L’odyssée d’une lentille de phare historique se poursuit

Une lentille de Fresnel de premier ordre similaire à celle du phare du cap Hatteras, phare de Point Reyes, Californie. Photo : U.S. Lighthouse Society

Coastal Review Online présente les recherches, les résultats et les commentaires de l’auteur Kevin Duffus..

Fabriquée en France, admirée par des millions de personnes lors d’une exposition universelle à New York, volée dans son phare, enterrée pendant la guerre de Sécession, récupérée, rendue et réparée à Paris, volée à nouveau et exposée à nouveau : La lentille de Fresnel du phare le plus historique, le plus fréquenté et pourtant le plus méprisé d’Amérique a une histoire sans pareille.

Le vendredi soir 18 avril 1862, à 2 ½ miles au sud de la frontière de la Virginie, dans le village de Townsville, dans le comté de Granville, un sifflet à vapeur strident annonce l’arrivée d’un train transportant une prise de guerre clandestine et très convoitée.

Townsville, représentée sur une carte de 1925. Hibernia était situé entre le “S” et le “H” du mot “Township”. Le chemin de fer de la vallée de la Roanoke, qui se poursuivait à l’origine jusqu’à Clarksville, en Virginie, a été reconstruit après la guerre civile et se terminait à Townsville. Source : Archives de Caroline du Nord.

À l’intérieur d’un wagon couvert délabré se trouvait un appareil que les autorités de l’Union menaçaient de reprendre “à tous les risques”, y compris la destruction de la ville de la rivière Pamlico qui l’abritait.

L’objet était une lentille de Fresnel de premier ordre pesant 6 000 livres, composée de plus de 1 000 prismes en verre crown et de lentilles convexes. Les différents panneaux de verre faiblement teinté en vert avaient été démontés et emballés dans 44 caisses en pin doublées de coton, à côté de 64 pièces de précision en bronze.

Une fois toutes les pièces assemblées par un machiniste qualifié à l’aide de centaines de délicates vis de bijoutier, le merveilleux instrument optique en forme de tonneau mesurait 12 pieds de haut. La nuit, il grossissait et projetait la lumière d’une lampe à huile à 18 miles ou plus vers le large, projetant un faisceau rassurant aux navires de passage une fois toutes les 10 secondes. À midi, la lentille ressemblait à un immense diamant étincelant au soleil, les prismes réfractant les longueurs d’onde de la lumière qui éclaboussait la lanterne du phare d’une palette d’artistes composée de bleu indigo, de vert jade, de jaune canari et de rouge cramoisi.

Estimation des coûts pour le retrait de la lentille de Fresnel du phare du Cap Hatteras, datée du 24 juin 1861. Collection de l’auteur

De nombreux auteurs ont décrit la lentille de Fresnel, mais aucun, peut-être, n’a été plus crédible que les propos suivants d’Alan Stevenson, l’ingénieur de phare écossais qui a perfectionné la conception française originale d’Augustin Fresnel :

“Rien ne peut être plus beau qu’un appareil entier pour une lumière du premier ordre. Je ne connais pas d’œuvre d’art plus belle ou plus digne de l’audace, de l’ardeur, de l’intelligence et du zèle de l’artiste.”

L’appareil décrit par Stevenson venait d’arriver sur la voie ferrée de Townsville. Peu de gens auraient pu imaginer ce qu’il était, ou son importance, ou où il avait été, ou où le destin le mènerait.

Dix mois plus tôt, pour éviter qu’il n’aide l’ennemi, le Confederate Lighthouse Bureau de Richmond avait ordonné le démontage et l’enlèvement de l’appareil d’éclairage du phare du cap Hatteras qui, dix ans plus tôt, avait été considéré par l’industrie maritime et la marine américaine comme la plus importante aide à la navigation des États-Unis.

