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Kevin Ulrich a gagné 2 milliards de dollars avec MGM. Il n’aura fallu qu’une décennie

(Bloomberg) — Les fonds spéculatifs mesurent souvent leurs investissements en minutes, et non en décennies ; mais pour Anchorage Capital Group, sa participation de longue date dans Metro-Goldwyn-Mayer Studios Inc. prouve que la patience peut aussi être rentable. Le gestionnaire de fonds basé à New York s’apprête à gagner environ 2 milliards de dollars sur son investissement dans le producteur de films et de télévision, un investissement qui a commencé il y a près de 11 ans avec MGM au tribunal des faillites. Amazon.com Inc. a accepté d’acheter la société pour 8,45 milliards de dollars mercredi, un prix qui comprend un peu moins de 2 milliards de dollars de dettes.L’accord est à bien des égards une justification pour Kevin Ulrich, l’ancien trader de Goldman Sachs Group Inc. qui a cofondé Anchorage en 2003 et faisait partie d’un groupe d’investisseurs de dettes en difficulté qui ont pris le contrôle de MGM alors qu’elle était en cours de restructuration. Au cours des dernières années, cette participation a semblé être un albatros pour le fonds, un albatros qui s’est accompagné d’un drame important en soi : Ulrich a engagé puis licencié un directeur général très en vue, a résisté aux efforts de l’investisseur activiste Carl Icahn pour prendre le contrôle, et a tenu bon pour obtenir un plus gros salaire après avoir envisagé pendant des années diverses stratégies de sortie. En vendant maintenant, alors que la demande de contenu médiatique de la part des entreprises de divertissement et de technologie est en plein essor, il prouve que sa confiance de longue date dans l’investissement était justifiée : “Il y a eu beaucoup de manœuvres, beaucoup d’ingénierie financière”, a déclaré Steven Azarbad, directeur des investissements chez Maglan Capital à New York, un investisseur de MGM qui a vendu ses actions il y a quatre ans. “Un représentant d’Anchorage n’a pas souhaité faire de commentaire.Lorsque Ulrich a investi pour la première fois dans MGM, il était nouveau à Hollywood. Il a aidé à choisir Gary Barber, un producteur d’origine sud-africaine de films tels que “Ace Ventura : Pet Detective” au poste de directeur général de ce studio historique mais criblé de dettes. Barber a apporté un sens aigu des affaires et des relations dans un monde qu’Ulrich a longtemps admiré de loin. Barber a dirigé le développement de la franchise “Le Hobbit” de MGM, une coproduction avec Warner Bros. qui est devenue un succès mondial. Il a dirigé la sortie du film de James Bond, “Skyfall”, qui a généré plus d’un milliard de dollars au box-office, et a relancé le travail du studio à la télévision. Barber a également négocié un accord pour engager le super producteur de télévision Mark Burnett, ce qui a permis à MGM d’avoir accès à des émissions de télé-réalité à succès comme “Survivor” et “The Apprentice”, mais qui a fini par devenir un problème personnel.En 2012, la société a racheté les actions d’Icahn pour 590 millions de dollars. En 2012, la société a racheté les actions d’Icahn pour 590 millions de dollars. Elle a également déposé des documents en vue d’une éventuelle offre publique d’actions et a envisagé d’autres options, comme une vente.Alors que Barber renforçait le pipeline de films et de programmes télévisés de MGM, Ulrich était de plus en plus attiré par l’attrait d’Hollywood. Il devient un habitué des premières de films à Los Angeles et à New York, et fréquente les fêtes de l’industrie dans les Hamptons et ailleurs. Il prend une part active aux décisions créatives après avoir été nommé président du conseil d’administration de la MGM – ce qui est plutôt inhabituel pour un non-cadre sans expérience hollywoodienne – et s’implique même dans les détails de l’activité, comme le casting.Fossé grandissantMais au cours des années suivantes, un fossé commence à se creuser entre Barber et Ulrich. Lorsqu’il a fallu renouveler le contrat de Barber en 2017, Ulrich a mené une recherche approfondie pour trouver un nouveau PDG. À l’issue de cette recherche, il a finalement choisi de signer un nouveau contrat de cinq ans avec Barber. Pourtant, à peu près au même moment, les deux hommes se sont séparés sur la question de savoir s’il fallait vendre la société, Ulrich souhaitant conserver le studio et Barber affirmant qu’il était temps de trouver un acheteur.La société a mené des négociations de rachat avec Apple Inc. ainsi qu’avec des investisseurs chinois, qui se sont finalement révélées infructueuses.Quelques mois seulement après avoir renouvelé le contrat de Barber, Ulrich l’a licencié. Quelques mois seulement après avoir renouvelé le contrat de Barber, Ulrich le licencie. Ce départ fracassant oblige la société à payer à Barber cinq années de salaire et à racheter ses parts, soit un total de 260 millions de dollars. Au cours des trois années qui ont suivi le départ de Barber, Ulrich ne l’a pas remplacé, mais a mis en place un “bureau du directeur général”, composé de diverses personnes ayant chacune leur vision personnelle de MGM.Barber n’a pas souhaité faire de commentaire par l’intermédiaire de son porte-parole.RebondirAprès la période initiale de succès qui a suivi la restructuration, les gains sont devenus plus difficiles à obtenir, comme ce fut le cas pour l’ensemble des activités d’Anchorage axées sur le crédit. Deux cadres supérieurs ont quitté l’entreprise en janvier 2020, et un autre en novembre. La stratégie phare d’Anchorage, avec environ 8,5 milliards de dollars sous gestion, n’a rapporté que 0,6 % en 2018, 1,5 % en 2019 et 4,4 % en 2020, selon des personnes familières avec l’affaire.En décembre, MGM a engagé des banquiers d’affaires pour une vente potentielle.MGM n’a sorti qu’un seul film en salles en 2020. Son plus grand succès potentiel, le dernier film de Bond, “No Time to Die”, a été repoussé de l’année dernière à ce mois d’octobre en raison de la pandémie.Pourtant, la valeur de la bibliothèque de MGM a augmenté, car tout le monde, des entreprises de médias aux géants de la technologie, a cherché à construire des plates-formes de streaming vidéo qui peuvent rivaliser avec le leader du secteur, Netflix Inc. Les bénéfices ont bondi de 48 % l’an dernier, pour atteindre environ 307 millions de dollars, alors même que les ventes diminuaient.Anchorage détient une participation d’environ 30 % dans MGM, d’une valeur d’environ 2,5 milliards de dollars dans la vente, ont déclaré des personnes ayant connaissance de la question. Anchorage a investi environ 500 millions de dollars dans la société il y a plus de dix ans. En incluant la participation dans MGM, le fonds phare d’Anchorage est en hausse de 18 % cette année, ont ajouté ces personnes. Le fonds a gagné environ 8% en 2021 sans compter le studio.Plus d’histoires comme celle-ci sont disponibles sur bloomberg.comS’abonner maintenant pour rester en tête avec la source d’informations économiques la plus fiable.©2021 Bloomberg L.P.

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