Nos villes 2021 : L’histoire de l’Égypte – Dossiers spéciaux – Folk

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Dans tout le pays, des cas de pillage du patrimoine urbain sont signalés à un rythme alarmant. Les crises d’aujourd’hui atteignent leur paroxysme lorsque des projets de développement urbain, des lacunes dans les lois de protection du patrimoine, l’aboutissement d’années de lois sur le logement qui n’ont pas réussi à créer des incitations à la conservation, entre autres facteurs, conspirent pour détruire ce qui reste de nos villes telles que nous les connaissons. Et ce faisant, ce ne sont pas seulement les villes qui sont déchirées, mais nous-mêmes

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Tout chez Mohamed Gohar respire l’exactitude. Il essuie méticuleusement la moindre poussière sur sa chaise avant de se percher sur son bord ; sa veste bleu marine de style tangzhuang est soigneusement boutonnée jusqu’en haut, ses coudes sont rentrés dans ses côtés, le mouvement de ses mains est mesuré et ses yeux profonds sont pleins de sérieux.

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C’est la fin de l’après-midi d’une journée claire de l’hiver alexandrin, et il me demande : “Sais-tu pourquoi nous prenons toujours des photos de la ville d’en haut ? Des vues aériennes ou des photos où nous annulons l’environnement en pointant l’objectif vers le haut ? C’est un mécanisme de défense – parce qu’au niveau des yeux, tout ce qui nous entoure est parsemé de failles.”

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Gohar est architecte, artiste, chercheur et fondateur de ” Description of Alexandria “, un projet qui vise à documenter le patrimoine architectural de la ville et les souvenirs qu’ils incarnent.

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Dans un article passionnant adressé au Guardian en 2019, Gohar écrit : “En tant qu’architecte, j’ai été profondément touché par la perte rapide de bâtiments, ainsi que par leurs valeurs architecturales et historiques. La peur constante que l’essence de la ville disparaisse et que je perde toutes les traces de mon propre passé ici, ainsi que le passé d’autres personnes qui ont vécu dans cette ville au cours des siècles m’a donné l’envie de commencer à documenter ce qui est encore debout avant que les gens ou le temps ne le démolissent.”

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Près de deux ans après la publication de l’article, et alors que nous nous sommes rencontrés ce mois-ci, le rythme de la destruction est passé à la vitesse supérieure. Le processus déjà existant d’érosion du patrimoine architectural urbain a été accéléré par des plans de développement urbain zélés qui semblent vouloir faire table rase du passé. Dans le même temps, les villes sont envahies par des gratte-ciel désordonnés et en 2019, une neuvième amnistie pour les constructions illégales a été accordée, indiquant que ces aberrations resteront.

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Selon Galila El-Kadi, architecte et ancienne directrice de recherche à l’Institut de recherche pour le développement (IRD) à Paris, “les plans déployés aujourd’hui reflètent une préoccupation de pouvoir se déplacer dans la ville sans rencontrer de barrages routiers. Ils sont à l’image de ce que le baron Haussmann a fait à Paris après la révolution de 1848. Les préoccupations militaires et sécuritaires ont alors conduit à la création de grandes autoroutes au détriment de la ville médiévale. Même les angles des routes ne sont pas à angle droit. Et il [Haussmann] n’a pas nié que c’était une planification militaire.”

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Elle ajoute que les architectes qui mettent en œuvre les nouveaux plans de développement urbain en Égypte aujourd’hui sont de l’école des “modernistes” – une école d’architecture qui a émergé dans les années 1920. “Ils voulaient supprimer l’ancien et le remplacer par le nouveau ; l’idée étant que chaque époque doit avoir sa propre architecture. Un mouvement d’architectes conservationnistes s’est également développé et finalement, en 1972, l’UNESCO a reconnu ces derniers.”

