Réparer la dépendance mortelle de la Malaisie à la main-d’œuvre étrangère bon marché

En traversant la zone industrielle de Senai, Johor, j’ai vu des foules de Bangladais marcher le long d’une route, probablement en route vers leur usine. Et de l’autre côté de la même route, j’ai vu une file d’Indonésiens sortant d’un “bas pekerja” (bus d’usine) bleu.

Mais un tel spectacle n’est de plus en plus souvent pas limité aux seules zones industrielles. Le centre de Kuala Lumpur semble moins malaisien et plus étranger depuis un certain temps. Et quand j’ai pris le ferry emblématique de Penang l’année dernière, il transportait autant de travailleurs étrangers que de Malaisiens – un spectacle qui contrastait fortement avec mon enfance.

Ces remarques ne se veulent pas le moins du monde xénophobes, mais simplement une observation d’une tendance dangereuse qui freine le développement de la Malaisie et nous maintient enfermés dans le territoire d’une nation à revenu moyen.

Beaucoup diraient que l’immigration a été le fondement du développement économique de certaines grandes nations telles que les États-Unis, le Canada et l’Australie. Oui, ces nations, et bien d’autres encore, ont connu une croissance en partie due à la force de leur main-d’œuvre étrangère, mais surtout, elles constituaient une main-d’œuvre étrangère bien rémunérée, très instruite et qualifiée.

La Malaisie, cependant, emploie des millions de cols bleus peu qualifiés, ce qui entraîne une cavalcade de problèmes. Cela n’a pas échappé à de nombreux économistes malaisiens éminents qui ont critiqué le gouvernement et les employeurs pour avoir laissé cette situation perdurer.

Pour la petite histoire, il y a environ deux millions de travailleurs étrangers avec papiers et quatre millions de travailleurs étrangers sans papiers en Malaisie. Ils représentent près d’un cinquième de notre main-d’œuvre et font partie intégrante des industries locales de fabrication, de construction, de plantation et d’agriculture.

Notre dépendance excessive à l’égard de la main-d’œuvre étrangère a deux effets principaux, dont le principal est le chômage généralisé des diplômés. En raison de la main-d’œuvre étrangère bon marché et relativement abondante dont elles disposent, de nombreuses entreprises ne voient pas la nécessité d’embaucher des Malaisiens qui devraient recevoir des salaires plus élevés.

Plus important encore, cela signifie peut-être que les entreprises malaisiennes ne sont pas incitées à investir dans la fabrication de produits de haute technologie et de grande valeur – ce qui est essentiel pour propulser la Malaisie au rang de nation à revenu élevé.

C’est pourquoi pour 10 000 employés, la Malaisie ne dispose que d’un maigre 34 robots de fabrication industrielle, ce qui est inférieur à la moyenne asiatique. La Chine a le double de ce nombre, tandis que Singapour et la Corée du Sud ont respectivement 488 et 631 robots pour 10 000 employés.

Selon un rapport de la Banque Negara : “Cela a pour conséquence que les multinationales étrangères délocalisent les processus à faible valeur ajoutée en Malaisie, tout en déplaçant les processus à plus forte productivité et à plus forte valeur ajoutée vers les économies voisines telles que Singapour et la RP Chine. En fin de compte, cette image d’auto-renforcement enferme encore plus la Malaisie dans ce lien à faible coût qui nécessiterait des ressources importantes pour être défait”.

Que faire alors ?

La plus grande chose que nous puissions faire est de passer d’une fabrication pilotée par des travailleurs étrangers à une fabrication robotisée. En fait, il n’y a pas de meilleur moment pour le faire que maintenant, car Covid-19 a exposé les pièges d’une dépendance à l’égard d’une main-d’œuvre susceptible de contracter des maladies infectieuses, en grande partie à cause de la manière dont elle est logée, ce qui entraîne une pénurie de main-d’œuvre à l’échelle nationale.

En outre, la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine a vu de nombreuses entreprises étrangères délocaliser d’une Chine de plus en plus chère vers l’Asie du Sud-Est et la Malaisie. C’est notre chance de moderniser notre capacité de robotique industrielle afin d’inciter ces entreprises étrangères à s’installer ici.

Et l’industrie manufacturière est la tête de pont évidente de notre poussée vers la robotique car elle est à la fois le plus gros employeur de travailleurs étrangers et se prête parfaitement à une “invasion” robotique car elle implique souvent un travail répétitif dans des espaces confinés et structurés – des environnements dans lesquels les robots excellent.

