.88VC a mené un premier tour de table de 17 millions de dollars et a participé avec 10 autres sociétés d’investissement à un tour de table de 83 millions de dollars, tandis qu’Andreessen Horowitz a pris part à un autre tour de table de 4,5 millions de dollars, selon le fournisseur de données de marché PitchBook. Y Combinator, basé à Mountain View, en Californie, et Dentsu Ventures, basé à Tokyo, figurent parmi les autres investisseurs d’uBiome répertoriés par PitchBook. Nous sommes reconnaissants aux autorités et nous continuerons à coopérer pleinement avec elles”, a déclaré 8VC dans un communiqué. “Richman et Apte n’ont pas dit aux investisseurs que les questions des assureurs sur les pratiques de facturation d’uBiome remettaient en cause “l’ensemble du modèle économique” de la société, mais que les fondateurs “ont dû falsifier des documents et mentir aux assureurs pour tenter de les tenir à distance”, selon l’acte d’accusation.Richman et Apte n’ont pas pu être joints pour un commentaire. Les porte-parole du bureau du procureur des États-Unis et du bureau du FBI de San Francisco n’ont pas répondu immédiatement aux demandes de commentaires. L’affaire pénale est U.S. v. Apte, 21-cr-0116, U.S. District Court, Northern District of California (San Francisco).(Une version antérieure de cette histoire a corrigé la participation de 8VC et Andreessen Horowitz à la collecte de fonds)Pour plus d’articles comme celui-ci, veuillez nous rendre visite à bloomberg.comS’abonner maintenant pour rester en tête avec la source d’informations commerciales la plus fiable.©2021 Bloomberg L.P.

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