Pendant neuf mois, la lentille de Fresnel volée a été secrètement cachée dans l’entrepôt de John Myers and Sons sur le front de mer de Washington, en Caroline du Nord. Lorsque des informateurs confédérés ont annoncé à la ville en mars 1862 que le général Ambrose Burnside avait envoyé quatre navires et des troupes de New Bern vers Washington pour récupérer la lentille, celle-ci a été chargée à la hâte sur un bateau à vapeur à faible tirant d’eau et transportée sur la Tar River jusqu’à Tarboro.

Lettre d’un officier de l’Union en provenance de Washington signalant que leur expédition pour reprendre la lentille du phare du cap Hatteras avait échoué et qu’elle avait été transportée en amont de la rivière Tar dans un petit bateau à vapeur. Source : Documents officiels des marines de l’Union et des confédérés dans la guerre de la rébellion.

À l’arrivée des Yankees à Washington, les autorités de la ville les informèrent que ce qu’ils cherchaient avait disparu en amont de la rivière la nuit précédente. Désormais en route vers une destination secrète à l’intérieur de l’État, la récupération de l’appareil de phare était devenue considérablement plus difficile. Burnside a fait part de cette nouvelle décevante dans une lettre au secrétaire à la Guerre Edwin Stanton :

“Le feu appartenant au phare d’Hatteras, qui se trouvait à Washington depuis un certain temps, a été transporté en amont de la rivière Tar dans un bateau à vapeur très léger, appartenant à l’un des citoyens, qui était un grand propriétaire de la région. On l’a avisé qu’il devait retourner le phare ou sa propriété serait saisie ou détruite.”

Le “grand propriétaire” et propriétaire du bateau à vapeur était John Myers. À Tarboro, Myers a écrit sa propre lettre au secrétaire confédéré au Trésor. Aux Archives nationales, j’ai conservé et transcrit la lettre originale de Myers :

La lettre de John Myers au secrétaire confédéré au Trésor C. G. Memminger. Source : Record Group 365 Archives nationales

“Nous avons pris la responsabilité de retirer (les caisses de lentilles) de Washington à cet endroit. Nous vous suggérons d’envoyer un messager spécial pour en prendre soin car elles ne sont pas en sécurité ici. Les Fédéraux ont débarqué à Washington hier, en ont pris possession et ont déclaré que si les équipements du phare n’étaient pas rendus, la propriété de “Myers” serait tenue pour responsable. La propriété ne sera pas ne sera pas retourné.” Pour plus de précision, Myers a souligné “ne sera pas.”

Les Yankees n’ont pas incendié Washington – du moins pas à l’époque – mais le bateau à vapeur de Myers a finalement été capturé et coulé près de Tarboro.

Le jeu du chat et de la souris est devenu une source d’embarras au plus haut niveau du gouvernement fédéral, y compris pour le président Lincoln et le secrétaire d’État William Seward. Ils étaient déterminés à rétablir le phare du cap Hatteras, non seulement pour des raisons humanitaires, mais surtout comme une proclamation symbolique prouvant que l’Union, comme le phare, prévaudrait.

L’obsédé du pouvoir qu’était Seward, dont on dit qu’il se voyait plutôt comme un premier ministre, s’est un jour vanté de pouvoir “faire sonner une petite cloche et provoquer l’arrestation d’un citoyen”. Le cabinet d’avocats de Seward dans le sud de Manhattan a ouvert une enquête sur le gardien du phare du Cap Hatteras, qui a participé au vol de la lentille. Heureusement pour le résident de Trent Woods (aujourd’hui Frisco) et ancien gardien de phare, la petite cloche de Seward n’a jamais sonné pour Benjamin Fulcher, qui s’était déjà enfui avec sa famille dans le comté de Hyde.

La presse du Nord a également exprimé son mépris pour le comportement inhumain du bureau des phares de Richmond, dans les États du Sud, dont la seule fonction semblait être de désactiver les phares et de cacher les lentilles de Fresnel. Cette opinion a été publiée par “Frank Leslie’s Illustrated News” en novembre 1861 :

“Peu après le bombardement de Fort Sumter, le gouvernement confédéré, avec cette indifférence meurtrière à l’égard de la vie humaine qui le distingue depuis le premier, a éteint tous les feux qu’il pouvait atteindre, et entre autres le phare érigé au cap Hatteras.”

