L’eau de Winnipeg, source de colère pour les FN de l’Ontario

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Gerald Lewis, chef d’Iskatewizaagegan 39, également connu sous le nom de Shoal Lake 39, dans le nord-ouest de l’Ontario, est vu le jeudi 25 mars 2021, à côté du lac qui est la seule source d’eau potable de Winnipeg. La communauté est en conflit juridique avec l’Ontario et Winnipeg au sujet du prélèvement d’eau par la ville. LA PRESSE CANADIENNE/HO

TORONTO – Environ 100 millions de litres d’eau douce s’écoulent chaque jour vers l’ouest en direction de la ville de Winnipeg, mais les autochtones en difficulté qui vivent sur les rives du lac Shoal affirment qu’aucun avantage ne leur a jamais été versé vers l’est.

La compensation est attendue depuis des décennies, disent-ils, et ils espèrent maintenant que des développements favorables dans leur procès de 500 millions de dollars contre la ville et la province de l’Ontario feront pencher la balance de leur côté.

Gerald Lewis, chef de la communauté Anishinaabe qui vit sur l’unique source d’eau potable de Winnipeg, affirme qu’il est grand temps de négocier une compensation. L’argent, dit-il, permettrait de répondre aux besoins criants en matière de logement, de soins de santé et d’opportunités économiques.

“Pour la ville, si elle n’avait pas d’eau potable, où en serait-elle ?” a déclaré Lewis. “Ils prospèrent économiquement là-bas avec la ressource qu’ils nous prennent, et nous sommes ici et nous luttons pour améliorer notre communauté.”

Les racines du conflit remontent à 1913, lorsque le gouvernement de l’Ontario a autorisé une ville de Winnipeg en pleine croissance et assoiffée à prendre de l’eau du lac Shoal, situé à environ 180 kilomètres.

Bien qu’une petite partie du lac se trouve au Manitoba, la plus grande partie se trouve en Ontario, sur le territoire traditionnel d’Iskatewizaagegan 39, également connu sous le nom de Shoal Lake 39, où vivent environ 300 personnes et un nombre similaire hors réserve.

“À l’époque, nous n’avons jamais été consultés”, a déclaré Lewis. “L’Ontario et le Manitoba ont fait ce qu’ils ont fait, ils nous ont essentiellement contournés”.

En 1919, Winnipeg a commencé à siphonner l’eau de la rive manitobaine du lac – où se trouve le groupe distinct Iskatewizaagegan 40 – au moyen d’un tuyau spécialement construit, et ce, depuis lors. Les efforts déployés par les autochtones au fil des ans pour négocier une sorte d’accord n’ont abouti à rien.

“Nous n’avons jamais passé d’accord avec la ville. Nous n’avons jamais renoncé à aucun droit avec la ville”, a déclaré Lewis. “Ce serait bien qu’ils viennent à la table et commencent à discuter de ces questions mais, dans le passé, la porte a été claquée.”

Iskatewizaagegan 39 a finalement entamé des poursuites judiciaires contre Winnipeg et l’Ontario en 2019, en se basant sur le décret original du cabinet de 1913 de la province, qui demande une “compensation complète” à toutes les “parties privées” qui pourraient être endommagées par la prise d’eau de la ville.

Après que la Cour supérieure de l’Ontario a jugé que la communauté autochtone était une “partie privée” et pouvait avoir droit à une réparation, Iskatewizaagegan 39 a intenté une action en justice, affirmant avoir subi des dommages écologiques, culturels, spirituels et financiers.

L’eau du lac Shoal était, et reste, d’une immense importance pour le peuple, affirme la communauté dans sa déclaration de revendication non prouvée.

“Nous faisons de notre mieux pour prendre soin de l’eau. Nous essayons de la garder propre. Nous continuons à prendre soin de cette eau dans l’intérêt de la ville de Winnipeg”, a déclaré M. Lewis. “C’est juste quelque chose qu’ils ne voient pas, qu’ils ne reconnaissent pas”.

L’Ontario a répliqué qu’elle n’avait aucune responsabilité mais, en février, un juge a rejeté la demande de la province de faire annuler la plainte contre elle sans audience sur le fond. Selon le juge Paul Perell, Iskatewizaagegan 39 devrait avoir la chance de prouver que la province n’a pas protégé les intérêts de la communauté.

“La culture d’Iskatewizaagegan no 39 est coextensive avec le lac Shoal et les terres environnantes”, a noté M. Perell. “La transmission des enseignements, des traditions et des valeurs anishinaabe aux générations futures a lieu et continue d’avoir lieu à Shoal Lake.”

La période d’appel vient de passer, ouvrant la voie à la poursuite de ce qui pourrait être un procès prolongé. L’Ontario n’a pas encore déposé de déclaration de défense.

Pour sa part, Winnipeg nie avoir causé du tort aux plaignants ou avoir ” interféré de quelque façon que ce soit ” avec leurs terres ou leurs propriétés. Si les Iskatewizaagegan ont subi des dommages, la ville affirme dans ses documents juridiques qu’ils ont été causés ” par d’autres parties, par des forces de la nature ou par d’autres facteurs dont la ville n’est pas responsable “.

Ni la province ni la ville n’ont voulu faire de commentaires étant donné que l’affaire est devant les tribunaux.

Une option discrètement évoquée dans la communauté est d’essayer de fermer le robinet, a dit le chef. Ce n’est pas quelque chose dont on veut discuter publiquement.

“C’est certainement une option qui est ouverte à la communauté pour empêcher tout autre prélèvement d’eau”, a déclaré leur avocat, Julian Falconer. “C’est leur territoire.”

Ce reportage de La Presse canadienne a été publié pour la première fois le 30 mars 2021.



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