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Mais il semblerait que la réflexion internationale en matière de patrimoine, d’architecture et de développement urbain – reflétée dans l’Objectif de développement durable 11 de l’ONU : Développement et communautés durables, dont l’Égypte est signataire – ait peu d’impact sur de nombreux plans de villes en Égypte aujourd’hui.

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Pour donner une idée de ce qui s’est passé au cours des derniers mois, prenons les exemples suivants. Après l’anéantissement du Triangle Maspero – aujourd’hui site de construction d’un gratte-ciel – de nombreux quartiers d’Héliopolis ont été dévastés par la construction d’un réseau de ponts et d’autoroutes.

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Des actions déterminées sur la Cité islamique sont en jeu, notamment la destruction de certaines parties du cimetière mamelouk.

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À Alexandrie, la Faculté des Beaux-Arts est en train d’être expulsée de deux palais qu’elle a habités pendant des dizaines d’années pour être déplacée vers un campus à la périphérie de la ville, vidant le centre-ville d’un autre lieu de culture et d’art, tandis que l’Atellier Alexandrie, situé à quelques quartiers de là, lutte pour résister à une expulsion imminente.

La Faculté des Beaux-Arts d’Alexandrie : que se passe-t-il quand elle n’est plus un centre d’apprentissage de l’art et de la culture ? Photo courtoisie de la page FaceBook de la Faculté des Beaux-Arts d’Alexandrie

Atelier Alexandrie : lutte pour la survie .photo Amira El Noshokati

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Plus au nord, à Edfina, la faculté de médecine vétérinaire est en train d’être expulsée des palais royaux (où la célèbre Rita Hayworth a séjourné en 1946 en tant qu’invitée de la princesse Fawzia avec son mari de l’époque, Aly Khan) magnifiquement placés au bord de l’eau et les rumeurs vont bon train quant à ce qu’il adviendra de cette propriété.

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Et dans la ville de Mansoura, dans le delta, les militants et les citoyens sont en colère contre les plans visant à supprimer plusieurs points de repère architecturaux et des jardins historiques, notamment le bâtiment qui abrite actuellement le Palais de la culture de Mansoura, pour faire place à un nouveau pont.

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Dans le même temps, certaines crises semblent avoir été évitées, comme la démolition du palais de Barsoum Pacha à Abasia, l’érection du Cairo Eye, et la construction d’un pont sur la basilique-cathédrale.

Palais Barsoum Pacha à Abassiya. livre Maisons et palais cairns du XIXe siècle par Nihal Tamraz

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Mais si tous ces plans sont désormais suspendus, la responsabilité de la mise en œuvre de ces plans n’est toujours pas établie, et il n’est toujours pas certain qu’ils ne seront pas réactivés sous une forme ou une autre.

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Et bien sûr, différentes dynamiques sont en jeu : certains des exemples ci-dessus sont directement liés à la nouvelle planification du développement urbain, d’autres sont liés au démantèlement d’un système qui permettait aux entités gouvernementales – comme le ministère de l’Éducation – de réaffecter les bâtiments patrimoniaux à leurs besoins, et d’autres encore sont liés à la propriété privée et aux changements dans les lois qui réglementent les loyers.

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Mais en fin de compte, ces instantanés illustrent un processus global qui avance à une vitesse folle et qui ne permet pas aux parties prenantes d’avoir leur mot à dire sur la manière dont leurs communautés et leurs quartiers vont devenir réalité.

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Suivre le rythme semble presque impossible et, pour reprendre les mots d’un collègue chevronné qui s’efforce de couvrir tous les aspects des défis auxquels le patrimoine est aujourd’hui confronté, “j’ai l’impression de m’occuper de la rubrique nécrologique, pas de la conservation du patrimoine”.

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Cet état de fait est critique si l’on considère que l’Égypte a déjà subi des pertes importantes en matière de patrimoine urbain. Pour donner une perspective, Mohamed El-Shahed dans “Le Caire depuis 1900 : An Architectural Guide” considère que “la majeure partie des bâtiments modernes du Caire qui méritent d’être protégés ont déjà disparu.” Et la situation dans les gouvernorats – qui, pour la plupart, échappent à l’attention du grand public – n’est pas meilleure.

