Les États-Unis annulent leur projet de retirer les visas aux étudiants internationaux suivant des cours en ligne

Dans un revirement rare et rapide de la politique d’immigration, l’administration Trump s’est inclinée mardi devant l’opposition croissante des universités, de la Silicon Valley et de 20 États, et a abandonné un projet visant à retirer leur visa aux étudiants internationaux s’ils n’assistent pas au moins à certains cours en personne.

Cette politique, qui aurait soumis les étudiants étrangers à l’expulsion s’ils ne se présentaient pas aux cours sur le campus, avait plongé le monde de l’enseignement supérieur dans la tourmente, à un moment où les universités se demandent si elles doivent rouvrir leurs campus pendant la pandémie de coronavirus.

La perte d’étudiants internationaux aurait pu coûter aux universités des millions de dollars en frais de scolarité et compromettre la capacité des entreprises américaines à embaucher les travailleurs hautement qualifiés qui commencent souvent leur carrière avec une éducation américaine.

Deux jours après l’annonce de cette politique, le 6 juillet, Harvard et le Massachusetts Institute of Technology ont intenté le premier d’une série de procès visant à la bloquer.

Mardi, quelques minutes avant qu’un juge fédéral de Boston n’entende les arguments sur leur contestation, le juge, Allison D. Burroughs, a annoncé que l’administration avait accepté d’annuler la politique et de permettre aux étudiants internationaux de rester dans le pays même s’ils suivent tous leurs cours en ligne.

Le gouvernement a fait valoir que l’exigence selon laquelle les étudiants doivent suivre au moins un cours en personne était en fait plus indulgente que la règle en vigueur depuis près de 20 ans qui exigeait que les étudiants étrangers suivent la plupart de leurs cours en personne.

Mais cette règle a été temporairement suspendue le 13 mars, lorsque M. Trump a déclaré l’état d’urgence nationale et que les campus du pays ont commencé à fermer, les cours se déplaçant en ligne. Le 6 juillet, le gouvernement a annoncé que les étudiants étrangers ne pouvaient pas rester aux États-Unis si leurs études étaient entièrement en ligne.

“S’ils ne sont pas étudiants ou s’ils sont 100 % en ligne, alors ils n’ont aucune raison d’être ici”, a déclaré Kenneth T. Cuccinelli II, le secrétaire adjoint par intérim du ministère de la Sécurité intérieure, dans une interview sur CNN après l’annonce de cette politique. “Ils devraient rentrer chez eux, et ils pourront revenir quand l’école ouvrira.”

Chaque année, environ 1 million d’étudiants internationaux s’inscrivent dans les universités américaines. Ils apportent 41 milliards de dollars à l’économie chaque année et soutiennent plus de 458 000 emplois.

En plus de Harvard et du M.I.T., les procureurs généraux de 20 États, dont le Massachusetts et la Californie, ont également intenté une action en justice, accusant cette politique d’être imprudente, cruelle et insensée. De nombreuses universités ont apporté leur soutien au litige, ainsi que des organisations représentant les étudiants étrangers.

La pression s’est accentuée lundi, lorsque plus d’une douzaine d’entreprises technologiques, dont Google, Facebook et Twitter, ont également apporté leur soutien à l’action en justice, arguant que cette politique nuirait à leurs activités. Puis, mardi, 15 membres républicains du Congrès ont signé une lettre exhortant l’administration Trump à rétablir sa politique antérieure concernant les étudiants étrangers.

Le représentant Rodney Davis, un républicain de l’Illinois qui avait organisé la lettre, a applaudi la “bonne décision” de l’administration Trump d’annuler son plan. “Ces étudiants qui travaillent dur sont les meilleurs et les plus brillants de leurs pays, et ils aident nos communautés à se développer à la fois culturellement et économiquement”, a-t-il déclaré.

La politique concernant les étudiants étrangers était l’une des nombreuses mesures prises par le président Trump pour faire avancer son programme en matière d’immigration, utilisant la pandémie de coronavirus et la nécessité de protéger le pays contre les menaces sanitaires comme justification.

L’administration a également cessé de traiter les demandes de cartes vertes pour les candidats à l’étranger ; elle a fermé la frontière sud-ouest aux voyages non essentiels, autorisant uniquement les Américains et les résidents permanents légaux à entrer, tout en interdisant les demandeurs d’asile ; et elle a interdit l’entrée de milliers d’étrangers munis de visas de travail.

Les universités ont déclaré dans leur contestation judiciaire de la dernière politique que “selon toutes les apparences”, la tentative du gouvernement de forcer les étudiants internationaux à étudier sur le campus avait également été une démarche politique, calculée pour faire avancer le programme de l’administration Trump visant à forcer les universités à rouvrir leurs portes avec des cours en personne.

Ils ont déclaré que forcer les étudiants à retourner dans leur pays d’origine les séparerait dans de nombreux cas de leurs familles aux États-Unis, les renvoyant dans des endroits où ils n’ont plus de foyer. Dans certains cas, ils vivraient sous la coupe de régimes répressifs, qui contrôleraient ou limiteraient l’accès à Internet.