Mais l’appareil du Cap Hatteras, aussi important soit-il pour les navigateurs, n’était pas qu’une lentille ordinaire – il était déjà un artefact historique d’importance nationale. En 1852, elle était l’une des deux premières lentilles de “premier ordre” achetées par le gouvernement américain à la société Henry-Lepaute de Paris.

Les tailles relatives des lentilles de Fresnel du premier au quatrième ordre. Graphique : Kevin Duffus

Les lentilles de premier ordre étaient les plus chères, les plus grandes et les plus brillantes, conçues pour les phares de côte qui devaient être vus à la plus grande distance possible par les marins. En 1915, il y avait 57 lentilles de Fresnel de premier ordre dans les phares américains sur un total de 766 lentilles, le plus grand nombre étant celles de quatrième ordre servant aux feux de port et de rivière comme la tour d’Ocracoke ou le phare à vis de la rivière Roanoke.

Mais avant d’être expédiée sur les Outer Banks, la lentille de Cape Hatteras a d’abord été affectée à la tâche temporaire de guider les visiteurs dans la nef sud du Crystal Palace de New York, sur la 40e rue Est, à l’occasion de l’exposition universelle de 1853, connue sous le nom d’Exposition de l’industrie de toutes les nations.

Vue à vol d’oiseau du Crystal Palace de New York et de ses environs. John Bachmann, 1853. Avec l’aimable autorisation du Museum of the City of New York.

Là-bas, la lentille a été vue par plus d’un million de visiteurs, dont Sam Clemens d’Hannibal, dans le Missouri, alors âgé de 17 ans, qui sera plus tard connu sous le pseudonyme de Mark Twain. Mon arrière-arrière-grand-père Edward I. Horsman, âgé de 10 ans, l’a également vue.

Intérieur du Palais de Cristal de New York, lithographie de 1853 réalisée par l’imprimerie de Louis Nagel et Adam Weingärtner, commandée par P.T. Barnum. Source : Bibliothèque du Congrès

Jusqu’à il y a 11 ans, l’histoire semblait avoir oublié le fait – ou ne le considérait pas comme remarquable – que la lentille avait été la pièce maîtresse de l’exposition du tout nouveau U.S. Lighthouse Board en 1853, jusqu’à ce que je redécouvre l’événement pour la première fois et trouve la lentille dans une lithographie commandée par P.T. Barnum afin de promouvoir l’exposition.

Mark Twain, Edward I. Horsman, P.T. Barnum, George. G. Meade. Graphique : Kevin Duffus

Les premiers pas de la lentille dans la célébrité ne se limitent pas au célèbre showman et à l’humoriste américain. Le premier homme à superviser l’assemblage de l’appareil était un capitaine de 38 ans des ingénieurs topographes américains qui, 10 ans plus tard, jour pour jour, était assis à cheval pour superviser la victoire de l’armée du Potomac sur l’armée de Lee à Gettysburg : le général George. G. Meade.

C’est la lentille qui a été ignominieusement empilée dans des caisses à l’intérieur d’un wagon couvert nouvellement arrivé à Townsville le week-end de Pâques 1862.

Le Dr David T. Tayloe, et la lettre qu’il a écrite au chef du Bureau des phares confédérés Thomas Martin, le 20 avril 1862. Graphique : Kevin Duffus

L’homme qui s’est porté volontaire pour mettre la lentille en lieu sûr au nom du Confederate Lighthouse Bureau était un médecin de 36 ans du comté de Beaufort, le Dr David T. Tayloe. Tayloe, fils d’un ancien gardien de phare du district de Pamlico, avait déjà évacué sa famille de Washington vers Hibernia, une propriété appartenant à l’oncle de sa femme, John Hargrove.

