Rapport spécial : Les prisons libèrent des milliers de personnes dans le cadre de COVID-19, la réforme prend racine

WASHINGTON (Reuters) – La population des grandes prisons américaines et des prisons d’Etat a chuté de 170 000 personnes au printemps dernier en raison de la pandémie de coronavirus, selon une enquête menée par Reuters auprès des établissements du pays. Au total, les localités et les États ont détenu 11 % de détenus en moins.

Un piéton passe devant le King County Correctional Facility dans le centre-ville de Seattle, Washington, États-Unis, le 17 septembre 2020. Photo prise le 17 septembre 2020. REUTERS/Lindsey Wasson

Cette libération massive sans précédent est un effort massif pour contenir la maladie. Mais elle donne également aux États-Unis l’occasion d’expérimenter une grande idée : mettre fin à la pratique caractéristique du pays qu’est l’incarcération de masse.

L’Amérique enferme beaucoup plus de personnes – 2,1 millions – que toute autre nation. Dans les prisons, qui accueillent principalement des personnes en attente de jugement, des milliers de personnes sont mortes derrière les barreaux sans avoir été condamnées pour les charges qui pesaient sur elles, selon une enquête de Reuters.

Avec des dizaines de milliers de personnes soudainement libérées ou détournées de la prison, certains gouvernements voient en COVID-19 une chance de changer les politiques qui ont conduit de nombreux détenus à être enfermés en premier lieu.

En février, alors que le COVID-19 déferlait sur une maison de retraite à Kirkland, dans l’État de Washington, lors de la première grande épidémie aux États-Unis, les autorités ont évalué le risque pour les 1 945 détenus de la King County Correctional Facility à Seattle et du Maleng Regional Justice Center à Kent.

En mars, le shérif a cessé d’emprisonner des personnes pour la plupart des délits non violents. Les défenseurs publics ont cherché à libérer leurs clients de prison sans verser de caution. Le shérif a suspendu un programme de placement à l’extérieur, libérant les détenus qui travaillaient à l’extérieur de la prison pendant la journée mais passaient la nuit dans l’établissement. Les affaires civiles et pénales ont été gelées.

Fin mai, la population des deux prisons était tombée à environ 1 300 personnes, soit une baisse d’un tiers. L’exécutif du comté de King, Dow Constantine, dit qu’il veut qu’il en soit ainsi.

“Chaque mois qui passe où nous sommes en mesure de maintenir la population à 1 300 au lieu de 1 900 montre que c’est durable, que c’est possible”, a-t-il déclaré à Reuters.

En juillet, M. Constantine a annoncé son intention de fermer le King County Correctional Facility, un bâtiment de 12 étages situé dans le centre-ville de Seattle et vieux de 34 ans. La réduction de la population de 600 détenus pendant la pandémie permettrait d’économiser 4 millions de dollars si elle était maintenue pendant un an, a-t-il déclaré.

Les détracteurs des libérations massives craignent que la libération des détenus n’entraîne une recrudescence de la criminalité. “Cela va nous faire reculer. Cela va entraîner une augmentation des crimes”, a déclaré le shérif Margaret Mims du comté de Fresno, en Californie, dans une vidéo publiée sur Facebook.

Certaines communautés, bien sûr, ont commencé à remplir à nouveau leurs prisons et à revenir aux anciennes politiques. Pourtant, d’autres comtés envisagent de maintenir les réformes temporaires en place.

Le comté de King, dans l’état de Washington, étudie la possibilité de rendre permanentes certaines restrictions de détention inspirées du COVID-19, telles que l’utilisation d’amendes pour des charges mineures et non violentes ou l’incarcération des personnes uniquement après leur condamnation.

Dans le Wisconsin, le nombre de détenus dans la prison du comté de Dane est passé de 710 à 452 entre la mi-février et la mi-mai. Cette tendance devra être évaluée après la pandémie “dans une nouvelle normalité”, a déclaré Dave Mahoney, le shérif du comté. “Le public dit : regardez, votre population est en baisse, tirons les leçons de ce qui a été forcé.”

Mahoney, qui est également président de l’Association nationale des shérifs, a déclaré que son comté envisageait de libérer davantage de personnes sans caution, d’organiser davantage de téléconférences pour accélérer les audiences et de demander aux juges de tenir des audiences le week-end “pour réduire le nombre de personnes qui arrivent le jeudi et qui restent en cellule jusqu’au mardi ou au mercredi”.

