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Nous n’atteindrons probablement pas de sitôt l’immunité collective contre le COVID-19, mais ce n’est pas grave, selon les experts.

Chaque jour, de plus en plus de Canadiens sont vaccinés contre le COVID-19. Il a souvent été suggéré que si cette tendance se poursuit, nous atteindrons bientôt un point où tant de personnes seront invulnérables au virus que celui-ci disparaîtra en grande partie par manque d’hôtes à infecter – offrant ainsi une protection indirecte à l’ensemble de la population, même à ceux qui ne sont pas immunisés. L’objectif de l'”immunité collective” est souvent décrit comme étant à portée de main, signalant un retour à la normalité pré-pandémique. Mais y parviendrons-nous vraiment ? Probablement pas, estiment les épidémiologistes et les mathématiciens qui ont étudié de près les derniers chiffres. En tout cas, pas avant longtemps. Ces experts soulignent plusieurs obstacles majeurs qui se dressent sur la route : l’arrivée de nouveaux variants du COVID-19, l’hésitation des adultes à se faire vacciner et le fait que des millions d’enfants ne peuvent pas du tout être vaccinés. Même dans le meilleur des cas, le seuil de l’immunité collective est donc très élevé. En pratique, il pourrait être hors de portée. Des travailleurs sont vaccinés dans une clinique de Montréal. Le pourcentage exact de la population qui doit être entièrement vaccinée ou guérie du COVID-19 pour atteindre l’immunité collective est incertain et peut changer. Selon des estimations récentes, ce seuil pourrait atteindre 80 % ou près de 90 %. (Paul Chiasson/The Canadian Press) Mais ce n’est pas une raison pour désespérer. Ce n’est pas l’immunité collective ou la faillite. Contrairement aux politiciens, les épidémiologistes ne sont pas obsédés par un chiffre précis, qui peut être difficile à cerner. En pratique, ils disent que plus nous nous rapprochons de ce seuil – quel qu’il soit – mieux c’est. Et plus le nombre de personnes vaccinées augmente, plus la vie peut commencer à revenir à quelque chose de plus normal. Ashleigh Tuite, épidémiologiste et modélisatrice mathématique à la Dalla Lana School of Public Health de l’Université de Toronto, a effectué les calculs à maintes reprises et, pour elle, les résultats sont assez clairs. “Je pense qu’il est probable que nous n’atteindrons pas l’immunité collective”, a-t-elle déclaré. “Mais je ne pense pas que ce soit une mauvaise chose”. La raison pour laquelle cela semble hors de portée, pour Tuite, a à voir avec les mathématiques froides et dures. WATCH | Pourquoi il est difficile de déterminer avec précision le moment où l’immunité collective sera atteinte : Le seuil d’immunité collective est calculé à l’aide d’une équation comportant deux variables principales : la transmissibilité d’un virus et l’efficacité de notre réponse immunitaire – qui, au niveau d’une population, provient d’une combinaison de vaccination et d’infection naturelle. Le pourcentage exact de la population qui doit être entièrement vaccinée ou guérie du COVID-19 pour atteindre l’immunité collective est incertain et peut changer. Au début de la pandémie, le seuil était estimé à environ 70 %. Mais des estimations plus récentes vont jusqu’à 80, voire près de 90 %. L’une des principales raisons de cette augmentation est que l’on estime que les nouvelles variantes sont 50 à 60 % plus transmissibles que la souche originale “sauvage” du virus. Ce seul fait augmente considérablement le seuil d’immunité collective par rapport à ce qu’il était auparavant. Le fait que ni la vaccination ni l’infection naturelle ne confèrent une immunité parfaite complique encore les choses. Des questions subsistent quant à la possibilité pour une personne vaccinée d’être porteuse de petites quantités du virus sans présenter de symptômes, mais en étant capable de transmettre le virus à des personnes non immunisées. De même, des questions subsistent quant à la durée de l’immunité conférée par l’infection naturelle et à sa capacité à résister à de nouvelles variantes. Des millions d’enfants exclus des vaccinations Le fait que les vaccins ne soient approuvés que pour les Canadiens âgés de 16 ans et plus constitue un autre défi de taille. Santé Canada est