Aujourd’hui parc d’État sur le lac Kerr, Hibernia se trouvait à environ 5 km au nord-est de la gare, et c’est là que la lentille du cap Hatteras a été déplacée vers un “entrepôt” secret, comme l’a décrit Tayloe dans une lettre. Pendant 140 ans, Townsville et Hibernia ont été considérés comme le dernier emplacement connu de la lentille, dont la disparition a été qualifiée de “l’un des grands mystères non résolus de l’histoire des phares américains” par le rédacteur en chef du magazine Lighthouse Digest.

En 1999, j’ai commencé à rechercher la lentille de Fresnel manquante, considérée par certains comme le “Saint Graal” des phares américains. Où Tayloe et Hargrove auraient-ils caché la lentille ? Ils l’ont sûrement gardée à proximité, car ils étaient responsables de sa sécurité.

Mon exploration sous les tréteaux de chemin de fer, les granges à tabac et les maisons abandonnées s’est avérée infructueuse. Cependant, un grand et profond trou dans le sol qui servait autrefois de glacière pour le domaine semblait être une cachette intrigante et probable. Mais Hibernia s’est avéré ne pas être aussi éloigné et invulnérable des déprédations de la guerre que prévu.

Le trou dans le sol à Hibernia qui servait autrefois de glacière pour la famille Hargrove et peut-être de cachette pour la lentille du phare du cap Hatteras. Photo : Kevin Duffus

Mes recherches ont révélé qu’au début du mois de mai 1865, 28 000 soldats de l’armée de Sherman, lors de leur marche victorieuse de Raleigh à Washington, D.C., ont traversé Townsville et Hibernia dans une colonne de 25 miles de long.

Où que Tayloe et Hargrove aient caché la lentille, les soldats de Sherman ne l’ont pas trouvée, même si pas un seul poulet du comté de Granville n’a survécu à la tornade de fourrage de l’armée.

Laissé derrière dans les nuages de poussière, selon ma meilleure estimation, et enterré sous des piles de sciure et des blocs de glace fondante, se trouvait le “Saint Graal” des phares – la lentille du Cap Hatteras.

Il est difficile d’imaginer que l’objet imposant et scintillant qui a impressionné plus d’un million de spectateurs au Crystal Palace de New York ait été enterré dans une ferme éloignée à 320 km du phare du cap Hatteras, mais des mesures bien plus désespérées ont été prises pendant la période la plus sombre de la nation.

Cinq mois plus tard, en septembre, au plus fort de la saison de la récolte du tabac, les 44 caisses en pin et les 64 pièces de précision en bronze ont été trouvées par une patrouille de l’Union, soigneusement empilées sur le quai de la gare de Henderson, à 30 km au sud de Townsville.

Personne ne sait comment la lentille du Cap Hatteras est arrivée là ni qui l’a livrée. Mais si je devais deviner, Tayloe et Hargrove étaient impliqués, et les caisses de pin dégageaient probablement une odeur âcre, ayant été cachées sous des piles de feuilles d’or pour le voyage en chariot de 30 km vers le sud de Townsville jusqu’aux marchés du tabac d’Henderson.

Dépôt de phares américains au dépôt de Staten Island. Photo : Avec l’aimable autorisation du National Lighthouse Museum

Mais où est allée la lentille historique à partir de là ? Après de nombreux voyages aux Archives nationales, j’ai suivi la piste jusqu’au dépôt du Lighthouse Service à Staten Island, puis à Paris en 1867 où la lentille a été réparée et recentrée, avant de revenir à Staten Island un an plus tard pour être stockée en attendant la construction d’un nouveau phare le long de l’une des trois côtes de la nation.

Lettre de l’amiral Shubrick, président de l’U.S. Lighthouse Board, à l’inspecteur du 3e district de Staten Island, datée du 25 septembre 1868, l’informant de l’arrivée attendue de la lentille du Cap Hatteras en provenance de Paris. Graphique : Kevin Duffus

Trouver ce phare, et la destination finale de la lentille, s’est avéré être le travail de recherche le plus minutieux que j’ai effectué. Il y avait au moins une douzaine de possibilités, mais lorsque j’ai finalement trouvé le document qui avait échappé à un nombre incalculable de mes collègues chercheurs aux archives, je n’ai pas été entièrement surpris. La lentille du phare du cap Hatteras de 1853 a été renvoyée sur les Outer Banks, non pas sur la tour originale construite en 1803, mais sur le nouveau phare achevé en 1870.

