Promouvoir le haut débit en milieu rural par des allégements fiscaux

HELENA – Les législateurs du Montana examinent à nouveau une mesure à laquelle ils avaient opposé leur veto et qui visait à stimuler le développement de la large bande en offrant aux sociétés de télécommunications des allégements fiscaux pour la construction de lignes Internet.

La mesure, proposée par le sénateur Jason Ellsworth, R-Hamilton, au cours de la législature de cette année en tant qu'”aide à la construction”, a été rejetée. Projet de loi 51 du Sénatvise à combler ce que les législateurs et les lobbyistes témoignant devant la commission sénatoriale des impôts mardi ont appelé une lacune évidente dans l’infrastructure du Montana du 21e siècle : les endroits où les résidents n’ont toujours pas accès à une large bande fiable.

Les participants à l’audition de mardi n’étaient cependant pas d’accord sur la question de savoir si la mesure serait un pas en avant dans les efforts de l’État pour encourager la connectivité universelle qui peut soutenir le travail à distance, l’école et les rendez-vous médicaux.

Tel qu’il est présenté, le projet de loi exonère les nouveaux câbles Internet en fibre optique et coaxiaux de toutes les taxes foncières pendant cinq ans après l’installation, et de certaines taxes foncières pendant les cinq années suivantes. Pour en bénéficier, les entreprises doivent prouver qu’elles réinvestissent les économies réalisées dans l’installation de nouvelles lignes Internet.

Ellsworth a déclaré que l’allègement fiscal permettrait aux entreprises de télécommunications de déployer plus facilement les connexions Internet du “dernier kilomètre” dans les zones rurales souvent mal desservies. Ce point a été repris par les lobbyistes représentant l’Association des télécommunications du Montana, la Chambre de commerce du Montana, l’Association des contribuables du Montana et Charter Communications.

“Nous pensons qu’il s’agit d’une approche raisonnable pour encourager ce type d’investissement”, a déclaré Bridger Mahlum, lobbyiste de la Chambre de commerce du Montana.

Les opposants, y compris les démocrates et les lobbyistes représentant la Montana League of Cities and Towns et la Montana Infrastructure Coalition, ont soutenu le contraire. Ils ont fait remarquer que la mesure transférerait une partie du fardeau de l’impôt foncier sur les propriétaires et les entreprises non télécoms, et ont déclaré qu’il n’était pas clair que les incitations orienteraient les entreprises vers des projets dans les zones rurales où la population clairsemée rend difficile la rentabilité de la vente de services Internet.

“Ce projet de loi n’exige pas que les entreprises construisent dans les zones rurales, ou que les économies d’impôts soient investies dans les zones rurales plutôt que dans les villes”, a témoigné Rose Bender, analyste du Montana Budget and Policy Center, une organisation de gauche.

Les critiques ont également souligné que les entreprises de télécommunications sont déjà éligibles pour des centaines de millions de dollars par an en subventions pour le haut débit de la part du gouvernement fédéral. La Commission fédérale des communications, par exemple, a accordé près de 126 millions de dollars le mois dernier à six entreprises qui avaient soumis des propositions pour apporter l’Internet à haut débit dans certaines régions du Montana. mais MTN News a rapporté que 73 millions de dollars ont été attribués à une offre de SpaceX, la société d’Elon Musk. pour fournir un accès à Internet par satellite au lieu de lignes terrestres en fibre optique.

La proposition d’Ellsworth, en comparaison, réduirait finalement la perception de l’impôt foncier de l’État d’environ 183 000 dollars par an, selon une analyse fiscale préparée par le bureau du budget du gouverneur. Ce chiffre n’inclut pas la baisse des impôts perçus par les villes, les comtés et les écoles.

Un projet de loi similaire, également parrainé par Ellsworth, a été adopté par les deux chambres de l’Assemblée législative contrôlée par les républicains en 2019, mais a fait l’objet d’un veto de la part du gouverneur de l’époque, Steve Bullock, un démocrate. Dans son message de vetoM. Bullock a déclaré qu’il pensait que l’essentiel de l’allégement fiscal prévu par le projet de loi “irait aux grandes sociétés multi-états qui déploient la fibre optique et le câble coaxial dans les villes”.

Kurt Alme, directeur du budget du gouverneur Greg Gianforte, a déclaré aux membres du comité mardi que le nouveau gouverneur, un républicain, soutient la mesure et l’a incluse dans la proposition de budget que Gianforte a dévoilée le 7 janvier.

Les démocrates et certains républicains de la commission fiscale du Sénat ont posé des questions précises sur le projet de loi d’Ellsworth, faisant écho aux préoccupations des opposants concernant l’importance de la mesure par rapport aux dépenses fédérales en matière de large bande et la question de savoir si les incitations fiscales de l’État inciteraient les entreprises à construire de nouvelles infrastructures Internet qui ne seraient pas construites autrement.

Dans une conversation séparée avec les journalistes mardi, le membre de la commission, le sénateur Jill Cohenour, D-East Helena, a critiqué le projet de loi, en disant qu’il va “essentiellement payer les entreprises et les grandes entreprises à faire ce qu’elles font déjà”.

Cohenour, leader de la minorité démocrate du Sénat, et Rep. Kim Abbott, leader de la minorité démocrate de la Chambre, ont déclaré mardi que les démocrates ont d’autres projets de loi sur l’accès à la large bande en cours d’élaboration.

Lors de l’audition de mardi, Ellsworth a reconnu que sa proposition n’est pas une solution miracle pour les lacunes du Montana en matière de haut débit rural, mais il a maintenu qu’il s’agit d’un pas en avant raisonnable.

“Oui, il y aura un certain déploiement, que ce projet de loi soit adopté ou non”, a-t-il déclaré. “Mais cela change la donne dans une certaine mesure”.

Cette histoire est publiée par Montana Free Press dans le cadre du projet Long Streets, qui explore l’économie du Montana avec des reportages approfondis. Ce travail est soutenu en partie par une subvention de la Greater Montana Foundation, qui encourage la communication sur les questions, les tendances et les valeurs importantes pour les Montanais. Discutez du travail du MTFP sur le projet Long Streets avec le reporter principal Eric Dietrich sur edietrich@montanafreepress.org.

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