en train d’examiner une demande de Pfizer-BioNTech pour l’utilisation de son vaccin chez les enfants dès l’âge de 12 ans. Cette approbation pourrait être accordée bientôt, mais même si elle l’est, 4,8 millions d’enfants, soit 13 % de la population, ne pourront recevoir aucun vaccin. Le vaccin Pfizer-BioNTech pourrait bientôt être approuvé pour les enfants dès l’âge de 12 ans au Canada, mais cela laisserait tout de même 4,8 millions d’enfants inadmissibles à tout type de vaccination contre le COVID-19. (Evan Mitsui/CBC) Cela met un frein considérable à tout projet visant à atteindre l’immunité collective, affirme Caroline Colijn, professeure de mathématiques à l’Université Simon Fraser de Vancouver et titulaire de la Chaire de recherche Canada 150 en mathématiques pour l’évolution, l’infection et la santé publique. “Nous devons vacciner les enfants dès que possible”, a-t-elle déclaré. Une modélisation récente réalisée par Mme Colijn montre une réduction considérable de la propagation virale dans un scénario où des enfants de 10 ans seulement peuvent être vaccinés. En fait, si 70 % des personnes âgées de 10 à 19 ans étaient entièrement vaccinées, ainsi qu’une plus grande proportion d’adultes, sa modélisation suggère que nous pourrions nous rapprocher de l’immunité collective. WATCH | Pfizer affirme que le vaccin est sûr et efficace chez les enfants dès l’âge de 12 ans : “Que l’on soit exactement au niveau de ce seuil ou non n’est pas le point intéressant. Ce qui compte, c’est que la vaccination de ce groupe d’âge est vraiment, vraiment importante”, a déclaré Mme Colijn. Elle met toutefois en garde contre le fait que cette modélisation repose sur plusieurs hypothèses “optimistes”. Les scénarios examinés par Mme Colijn supposent que l’immunité naturelle protège complètement contre la réinfection et ne faiblit pas, que les nouvelles variantes ne réduiront pas l’efficacité des vaccins et qu’une proportion importante de la population adulte choisira de se faire vacciner. L’hésitation à se faire vacciner chez les adultes Sans la possibilité de vacciner les enfants, il faudrait que près de 100 % de la population adulte soit vaccinée pour atteindre l’immunité collective, déclare Raywat Deonandan, épidémiologiste à l’Université d’Ottawa. C’est impossible, dit-il, étant donné la proportion importante de Canadiens qui hésitent à se faire vacciner. Raywat Deonandan, épidémiologiste à l’Université d’Ottawa, affirme que le Canada peut obtenir les mêmes avantages de l’immunité collective en maintenant un certain degré de mesures de santé publique tout en augmentant les niveaux de vaccination.(Evan Mitsui/CBC) “L’hésitation à se faire vacciner est un obstacle”, a déclaré M. Deonandan. “Ce n’est pas insurmontable, mais ce sera un obstacle”. Des sondages récents ont montré que les Canadiens s’étaient réchauffés à l’égard des vaccins, une proportion croissante d’entre eux déclarant qu’ils se feraient vacciner dès qu’ils en auraient l’occasion. Mais environ 10 à 15 % ont toujours dit qu’ils n’accepteraient pas du tout un vaccin. En plus de cela, il y a des personnes qui hésitent. C’est le comportement de ce groupe intermédiaire qui pourrait, en fin de compte, déterminer dans quelle mesure nous nous rapprochons de l’immunité collective. C’est pourquoi divers efforts sont déployés pour encourager les Canadiens à se faire vacciner. Aux États-Unis, l’hésitation à se faire vacciner est de plus en plus considérée comme un obstacle majeur et peut-être permanent à l’immunité collective. Le déploiement des vaccins au sud de la frontière a démarré rapidement, mais il ralentit au fur et à mesure que le temps passe et que l’offre de doses commence à dépasser la demande. Prévision de l’avenir proche Que réserve l’avenir au Canada ? C’est une question que Paul Minshull étudie de près. Minshull est le fondateur de Scarsin Corporation, une entreprise de prévision basée à Markham, en Ontario, qui a utilisé son logiciel de modélisation détaillé pour prédire la prochaine étape du COVID-19. Les modèles de Scarsin sont constamment mis à jour à l’aide des données les plus récentes et combinés à des hypothèses réalistes sur les éléments dont nous ne sommes pas certains – comme l’efficacité réelle des vaccins