En outre, les robots peuvent travailler 24 heures sur 24, produire un travail plus régulier, ne pas se plaindre des conditions de travail et ne jamais prendre de jours de congé.

C’est là que nous devons prendre exemple sur la Chine et le Japon, des pays qui ont repensé leur secteur manufacturier en plaçant les robots et l’automatisation au cœur de leurs préoccupations.

La Chine possède depuis un certain temps déjà le plus grand marché de robots industriels du monde, avec près d’un million de robots en fonctionnement et représentant 30 % du marché mondial. Mais toujours pas satisfait, le gouvernement chinois a lancé deux initiatives de grande envergure : la politique industrielle “Made in China 2025” et le plan de développement de l’industrie robotique.

Dans le cadre de ces initiatives, la publication China Briefing reports : “Le gouvernement soutient les entreprises qui mettent en œuvre l’automatisation par la robotique dans des industries clés, notamment la construction automobile, l’électronique, les appareils électroménagers et la logistique. Le gouvernement a mis en place plusieurs programmes et incitations pour encourager le développement de la recherche et du développement et l’innovation, en offrant par exemple aux fabricants de robots et aux entreprises d’automatisation des subventions, des prêts à faible taux d’intérêt, des allégements fiscaux et des incitations à la location de terrains”.

En outre, le gouvernement chinois a créé plus de 40 parcs industriels robotisés dans tout le pays, qui bénéficient d’incitations et de ses vastes ressources.

Mais si la Chine dispose encore d’une main-d’œuvre humaine gargantuesque pour compléter ses robots, le Japon ne jouit pas de ce luxe. La chute précipitée de son taux de natalité devrait faire disparaître 24 millions de personnes de la population active d’ici 2050.

Mais ayant adopté de tout cœur les robots au lieu de prendre la voie facile pour faire venir des travailleurs étrangers, le Japon est bien placé pour s’adapter aux temps nouveaux. L’adoption précoce des technologies d’automatisation a permis au Japon de tripler la productivité de son industrie manufacturière depuis 1970, loin des secteurs non manufacturiers qui n’ont connu qu’une croissance d’environ 25 % au cours de la même période.

Si l’on compare avec la Malaisie, nos secteurs qui emploient le plus de travailleurs étrangers sont les moins productifs – l’industrie de la construction étant au dernier échelon, suivie par l’agriculture et l’industrie manufacturière.

Le Fonds monétaire international a indiqué qu’à mesure que la densité de robots dans l’industrie manufacturière japonaise augmentait, les gains locaux en matière d’emploi et de salaires augmentaient avec elle. Cela contribue largement à apaiser les craintes de ceux qui redoutent que les robots ne prennent le contrôle des emplois humains et ne transforment nombre d’entre nous en fossiles ambulants.

Et comme la Malaisie dépend tellement de la main-d’œuvre étrangère, nous allons probablement ressentir assez rapidement les avantages économiques d’une transition vers la fabrication robotisée. Les emplois à bas salaire et peu qualifiés peuvent être automatisés, laissant aux Malaisiens les emplois plus qualifiés et de plus grande valeur dans le domaine de la conception, des tests et de la manipulation des robots.

Cette initiative de robotisation de tête de pont peut se concentrer sur les plus grands acteurs industriels du marché malaisien, à savoir les fabricants de produits en caoutchouc et d’électronique.

À cette fin, en plus de refléter les initiatives chinoises et japonaises réussies, le gouvernement devrait permettre aux entreprises de n’employer qu’un certain nombre de travailleurs étrangers, au-delà duquel elles devront payer une pénalité. En outre, les entreprises ayant le ratio robot/employé le plus élevé devraient être récompensées. Cela incitera les entreprises à investir dans la recherche et le développement et à innover pour se sortir de la pénurie de main-d’œuvre.

En cette période de troubles politiques et de stagnation économique, les investissements et les initiatives visant à renforcer nos capacités en matière de robotique industrielle seront les bienvenus et montreront aux investisseurs et aux citoyens que nous sommes sérieux dans notre volonté d’obtenir le statut de nation à revenu élevé.

L’auteur peut être contacté à l’adresse suivante [email protected].

Les opinions exprimées sont celles de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement celles du FMT.

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