De nombreux étudiants internationaux originaires de pays asiatiques devront faire face à un décalage horaire qui les obligera à suivre des cours entre 2 heures et 7 heures du matin, s’ils ont accès à Internet.

Les étudiants étrangers qui fréquentent des écoles primaires, des collèges et des lycées munis d’un visa auraient également dû quitter le pays si leurs cours étaient entièrement en ligne.

Dans les documents déposés au tribunal, les universités ont déclaré que certains étudiants avaient déjà été empêchés d’entrer dans le pays par des agents de l’immigration dans les aéroports qui leur avaient dit que leurs établissements allaient être mis en ligne.

Après l’annonce mardi de l’annulation de la politique, les responsables universitaires ont salué la décision et ont prévenu qu’ils seraient prêts à retourner devant les tribunaux si l’administration prenait de nouvelles mesures pour restreindre la capacité des étudiants internationaux à étudier en ligne lorsque cela est nécessaire.

“C’est une victoire importante”, a déclaré le président de Harvard, Lawrence S. Bacow, dans un communiqué. “Cette directive avait perturbé l’ensemble de l’enseignement supérieur américain. J’ai entendu d’innombrables étudiants internationaux qui ont dit que la directive du 6 juillet les avait mis en grand danger. Ces étudiants – nos étudiants – peuvent maintenant se reposer plus facilement et se concentrer sur leur éducation, ce qui est tout ce qu’ils ont toujours voulu faire.”

L. Rafael Reif, président du M.I.T., a déclaré que l’opposition rapide était la preuve du “rôle important que jouent les étudiants internationaux dans nos entreprises d’éducation, de recherche et d’innovation ici aux États-Unis. Ces étudiants nous rendent plus forts, et nous nous faisons du mal lorsque nous les aliénons.”

L’Université de Californie du Sud, qui compte parmi les universités ayant la plus grande population d’étudiants internationaux, a déclaré dans un communiqué qu’elle était “ravie que le gouvernement ait fait marche arrière et annulé sa règle qui aurait annulé les visas des étudiants internationaux.”

U.S.C., à la tête d’une coalition de 20 universités et collèges de la côte ouest qui ont poursuivi le gouvernement, a déclaré que ses étudiants internationaux “méritent le droit de poursuivre leurs études sans risque d’expulsion”.

Après l’annonce de la politique maintenant annulée ce mois-ci, les étudiants étrangers ont commencé à se démener pour déterminer les prochaines étapes. Certains ont dit avoir réservé des vols pour rentrer chez eux. D’autres ont gardé l’espoir que leurs universités pourraient ajouter des cours en présentiel pour leur permettre de rester aux États-Unis.

Willow Cai, originaire de Chine, a déclaré qu’elle s’était précipitée la semaine dernière pour s’inscrire à un cours de golf afin de s’assurer d’avoir un cours en personne. Après avoir appris que l’administration avait annulé la nouvelle politique, elle a exprimé son soulagement et son indignation face à l’initiative du gouvernement.

“Je suis comme vraiment émue en ce moment. La directive du 6 juillet n’aurait jamais dû avoir lieu”, a déclaré Mme Cai, 20 ans, étudiante en cinéma. Elle a également déclaré qu’elle prévoyait d’abandonner le cours de golf.

“Tout ce que nous voulons, c’est poursuivre nos études en paix pendant une pandémie mondiale”, a-t-elle déclaré mardi à Los Angeles. “Il semble que cette administration ne se préoccupe pas des étudiants internationaux au-delà de nos portefeuilles”.

Alexander Auster, 22 ans, étudiant en deuxième année à la faculté de droit de l’université George Washington, originaire de Berlin, avait déjà signé un bail pour un appartement pour la prochaine année universitaire lorsque la politique a été annoncée. Il était arrivé aux États-Unis à l’âge de 17 ans pour rejoindre l’équipe universitaire de natation.

“Je me sens vraiment bien maintenant”, a-t-il déclaré après avoir appris que le gouvernement était revenu sur son plan. “Maintenant, je suis plein d’espoir et optimiste. Je pensais que je devais rentrer chez moi.”

Une analyse de l’ordre antérieur du gouvernement par Moody’s Analytics a révélé qu’il aurait pu avoir un sérieux impact économique. Selon la NAFSA : Association of International Educators, trois emplois sont créés pour sept étudiants internationaux. Au cours de l’année scolaire 2019-20, plus d’un million d’étudiants internationaux étaient inscrits aux États-Unis, ce qui se traduirait par près d’un demi-million d’emplois. “La politique de l’ICE mettrait un grand nombre de ces postes en danger”, a déclaré Moody’s Analytics.

Un tiers de tous les étudiants internationaux sont originaires de Chine, où les restrictions de voyage pourraient rendre difficile leur retour, selon Moody’s.

Les villes universitaires dépendent fortement des étudiants internationaux pour leur bien-être économique. Le Partnership for a New American Economy et l’American Enterprise Institute estiment que chaque visa H-1B, un visa de travailleur étranger, entraîne la création de deux emplois.

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