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LONDRES (AP) – Lorsque le prince Philip a épousé l’héritier du trône britannique, il savait qu’il s’engageait dans un territoire pratiquement inexploré.

Il n’y avait aucun rôle officiel pour le mari d’une reine souveraine, aucun devoir constitutionnel ou responsabilité légale.

“Il n’y avait pas de précédent”, a-t-il dit à l’âge de 90 ans. “Si je demandais à quelqu’un : “Qu’attendez-vous de moi ? Ils avaient tous un regard vide. Ils n’en avaient aucune idée.”

Sa femme Elizabeth savait exactement ce qu’elle avait à faire lorsqu’elle est devenue reine en 1952 après la mort prématurée de son père, le roi George VI. Pour Philip, cependant, son accession au trône a marqué la fin de sa carrière d’officier de marine et un plongeon dans l’incertitude.

Mais à ce moment crucial, il s’est forgé le rôle qu’il allait jouer au fil des décennies : le soutien honnête et inébranlable de la reine tout au long d’un règne turbulent au cours duquel la monarchie millénaire a dû se réinventer pour le XXIe siècle. C’est un rôle que le duc d’Édimbourg a joué jusqu’à sa mort vendredi, à l’âge de 99 ans.

Son mariage a à la fois défini et limité sa vie, plaçant l’irascible et dur à cuire Philip trois pas derrière la reine en public, même s’il a joué un rôle important à la maison, notamment en élevant quatre enfants.

Sa vie a traversé près d’un siècle d’histoire européenne, commençant par sa naissance en tant que membre de la famille royale grecque et se terminant par le fait qu’il est le plus ancien consort de l’histoire britannique, dépassant la reine Charlotte, épouse du roi George III.

Il était connu pour ses remarques parfois profondément offensantes – et pour avoir rempli avec courage plus de 20 000 engagements royaux afin de promouvoir les intérêts britanniques dans le pays et à l’étranger. Il dirige des centaines d’organisations caritatives et fonde des programmes qui aident les écoliers britanniques à participer à des aventures de plein air stimulantes.

Philip considérait que son seul rôle était de soutenir son épouse face à l’évolution des exigences imposées à un monarque constitutionnel qui a commencé son règne alors que la Grande-Bretagne se retirait de l’empire et a dirigé la monarchie pendant des décennies de déclin de la déférence sociale et de la puissance du Royaume-Uni dans un monde moderne où les gens exigent de l’intimité de leurs icônes.

Dans les années 1970, Michael Parker, un vieil ami de la marine et ancien secrétaire privé du prince, a dit de lui : “Il m’a dit le premier jour où il m’a offert mon poste, que son travail – le premier, le deuxième et le dernier – était de ne jamais la laisser tomber.”

La reine – une personne très privée et peu encline aux manifestations extravagantes d’affection – l’a un jour appelé “son roc” en public.

En privé, Philip appelait sa femme Lilibet ; mais il l’appelait “la reine” dans ses conversations avec d’autres personnes.

Au fil des décennies, l’image de Philip passe de celle d’un athlète beau et fringant à celle d’un grincheux arrogant et insensible. Dans ses dernières années, l’image s’est finalement établie comme celle d’un observateur drolatique et philosophique de l’époque, un homme âgé au visage rocailleux qui a conservé son allure militaire en public malgré une multitude de maladies.

Non content de rester à l’écart, il a promu l’industrie et la science britanniques, épousé la préservation de l’environnement bien avant qu’elle ne devienne à la mode, et voyagé beaucoup et fréquemment pour soutenir ses nombreuses œuvres de bienfaisance.

Lors de ces fréquentes apparitions publiques, Philip a acquis la réputation d’être impatient et exigeant et était parfois franc au point d’être impoli.

De nombreux Britanniques appréciaient ce qu’ils considéraient comme sa propension à dire ce qu’il pensait, tandis que d’autres critiquaient son comportement qu’ils qualifiaient de raciste, sexiste ou déconnecté de la réalité.