A New York, les libérations de mars de COVID-19 vont probablement accélérer les efforts pour trouver des alternatives à la prison pour ceux qui purgent leur peine au centre correctionnel de Rikers Island pour des délits mineurs tels que le petit vol, la possession de drogue, l’intrusion et la conduite désordonnée, a déclaré Elizabeth Glazer, la directrice du bureau du maire pour la justice pénale. Ces détenus sont souvent pris dans une boucle entre les refuges, la prison et les salles d’urgence.

À Los Angeles, les superviseurs du comté ont soumis au vote du 3 novembre une initiative visant à rediriger 10 % des revenus non affectés générés par le comté vers des programmes soutenant les “alternatives à l’incarcération”, notamment les services de santé mentale et d’emploi. La mesure, qui interdirait l’utilisation de cet argent pour les prisons ou les services de police, se heurte à l’opposition du shérif Alex Villanueva. Dans un tweet, M. Villanueva a déclaré que les rues du comté pourraient ressembler “à une scène de Mad Max”. Le shérif est “contre le financement de la sécurité publique”, a déclaré son département.

À l’échelle nationale, le système de caution est une cible importante. En vidant les prisons, de nombreuses localités se sont concentrées sur les détenus qui n’avaient pas les moyens de payer la caution, c’est-à-dire l’argent déposé auprès d’un tribunal par une personne accusée pour garantir sa libération temporaire avant le procès. Les prisons américaines détiennent plus de 480 000 personnes en attente de jugement, légalement présumées innocentes, soit environ deux tiers de la population carcérale.

L’un des facteurs qui les maintient en prison est le système de cautionnement commercial. Les défendeurs qui ne peuvent pas payer leur caution se tournent vers des agents de cautionnement qui déposent l’argent pour leur libération et s’assurent qu’ils se présentent au tribunal. En échange, ils perçoivent des frais correspondant à environ 10 % du montant de la caution. La caution commerciale n’est légale que dans un seul autre pays : les Philippines.

L’American Bar Association a condamné la caution commerciale comme étant discriminatoire. La National Association of Counties et l’International Association of Chiefs of Police ont demandé des alternatives. Ses détracteurs affirment qu’elle touche de manière disproportionnée les Noirs américains, qu’elle pénalise la pauvreté et qu’elle fait partie d’un système judiciaire biaisé contre les pauvres. Une alternative est la caution dite d’engagement personnel – la promesse sous serment du suspect de revenir au tribunal.

Les défenseurs des droits de l’homme ont longtemps fait pression pour une réforme de la caution, mais COVID a transformé les discours sur le changement en une réalité rapide.

Le Conseil judiciaire de Californie a publié une politique de ” zéro caution ” à l’échelle de l’État au début de la pandémie, éliminant effectivement les exigences de caution pour les personnes arrêtées accusées de délits mineurs ou de crimes de bas niveau. Cette politique a contribué à une diminution de plus de 20 000 détenus dans les prisons de l’État avant que le conseil ne l’annule en juin, déclarant qu’il “pourrait réintroduire ces mesures si les conditions sanitaires s’aggravaient ou changeaient”.

La libération sous caution et d’autres changements ont entraîné une forte baisse de la population carcérale dans presque tous les coins des États-Unis, dans les communautés riches et pauvres, dans celles qui comptent un grand nombre de minorités raciales et celles qui en comptent peu, dans les comtés qui ont soutenu Donald Trump pour la présidence en 2016 et ceux qui ont soutenu Hillary Clinton.

Entre février et mai, le nombre de détenus dans 471 des plus grandes prisons du pays a diminué de plus de 100 000, a constaté Reuters. Dans le même temps, la population carcérale des États a diminué d’au moins 68 180 personnes. Le décompte de Reuters n’inclut pas le système pénitentiaire fédéral, qui détient moins de prisonniers que les prisons et les prisons d’État ; des données comparables n’étaient pas disponibles.

Au total, les prisons d’État et les grandes prisons étudiées par Reuters accueillaient plus de 1,5 million de détenus par jour en février. En mai, ce nombre était tombé à moins de 1,4 million, ce qui est de loin le point le plus bas depuis au moins une décennie.

CRAINTES DU COVID

Les libérations étaient destinées à ralentir la propagation du coronavirus dans les prisons. Les spécialistes de la santé publique considèrent que les prisons sont particulièrement vulnérables, car elles regroupent souvent des centaines ou des milliers de personnes dans des espaces confinés, avec des soins médicaux limités. Les gens ont tendance à entrer et sortir de prison relativement rapidement, ce qui facilite la propagation des maladies entre la prison et la communauté.