Pendant les 66 années qui ont suivi, la lentille de Fresnel Henry-Lepaute a fonctionné admirablement, même si elle a subi la foudre et un tremblement de terre. En 1933, la lentille a été photographiée pour le magazine National Geographic en train d’être polie par le gardien principal Unaka Jennette, arrière-petit-fils de Benjamin Fulcher, le gardien qui a aidé à enlever la même lentille pour les Confédérés en 1861.

Le gardien principal Unaka Benjamin Jennette polissant un panneau central de la lentille de Fresnel du phare du cap Hatteras de 1853 en 1933. Photo : National Geographic-Clifton Adams

Au fil des ans, l’océan s’est rapproché de plus en plus de la base du phare et au lever du soleil, le mercredi 13 mai 1936, la lumière s’est éteinte et la lentille usée par le voyage a clignoté pour la dernière fois. Le phare du cap Hatteras a été abandonné par le gouvernement fédéral pendant les 14 années suivantes.

Pendant tout ce temps, la tour du cap Hatteras s’éteignait, sa lentille Henry-Lepaute restait au sommet, mais sans l’attention quotidienne et les soins attentifs de ses gardiens et sans les portes sécurisées. Les engrenages en bronze et en laiton du mécanisme d’horlogerie qui faisait tourner la lumière étaient ternis par la négligence. Des bancs de sable recouvraient les sols des paliers, autrefois brillants, en marbre noir et blanc. Les fenêtres étaient fissurées ou manquantes. L’eau de pluie et les embruns salés s’infiltraient dans la tour. La peinture s’écaille sur les murs. Le guano tachait les rampes des galeries et la rouille avait commencé son processus de destruction. Pire encore, les prismes et les lentilles convexes des appareils d’éclairage de premier ordre – la fierté de Paris et de l’ancien service des phares américain – commençaient à disparaître.

En 1944, deux des panneaux d’éclairs centraux avaient été arrachés de leur cadre en bronze, et peu après, d’autres ont disparu. Des années plus tard, il a été suggéré que les visiteurs du phare avaient été encouragés par des gardes-côtes anonymes à prendre des morceaux de la lentille, puisque le gouvernement ne s’attendait pas à ce que le phare survive aux vagues qui s’attaquaient à ses fondations. Il n’est pas prouvé que les chasseurs de souvenirs aient agi avec l’autorisation du gouvernement, mais il est certain qu’une fois que la rumeur s’est répandue que les prismes de la lentille étaient à prendre, les prises ont commencé pour de bon.

Intérieur de la lentille du phare du cap Hatteras, vers le début des années 1940, avant que la plupart de la lentille et de la lampe en laiton ne soient prises par les collectionneurs de souvenirs du NPS. Photo : National Park Service

En 1950, l’érosion avait temporairement diminué et les garde-côtes voulaient rétablir le feu, mais la grande lentille était alors détruite. Même s’il ne savait probablement pas grand-chose de son passé incomparable et mouvementé, un responsable du Service des parcs nationaux a qualifié de “honte” ce qui était arrivé à la lentille.

Les 24 panneaux de l’éclair dioptrique central manquaient et les deux tiers des 1 008 prismes de verre couronne avaient été emportés. La belle lampe à vapeur d’huile incandescente en laiton avait disparu. Ironiquement, ce que les autorités de l’Union ont accusé les Confédérés de faire, s’est produit 89 ans plus tard. Ce qui restait de la lentille historique fut enlevé et remplacé par une balise électrique fabriquée par Corning Glass Works.