En 1995, par exemple, il a demandé à un moniteur d’auto-école écossais : “Comment faites-vous pour que les indigènes ne boivent pas d’alcool assez longtemps pour passer l’examen ?”. Sept ans plus tard, en Australie, alors qu’il rendait visite à des Aborigènes avec la reine, il a demandé : “Est-ce que vous vous jetez encore des lances les uns sur les autres ?” Lors d’une visite dans une caserne militaire, il a demandé à une instructrice des cadets de la marine si elle travaillait dans un club de strip-tease.

Nombreux sont ceux qui pensent que sa propension à dire ce qu’il pense signifie qu’il fournissait des conseils nécessaires et sans fard à la reine.

“La façon dont il a survécu dans le système monarchique britannique était d’être son propre homme, et c’était une source de soutien pour la reine”, a déclaré l’historien royal Robert Lacey. “Toute sa vie, elle a été entourée d’hommes qui lui disaient ‘oui madame’, et il était un homme qui lui disait toujours comment c’était vraiment, ou du moins comment il voyait les choses.”

Lacey a déclaré que pendant les moments difficiles de la famille royale avec Diana, Philip a parlé au nom de la famille avec autorité, montrant qu’il ne s’en remettait pas automatiquement à la reine malgré sa position de monarque et de chef d’État.

La relation entre Philip et Diana s’est compliquée lorsque sa séparation avec Charles et leur divorce ont donné lieu à une série de batailles publiques qui ont porté atteinte à la réputation de la monarchie. Il est généralement admis qu’il critiquait l’usage que faisait Diana des interviews télévisées, notamment pour accuser Charles d’infidélité.

Mais les lettres entre Philip et Diana publiées après sa mort ont montré que l’homme plus âgé était parfois favorable à sa belle-fille.

Après la mort de Diana dans un accident de voiture à Paris en 1997, Philip a dû faire face aux allégations de l’ancien propriétaire de Harrods, Mohamed Al Fayed, selon lesquelles il avait comploté la mort de la princesse. Le fils d’Al Fayed, Dodi, est également mort dans l’accident.

Au cours d’une longue enquête sur leurs décès, un juge principal agissant en tant que coroner a indiqué au jury qu’il n’y avait aucune preuve pour soutenir les allégations contre Philip, qui n’a pas répondu publiquement aux accusations d’Al Fayed.

Les dernières années de Philip ont été assombries par la controverse et les fissures au sein de la famille royale.

Son troisième enfant, le prince Andrew, a été mêlé à une controverse sur son amitié avec Jeffrey Epstein, un financier américain qui est mort dans une prison de New York en 2019 alors qu’il attendait son procès pour trafic sexuel.

Les autorités américaines ont accusé Andrew d’avoir repoussé leur demande de l’interroger en tant que témoin, et Andrew a dû faire face aux accusations d’une femme qui a déclaré avoir eu plusieurs rencontres sexuelles avec le prince sur l’ordre d’Epstein. Il a nié l’allégation mais s’est retiré des fonctions royales publiques au milieu du scandale.

Au début de l’année 2020, le petit-fils de Philip, le prince Harry, et son épouse, l’ancienne actrice américaine Meghan Markle, ont annoncé qu’ils quittaient leurs fonctions royales et déménageaient en Amérique du Nord pour échapper à une intense surveillance médiatique qu’ils trouvaient insupportable.

Le mois dernier, ils ont donné une interview explosive à Oprah Winfrey, affirmant que Meghan avait souffert de négligence et d’attitudes racistes alors qu’elle travaillait dans la famille, bien que Winfrey ait déclaré plus tard que Harry lui avait dit qu’une remarque particulièrement blessante ne venait d’aucun de ses grands-parents. Le palais a qualifié les questions soulevées par le couple de “préoccupantes” et a déclaré qu’elles seraient “abordées par la famille en privé”.

Né le 10 juin 1921 sur la table de la salle à manger de la maison de ses parents sur l’île grecque de Corfou, Philip était le cinquième enfant et le fils unique du prince Andrew, frère cadet du roi de Grèce. Son grand-père était venu du Danemark dans les années 1860 pour être adopté par la Grèce en tant que monarque du pays.