Cela fait des prisons des “réservoirs potentiels de maladies”, a déclaré Brendan Saloner, professeur à l’école de santé publique Bloomberg de l’université Johns Hopkins. Et les détenus sont “des cibles faciles qui attendent la maladie”.

Jusqu’à la mi-juin, 443 des plus grandes prisons du pays ont déclaré qu’un total de 79 détenus étaient morts du COVID-19, la maladie causée par le virus. 41 autres membres du personnel sont morts. Les prisons ont déclaré avoir documenté un total d’environ 11 000 cas du virus, bien que les tests limités dans certains établissements signifient que le chiffre est probablement sous-estimé.

En comparaison, au moins 53 730 détenus ont été testés positifs au virus dans les systèmes pénitentiaires d’État, qui détiennent des condamnés purgeant des peines importantes et ont été moins en mesure de libérer des personnes pour réduire la surpopulation. Les données recueillies par Reuters montrent que 551 sont morts.

Au centre de détention du comté de Clayton, en Géorgie, les détenus se sont plaints au printemps dernier d’être entassés dans des conditions insalubres, de manquer de masques et d’être entassés dans des cellules conçues pour deux personnes mais en contenant trois, selon une action collective intentée par le Southern Center for Human Rights et l’American Civil Liberties Union. L’action en justice accuse le shérif Victor Hill de ne pas avoir protégé les détenus contre une épidémie qui a infecté plus de 60 personnes dans cet établissement de 1 900 détenus à la fin du mois de mai, la plus grande épidémie parmi les 10 plus grandes prisons de Géorgie. Un mois plus tard, plus de 100 personnes avaient été testées positives.

Le 17 mars, alors que l’épidémie se répandait dans tout le pays, Hill a adopté une approche différente de celle de nombreux autres shérifs, refusant de laisser sortir les détenus à moins qu’ils ne paient une caution. “Nous ne libérons personne de la prison à moins qu’il ne paie sa caution”, a-t-il envoyé par courriel au conseil des commissaires du comté.

Les conditions à l’intérieur de la prison sont devenues sinistres, selon les détenus. Randolph Mitchell, 72 ans, condamné pour coups et blessures, a déclaré avoir payé deux paquets de soupe à un détenu en échange d’un masque fabriqué à partir de sous-vêtements et d’un t-shirt déchiré. Il s’est senti malade le 15 mai et a demandé à voir un médecin. Lorsque l’unité médicale l’a appelé le 23 mai, il était essoufflé et souffrait de maux de tête. Il n’a jamais vu de médecin ni subi de test COVID-19, selon les témoignages sous serment produits dans le cadre du litige.

Alors qu’il a survécu, au moins un détenu est mort en juin à cause du COVID-19, selon un rapport de l’entrepreneur médical de la prison, CorrectHealth LLC.

Le bureau du shérif du comté de Clayton a déclaré que le détenu, âgé de 70 ans, avait contracté le virus avant son incarcération et que son décès n’était pas dû aux conditions de détention ou aux soins de CorrectHealth. Il a déclaré que la prison avait pris des mesures “substantielles” pour prévenir et traiter le COVID-19. En réponse au litige, Hill a déclaré que la prison avait testé et mis en quarantaine les détenus pour traiter le COVID-19 et mis à disposition des “fournitures d’hygiène et du savon” ainsi que des masques tout en limitant les déplacements dans la prison.

Certaines prisons ont connu des épidémies majeures malgré les mesures prises pour réduire la surpopulation. Dans certains cas, comme l’a constaté Reuters en examinant les sorties des détenus, ces sorties ont pu exposer la communauté à un risque d’infection.

À Decatur, en Géorgie, la prison du comté de DeKalb a signalé le 27 avril que 13 détenus avaient été infectés par le coronavirus. Le 4 mai, ce chiffre était tombé à sept. Le 11 mai, la prison s’est déclarée exempte du virus.

Les détenus infectés faisaient cependant partie des 4 000 personnes libérées par la prison entre mars et mai. Les détenus ont reçu des masques et des informations sur les services de santé locaux. La détention d’un détenu autorisé à être libéré violerait les droits de l’individu, a déclaré le bureau du shérif.

Pour certains détenus, les libérations sont arrivées trop tard.

De février à mai, la prison du comté de Jefferson, près de Denver, a réduit de moitié sa population carcérale. Jose Montoya, 65 ans, a été arrêté en avril après ne pas s’être présenté au tribunal pour agression et violation d’une ordonnance de protection. Détenu à la prison, il a commencé à présenter des symptômes du COVID et a été transporté dans un hôpital le 25 avril, où il a été testé positif au virus. Trois jours après son hospitalisation, un juge l’a libéré sous caution personnelle. Il est décédé quatre jours plus tard.