Les garde-côtes enlèvent les restes de la lentille du phare du cap Hatteras de 1853 (à gauche) ; la balise électrique duplex installée en 1950 (à droite). Photos : National Park Service

À partir de là, les restes de la lentille de Fresnel historique ont été transportés par navette dans divers entrepôts du National Park Service, y compris à la station de sauvetage de Little Kinnakeet, où deux des panneaux remplis de prisme de 170 livres ont été volés mais finalement et honteusement jetés dans un fossé au nord d’Avon.

Peu après que j’ai résolu le mystère de la lumière perdue en 2002 et identifié avec certitude les restes de la lentille stockée dans l’entrepôt du gouvernement à Roanoke Island comme étant la lentille Henry-Lepaute originale du phare du cap Hatteras de 1853, le National Park Service a accepté de prêter les pièces restantes au Graveyard of the Atlantic Museum du village d’Hatteras afin que l’artefact puisse être conservé, exposé au public et interprété.

Restauration de la lentille en 2005 avec l’aide généreuse des bénévoles de l’Outer Banks Lighthouse Society. Photos : Kevin Duffus

La première phase du projet a été achevée en 2005 et la lentille a été exposée comme elle l’avait été 152 ans plus tôt au Crystal Palace de New York, bien qu’elle ne soit pas aussi complète ou impressionnante. Un an plus tard, le 27 octobre 2006, la lentille et son piédestal en fonte de 1870 restauré ont été réunis au musée. Le coût total de la restauration et de l’exposition pour le musée a dépassé les 100 000 dollars.

L’emplacement du mécanisme d’horlogerie original Henry-Lepaute et de son piédestal exposés au Crystal Palace en 1853 – le plus ancien dispositif encore existant en Amérique – est resté inconnu jusqu’à ce que je le localise en 2015 dans la salle de montre du phare de Pigeon Point, sur la côte californienne de San Mateo.

Le piédestal Henry-Lepaute du phare du cap Hatteras de 1853 au phare de Pigeon Point, en Californie. Graphique : Kevin Duffus, photo gracieuseté de Julie Barrow

La longue et tumultueuse odyssée de la plus ancienne lentille de phare de premier ordre d’Amérique semblait avoir atteint sa fin. Cet artefact historique – incontestablement un trésor national et un symbole emblématique des traditions historiques de l’île d’Hatteras en matière de gardiennage de phare et de sauvetage – ne sera plus jamais ce qu’il était. Pourtant, un nouveau chapitre de l’histoire avait commencé, avec l’espoir de ce qui devait être une longue et stable période de reconnaissance, de respect et d’admiration, vue par 85 000 personnes chaque année au musée.

Au cours de l’année écoulée, il a été question que le National Park Service, dans le cadre d’une phase ultérieure de son grand projet de réparation et de restauration de la tour vieillissante du phare du cap Hatteras, récupère la lentille de Fresnel fragile et incomplète du Graveyard of the Atlantic Museum et la replace au sommet du phare. On ne sait pas si une décision finale a été prise.

La lentille de Fresnel de premier ordre du phare du cap Hatteras de 1853 et le socle de 1870 au musée Graveyard of the Atlantic. Photo : Kevin Duffus

Au Graveyard of the Atlantic Museum, cependant, la plus ancienne lentille de Fresnel de premier ordre encore existante dans le pays est plus sûre et plus accessible au public, en particulier pour ceux qui sont physiquement incapables de monter les 256 marches du bâtiment de 20 étages pour apercevoir une partie de la lentille à travers l’étroite fente du plancher de la salle des lanternes.

Au lieu de cela, telle qu’elle se trouve aujourd’hui et, espérons-le, pour toujours au Musée du Cimetière de l’Atlantique, la lentille sert de lumière bien plus puissante, de phare éducatif, de symbole américain unique de notre histoire maritime.

Sur ce point, nous pouvons imaginer que Benjamin Fulcher, John Myers, le Dr David T. Tayloe, le général Ambrose Burnside, Phineas T. Barnum, le général George Meade, Mark Twain, Unaka Jennette, Alan Stevenson, Abraham Lincoln et Augustin Michel Henry-Lepaute seraient tous d’accord.

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