La mère de Philip était la princesse Alice de Battenberg, une descendante de princes allemands. Comme sa future épouse, Elizabeth, Philip était également un arrière-arrière-petit-fils de la reine Victoria.

Lorsque Philip a 18 mois, ses parents s’exilent en France. Son père, un commandant d’armée, avait été jugé après une défaite militaire dévastatrice face aux Turcs. Après une intervention britannique, la junte grecque a accepté de ne pas condamner Andrew à mort s’il quittait le pays.

Philip est allé à l’école en Grande-Bretagne et est entré au Collège naval de Dartmouth en tant que cadet en 1939. Il a obtenu sa première affectation en 1940 mais n’a pas été autorisé à s’approcher de la zone de guerre principale parce qu’il était un prince étranger d’une nation neutre. Lorsque l’invasion italienne de la Grèce a mis fin à cette neutralité, il a rejoint la guerre, servant sur des navires de guerre dans l’océan Indien, la Méditerranée et le Pacifique.

En permission en Grande-Bretagne, il rend visite à ses cousins royaux et, à la fin de la guerre, il est clair qu’il courtise la princesse Elizabeth, l’enfant aîné et héritier du roi George VI. Leurs fiançailles sont annoncées le 10 juillet 1947 et ils se marient le 20 novembre.

Puis, en 1952, le roi George VI meurt d’un cancer à l’âge de 56 ans.

Philippe dut abandonner sa carrière dans la marine et son statut de subordonné fut officiellement scellé lors du couronnement, lorsqu’il s’agenouilla devant sa femme et s’engagea à devenir “son homme lige de la vie et du corps, et du culte terrestre.”

Le changement dans la vie de Philippe était dramatique.

“Dans la maison, et quoi que nous fassions, c’était ensemble”, a déclaré Philip au biographe Basil Boothroyd à propos des années précédant l’accession d’Elizabeth au rang de reine. “Les gens venaient me voir et me demandaient ce qu’il fallait faire. En 1952, tout a changé, très, très considérablement.”

Boothroyd ajoute : “Il avait le choix entre se contenter de suivre le mouvement, la deuxième poignée de main dans la ligne de réception, ou trouver d’autres débouchés pour son énergie débordante.”

Ainsi, Philip a pris en charge la gestion des domaines royaux et a étendu ses voyages aux quatre coins du monde, se construisant un rôle pour lui-même.

Depuis 1956, il est le parrain et le président du conseil d’administration du plus grand programme d’activités pour les jeunes en Grande-Bretagne, le Prix du Duc d’Édimbourg, un programme volontaire et non compétitif d’activités pratiques, culturelles et d’aventure pour les jeunes qui existe dans plus de 100 pays dans le monde.

Il peint, collectionne l’art moderne, s’intéresse au design industriel et planifie un jardin au château de Windsor. Mais, a-t-il dit un jour, “le monde des arts me considère comme un clodo inculte qui joue au polo”.

Avec le temps, les célèbres cheveux blonds s’éclaircissent et le visage long et fin acquiert quelques rides. Il a abandonné le polo mais est resté mince et vigoureux.

À un ami qui lui suggérait de se détendre un peu, le prince aurait répondu : “Que ferais-je ? Je m’assiérais et je tricoterais ?”

Mais lorsqu’il a eu 90 ans en 2011, Philip a déclaré à la BBC qu’il “réduisait” sa charge de travail et qu’il estimait avoir “fait sa part”.

Les années suivantes ont vu des séjours occasionnels à l’hôpital alors que la santé de Philip faiblissait. Il a annoncé en mai 2017 qu’il prévoyait de se retirer des fonctions royales – après environ 22 000 engagements royaux depuis le couronnement de son épouse.

Philip laisse derrière lui la reine et leurs quatre enfants, ainsi que huit petits-enfants et 10 arrière-petits-enfants.

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