Un jour plus tard, la prison a commencé à tester les détenus pour le COVID-19. A la fin du mois de mai, 42 détenus et 13 employés avaient été testés positifs au virus. La prison a déclaré que le fournisseur de soins de santé Wellpath Holdings Inc fournit des soins adéquats aux détenus.

QUESTION DE CRIME

Les critiques affirment que les libérations massives exposent les communautés à des risques de criminalité au cours d’une année où certaines grandes villes américaines ont connu une augmentation de la violence. Le Federal Bureau of Investigation a indiqué en septembre que le nombre de meurtres commis au cours du premier semestre était supérieur de près de 15 % à celui de l’année précédente et que les agressions graves avaient augmenté de 5 %. Le nombre total de crimes violents et de crimes contre la propriété a légèrement diminué.

Il n’y a pas encore de données disponibles pour vérifier si la vague de crimes violents est liée aux libérations de COVID. Les opposants à la libération citent une série de crimes commis par des détenus. À Tampa, en Floride, un homme libéré de sa détention provisoire pour une accusation d’héroïne en mars a été accusé d’un meurtre le jour suivant. Dans le Maryland, un homme qui avait persuadé un juge de le libérer parce qu’il craignait la COVID a été accusé d’avoir poignardé mortellement une personne de 63 ans.

Le procureur du comté d’Orange, en Californie, Todd Spitzer, a déclaré que l’ordre de libération sous caution zéro de l’État a retiré le contrôle aux responsables locaux mieux équipés pour dire qui devrait être emprisonné. Une ordonnance générale “protège les criminels qui ont à maintes reprises fait des victimes parmi les citoyens respectueux de la loi, mais ne protège pas les innocents”, a-t-il déclaré.

Alors que le comté d’Orange a réduit sa population carcérale de plus de 45% pendant la pandémie, Spitzer s’est opposé avec succès à la libération sous caution de certains détenus. Il s’est plaint que la pandémie était “manipulée pour permettre la libération inutile de criminels violents et dangereux”.

Plusieurs criminologues ont noté que le taux de criminalité global dans la plupart des villes reste inférieur à celui d’avant la pandémie. Cela est vrai pour le type de crimes associés aux délinquants de bas niveau libérés pendant l’épidémie, comme la possession de drogue et les petits vols. Ce printemps et cet été, la pandémie a également plongé le pays dans une récession et la mort de George Floyd a déclenché une vague d’agitation. Ces facteurs ont peut-être également fait augmenter les crimes violents.

“C’est un véritable défi à relever car de nombreux changements spectaculaires se produisent en même temps”, a déclaré David Abrams, professeur de droit, d’économie d’entreprise et de politique publique à l’Université de Pennsylvanie.

Une étude de septembre, parrainée par le groupe de réflexion non partisan Council on Criminal Justice, a interrogé 375 prisons et a constaté que les taux de réarrestation n’ont pas augmenté parmi les personnes libérées jusqu’au 20 juillet. “Les taux de réinscription des personnes libérées après le 16 mars sont restés inférieurs aux taux de réinscription pré-pandémique”, conclut l’étude.

Drew McWilliams, 32 ans, fait partie des détenus libérés.

Il restait à McWilliams trois semaines de sa peine pour délit non violent à Rikers Island lorsque la prison l’a libéré le 26 mars. Chez lui, il est resté en quarantaine pendant 14 jours, évitant son père, un survivant du cancer, et ses deux jeunes filles. Il a suivi des cours de l’association à but non lucratif Fortune Society pour devenir conseiller d’orientation pour les personnes sortant de prison.

“J’ai regardé certaines chaînes d’information où l’on disait essentiellement qu’on aurait dû nous laisser mourir du COVID”, a-t-il dit. “Je veux que les gens voient que tous ceux qui ont été libérés ne se sont pas mal débrouillés. Beaucoup d’entre nous ont fait ce qu’il fallait.”

Le procureur de Denver, Beth McCann, pense que les libérations ont permis de débarrasser les prisons de nombreux prévenus à faible risque. Son bureau suit le sort des détenus libérés pour analyser la question de manière plus définitive.

“Le virus a vraiment aidé ceux d’entre nous qui pensent qu’il y a trop de gens en prison, en particulier ceux qui attendent leur procès”, a déclaré Mme McCann.

Reportages de Linda So, Brad Heath, Jason Szep, Ned Parker et Peter Eisler à Washington et New York. Montage de Ronnie Greene

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