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Croissance démographique ; lacunes en matière d’éducation

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La croissance urbaine est incessante, créant des pressions sur le logement et modifiant la démographie des villes depuis des années. Par exemple, le Caire est passé de 2,5 millions d’habitants en 1947 à plus de 12 millions en 2009. L’ONU estime que 55 % d’une population vivra dans des zones urbaines, ce qui signifie que plus de 65 millions de personnes vivent aujourd’hui dans des centres urbains en Égypte. Pour faire face à cette croissance, M. El-Shahed souligne que “la majorité de la population a construit sans les services d’architectes qualifiés.”

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Et selon David Simms, “En 1950, la quasi-totalité du Caire pouvait être considérée comme formelle. En 2009, selon une estimation prudente, 63 % des habitants de la ville vivaient dans des zones développées de manière informelle. Les architectes sont totalement absents de ces zones”.

Survivre au temps : le patrimoine architectural distinct de Garden City. Crédit photo Amira El Noshokaty

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Si la tradition de l’auto-construction en est en partie la raison, il est important de réaliser que même dans l’enseignement spécialisé, l’héritage des architectes égyptiens – et de l’architecture – est absent. Gohar convient que les œuvres de l’architecture égyptienne contemporaine ne sont même pas enseignées dans les écoles d’architecture. “Je n’ai jamais appris ces choses à l’université. Il est certain que notre système éducatif a un impact négatif sur notre connaissance et donc notre appréciation du patrimoine et de notre histoire.”

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Gestion de la “crise du logement”.

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Au cœur des politiques visant à fournir des logements aux Égyptiens se trouve une forme de contrôle des loyers qui remonte aux années 1920. Si certains affirment que les lois sur le contrôle des loyers ont empêché les propriétaires de démolir les bâtiments plus tôt et que le démantèlement actuel du contrôle des loyers contribue à l’accélération de la perte du patrimoine urbain, il existe également des preuves accablantes qu’il a contribué à décourager la préservation des bâtiments.

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Selon le remarquable ouvrage de Yahia Shawkat intitulé “Egypt’s Housing Crises : The Shaping of Urban Space”, au moment où la loi sur le logement de 1977 a été ratifiée, une détérioration à grande échelle était déjà en cours.

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La loi “ignorait le fait que les immeubles anciens, dont la plupart étaient soumis au contrôle des loyers, se détérioraient à un rythme alarmant. En 1975, on estimait que 700 000 logements – soit environ 10 % du parc existant – étaient sur le point de s’effondrer. Une autre estimation contemporaine suggérait qu’il y avait environ 12 000 effondrements par an dans tout le pays.”

Alexandrie aujourd’hui : un riche patrimoine architectural en péril.&#13 ;
Crédit photo Fatemah Farag

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Il poursuit en soulignant que la cause principale était le manque d’entretien. “Ils [the owners] espéraient généralement que le bâtiment finirait par s’effondrer, car c’était l’un des moyens légaux les moins coûteux de mettre fin au contrat à loyer contrôlé.”

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Près de 20 ans plus tard, la loi 4/1996 est entrée en vigueur et a aboli le contrôle des loyers des nouveaux logements et des anciens logements libérés. Shawkat écrit qu’en 2013, un tiers des 390 effondrements d’immeubles étaient des bâtiments anciens nécessitant des réparations, tandis que 15 % étaient “des bâtiments structurellement sains qui avaient subi une action interne ou externe qui violait leur intégrité structurelle.”

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À Minya, il y a quelques semaines, une courte promenade dans la vieille ville a permis de constater que de merveilleuses structures anciennes étaient encore debout. Mais beaucoup d’entre elles sont vides de leurs habitants et présentent des signes révélateurs d’une destruction imminente, tels que des fenêtres et des portes qui ont été vidées ; les histoires dans la rue d’entrepreneurs qui achètent et se préparent au bon moment pour rentabiliser leur investissement en construisant une tour sur la plus grande partie possible du terrain sont monnaie courante dans tout le pays chaque jour.