contre la transmission et le niveau réel d’hésitation à se faire vacciner que nous constaterons chez les Canadiens. Paul Minshull est le fondateur de Scarsin Corporation, une société ontarienne de prévision d’entreprise qui a mis son logiciel de modélisation détaillé au service de la prédiction de l’évolution du COVID-19. (Evan Mitsui/CBC) La modélisation se résume à un simple résultat final : le nombre de Canadiens qui devraient être véritablement protégés du COVID-19 par une vaccination efficace ou une infection naturelle. En octobre – date à laquelle toutes les personnes admissibles à la vaccination devraient avoir reçu une dose complète – la dernière modélisation de Scarsin prévoit que 25,2 millions de Canadiens seront vaccinés, presque tous avec des doses complètes. Cela représente 66 % de la population. Mais le modèle effectue également certains ajustements à la baisse pour tenir compte du fait que les vaccins ne sont pas parfaits et que les personnes vaccinées peuvent transmettre le virus de manière asymptomatique. Il procède également à des ajustements à la hausse en ajoutant une estimation pour les personnes non vaccinées mais ayant une “immunité recouvrée” en raison d’une infection naturelle. Si l’on additionne tout cela, selon M. Minshull, “le scénario probable pour le Canada… est qu’entre 58 % et 64 % de la population sera immunisée cette année, ce qui est bien loin de ce qui est nécessaire pour l’immunité collective.” Un travailleur de la santé délivre une dose de vaccin COVID-19 dans une clinique pop-up à Toronto en avril. Des sondages récents ont montré qu’une proportion croissante de Canadiens disent qu’ils se feront vacciner dès qu’ils en auront l’occasion. Mais environ 10 à 15 % ont déclaré qu’ils n’accepteraient pas du tout de se faire vacciner. (Cole Burston/The Canadian Press) Ces résultats peuvent sembler décevants, mais la modélisation de Scarsin prédit également l’effet de ce niveau d’immunité sur la gravité du COVID-19. Et sur ce plan, l’avenir semble beaucoup plus prometteur. “La bonne nouvelle, c’est que la situation va s’améliorer considérablement au cours de l’été et de l’automne, à mesure que de plus en plus de Canadiens se feront vacciner”, a écrit M. Minshull dans une analyse récente. Moins d’une ligne d’arrivée, plus d’une balançoire C’est le genre d’avenir qu’Erin Strumpf envisage pour la fin de 2021, également. Mme Strumpf, professeure agrégée au département d’économie et au département d’épidémiologie, de biostatistique et de santé au travail de l’Université McGill à Montréal, estime que la fin de la pandémie ressemblera davantage à un long processus qu’à un arrêt définitif. “Nous allons devoir vivre avec potentiellement moins de personnes dans les magasins et les espaces de vente au détail”, a-t-elle déclaré. “Nous allons continuer à porter des masques. Nous allons continuer à travailler à domicile et peut-être un peu au bureau. Il s’agira donc plutôt d’un ajustement progressif.” Erin Strumpf, experte en économie de la santé à l’Université McGill de Montréal, croit que la fin de la pandémie ressemble davantage à une affaire de longue haleine qu’à un arrêt brutal. (CBC) L’immunité collective, dit Mme Strumpf, a souvent été comparée à une ligne d’arrivée : Une fois qu’on l’a franchie, la course est terminée. En réalité, a-t-elle ajouté, la prochaine étape de la lutte contre le COVID-19 ressemble davantage à une bascule : Le virus se manifestera à différents moments et en différents endroits, et nous devrons réagir en conséquence pour le faire reculer. Mais dans l’ensemble, la situation ne sera pas aussi grave qu’elle ne l’a été au cours des 14 derniers mois. Selon M. Deonandan, de l’Université d’Ottawa, nous pouvons obtenir les mêmes avantages de l’immunité collective en maintenant un certain degré de mesures de santé publique parallèlement à des niveaux de vaccination croissants. “Si nous sommes prêts à mettre en place des outils d’atténuation pendant une longue période, nous pouvons obtenir une immunité collective efficace”, a déclaré M. Deonandan. “Ce n’est tout simplement pas ce à quoi les gens pensent quand ils pensent à l’immunité de groupe. Ils pensent à une mêlée générale.”

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