L’ICE déclare que les étudiants étrangers doivent quitter les États-Unis si les cours sont dispensés en ligne

Les étudiants étrangers seront obligés de quitter les États-Unis ou de changer d’établissement si leur école propose des cours entièrement en ligne cet automne, selon les nouvelles directives publiées lundi par les autorités fédérales de l’immigration.

Ces directives, émises par les services de l’immigration et des douanes des États-Unis, constituent une pression supplémentaire pour que les universités rouvrent leurs portes, même dans un contexte d’inquiétude croissante concernant la récente propagation du COVID-19 parmi les jeunes adultes. Les collèges ont reçu ces directives le jour même où certaines institutions, dont l’Université de Harvard, ont annoncé que tous les cours seraient dispensés à distance.

Le président Donald Trump a insisté pour que les écoles et les collèges reviennent à l’enseignement en personne dès que possible. Peu après la publication de l’orientation, Trump a répété sur Twitter que les écoles doivent rouvrir cet automne, ajoutant que les démocrates veulent garder les écoles fermées “pour des raisons politiques, pas pour des raisons de santé.”

“Ils pensent que cela les aidera en novembre. Faux, le peuple l’a compris !” Trump a écrit.

Selon les nouvelles règles, les étudiants internationaux doivent suivre au moins une partie de leurs cours en personne. De nouveaux visas ne seront pas délivrés aux étudiants des écoles ou des programmes qui sont entièrement en ligne. Et même dans les établissements offrant un mélange de cours en personne et en ligne cet automne, les étudiants internationaux ne pourront pas suivre tous leurs cours en ligne.

Cela crée un dilemme urgent pour les milliers d’étudiants internationaux qui se sont retrouvés bloqués aux États-Unis au printemps dernier après que le coronavirus a forcé leurs écoles à se déplacer en ligne. Ceux qui fréquentent des écoles qui restent en ligne doivent “quitter le pays ou prendre d’autres mesures, telles que le transfert vers une école offrant un enseignement en personne”, selon les directives.

Le Conseil américain de l’éducation, qui représente les présidents d’université, a déclaré que les directives sont “horribles” et qu’elles entraîneront une certaine confusion alors que les écoles cherchent des moyens de rouvrir leurs portes en toute sécurité.

Il est particulièrement préoccupant de constater qu’une disposition stipule que les étudiants ne seront pas exemptés des règles, même si une épidémie oblige leurs écoles à être en ligne pendant le trimestre d’automne. Il n’est pas clair ce qui se passerait si un étudiant se retrouvait dans ce scénario mais devait faire face à des restrictions de voyage de son pays d’origine, a déclaré Terry Hartle, le premier vice-président du conseil.

“Cela va causer une énorme confusion et une grande incertitude”, a déclaré Hartle. “L’ICE incite clairement les institutions à rouvrir, que les circonstances de la pandémie le justifient ou non.”

Le groupe d’éducation internationale NAFSA a critiqué les règles et a déclaré que les écoles devraient être autorisées à prendre les décisions qui conviennent à leurs propres campus. Elle a déclaré que les directives “sont préjudiciables aux étudiants internationaux et mettent en danger leur santé et leur bien-être ainsi que ceux de l’ensemble de la communauté de l’enseignement supérieur”.

Près de 400 000 étrangers ont reçu un visa d’étudiant au cours de la période de 12 mois qui s’est terminée le 30 septembre, soit une baisse de plus de 40 % par rapport à quatre ans auparavant. Les administrations scolaires accusent en partie le retard dans le traitement des visas.

Les collèges américains s’attendaient déjà à une forte baisse des inscriptions internationales cet automne, mais la perte de tous les étudiants étrangers pourrait être désastreuse pour certains. Beaucoup d’entre eux dépendent des revenus des étudiants internationaux, qui paient généralement des frais de scolarité plus élevés. L’année dernière, les universités américaines ont attiré près de 1,1 million d’étudiants étrangers.

Les détracteurs de Trump ont rapidement attaqué les nouvelles directives. Le sénateur Bernie Sanders, l’indépendant du Vermont, a déclaré que la “cruauté de cette Maison Blanche ne connaît aucune limite.”

“Les étudiants étrangers sont menacés d’un choix : risquer votre vie en allant en classe en personne ou être expulsé”, a déclaré Sanders dans un tweet. “Nous devons nous opposer au sectarisme de Trump. Nous devons assurer la sécurité de tous nos étudiants.”

Des dizaines d’universités ont déclaré qu’elles prévoyaient d’offrir au moins quelques cours en personne cet automne, mais certains disent que c’est trop risqué. La semaine dernière, l’Université de Californie du Sud a fait marche arrière sur son projet de faire venir les étudiants sur le campus, affirmant que les cours seront principalement ou exclusivement dispensés en ligne. Lundi, Harvard a déclaré qu’elle inviterait les étudiants de première année à vivre sur le campus, mais que les cours resteraient en ligne.

Les autorités d’immigration ont suspendu certaines exigences pour les étudiants internationaux au début de la pandémie, mais les collèges attendaient des directives sur ce qui se passerait cet automne. L’ICE a informé les écoles de ces changements lundi et a déclaré qu’une règle officielle serait bientôt publiée.

Cette annonce est la dernière mesure prise par l’administration Trump contre l’immigration légale en cas de pandémie. Le mois dernier, les autorités ont étendu l’interdiction de délivrer de nouvelles cartes vertes à de nombreuses personnes se trouvant en dehors des États-Unis et ont étendu le gel à de nombreux titulaires de permis de travail temporaires, notamment dans des entreprises de haute technologie, des multinationales et des employeurs saisonniers.

L’administration cherche depuis longtemps à réduire considérablement l’immigration légale, mais cet objectif était difficile à atteindre avant le coronavirus.

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