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Aujourd’hui, les loyers anciens ne représentent qu’un faible pourcentage de l’ensemble des logements et l’expulsion des personnes morales s’ajoute désormais au mélange avec la décision du tribunal administratif en 2019.

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Vestiges d’une autre époque : Des bottes à Alexandrie. Crédit photo Fatemah Farag

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Mesures de protection ; portes dérobées

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El-Kadi décrit la période allant du milieu des années 90 à 2011 comme l'”âge d’or” de la protection du patrimoine urbain. “Le tremblement de terre de 1992 a eu un effet d’éveil en ce sens qu’il a fait comprendre que nous pouvons perdre des lieux qui sont des points de repère et que nous aimons, et qu’il est nécessaire de protéger notre patrimoine urbain, qui est déjà fragile en raison de la pollution et du fait que des personnes l’habitent. C’est à ce moment-là que l’Organisation nationale pour l’harmonie urbaine (NOUH) a vu le jour, que la rue Muiz est devenue une zone piétonne et que le projet Darb El-Ahmar a vu le jour et a connu un succès retentissant.”

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Avant cela, dans les années 1980, une législation a commencé à être mise en place pour protéger le patrimoine urbain – l’article 1 de la loi 117/1983, qui stipule que “les artefacts […] qui sont indicatifs de différentes périodes historiques, de la préhistoire à il y a cent ans” peuvent être considérés comme faisant partie du patrimoine.

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Certains affirment qu’il existe une divergence dans la procédure, rendant plus difficile l’inscription d’un bâtiment sur la liste du patrimoine que l’obtention d’un ordre de démolition.

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Mais aussi, l’attitude commune est que les propriétaires craignent que leurs bâtiments soient inscrits sur la liste du patrimoine ou des antiquités. Selon M. El-Shahed, ces lois ont souvent été “traduites comme une date limite pour les propriétaires pour endommager ou démolir leurs bâtiments puisque le statut de patrimoine tel qu’il est actuellement prescrit dans la loi égyptienne ne se traduit pas par des avantages financiers pour les propriétaires.”

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En fin de compte, le manque de capacité à promulguer la loi et la domination des forces du marché influencent le récit. “Depuis 2011, le rythme des démolitions s’est intensifié, alors que la valeur des terrains s’apprécie, que la corruption municipale n’est pas contrôlée et que le marché immobilier spéculatif se développe”, conclut-il.

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Où est la victoire ?

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Le développement et la renaissance sont des processus normaux. Par exemple, de nombreuses structures emblématiques du Caire, comme l’Immobilia Building (1940), ont remplacé le palais néo-islamique de l’hôtel Saint-Maurice (1879).

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Dans une interview précédente, l’architecte d’Alexandrie May El-Tabakh avait souligné que “nous devons faire la différence entre le processus de définition de ce qu’est un bâtiment patrimonial et la manière dont il sera protégé et documenté, et l’échec de la planification urbaine. Si quelque chose s’effondre, le travestissement devient ce qui vient à sa place. Des bâtiments construits trop haut sans tenir compte de l’infrastructure existante, de l’espacement approprié et d’autres exigences de zonage ; sans ces éléments, nous nous retrouvons avec un désordre.”

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Ainsi, l’accent mis sur la planification urbaine pour aller de l’avant et la documentation de ce qui existe encore semblent être les principaux points d’action.

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Dans l’intervalle, certains considèrent la visite du Premier ministre la semaine dernière au Caire islamique, au cours de laquelle il a déclaré que les bâtiments patrimoniaux de la région sont un “trésor du patrimoine civilisationnel que nous devons tous protéger”, comme un signal positif pour l’avenir.

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El-Kadi est optimiste : “C’est un combat, et un combat de longue haleine. Mais chaque pas en avant est une victoire.”

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