Un programme qui aide les étudiants de Dallas à aller à l’université gratuitement a du mal à les garder sur la bonne voie.

Crystal Garza, 19 ans, n’était pas sûre de ce que serait sa vie après le lycée, et la pandémie a rendu le choix de l’université encore plus difficile.

Garza ne savait pas si elle devait s’inscrire dans un community college ou risquer d’avoir des problèmes financiers dans une université de quatre ans. Mais au cours de sa dernière année d’études, elle a décidé de prendre un engagement qui lui a permis de s’inscrire au Dallas College à l’automne dernier.

Garza a participé à la Dallas County Promise, un partenariat qui aide à couvrir les coûts pour les étudiants de 57 écoles secondaires de la région afin qu’ils puissent fréquenter le community college pendant deux ans. Ce soutien était la meilleure option pour elle, lui permettant d’aller à l’école et de travailler pour aider sa mère, dit-elle.

“J’ai senti que c’était comme l’un des meilleurs choix que j’ai fait. … Je veux que les meilleures choses m’arrivent, qu’elles arrivent à ma famille”, a déclaré Garza, qui prévoit de s’inscrire dans l’une des universités de quatre ans partenaires de la Promesse pour offrir aux étudiants des bourses et d’autres aides.

Mais le programme qui aide les étudiants comme Garza à aller à l’université gratuitement a du mal à les garder inscrits pendant la pandémie.

Le Dallas County Promise a vu 89% des seniors éligibles de cette année signer son engagement à la fin du mois de mars. C’est moins que les 99% de l’année dernière. Et le programme avait vu une baisse de 8% des étudiants qui se sont inscrits au collège à l’automne par rapport à l’automne 2019.

Aller dans un community college – même gratuitement – n’était pas une option pour de nombreux étudiants l’année dernière, a déclaré Katrina James, directrice générale de la Promesse.

Certains étudiants ne pouvaient pas se permettre d’y aller malgré l’aide qui leur était offerte, car ils devaient subvenir à leurs besoins ou à ceux des autres, d’autant plus que de nombreux emplois dans le secteur des services, où les étudiants ont tendance à trouver du travail, ont été touchés. D’autres n’ont pas pu s’adapter à une expérience virtuelle lorsque presque tous les cours ont été transférés en ligne.

“Ils font le choix difficile d’aider à mettre de la nourriture sur la table de leur famille et parfois ces heures de travail sont pendant la journée”, a déclaré James.

The Promise, lancé par Dallas College et l’association à but non lucratif d’éducation Commit en 2018, fournit une bourse du dernier dollar aux étudiants couvrant le coût final après l’application de l’aide financière, indépendamment de leur niveau de revenu ou de leurs notes. (Todd Williams, président-directeur général de Commit, soutient le DMN Education Lab par le biais de la Todd A. Williams Family Foundation).

L’année dernière, la troisième cohorte de The Promise comptait environ 21 000 élèves de terminale s’engageant dans le programme. Au cours de sa première année, le programme a travaillé avec 31 lycées où 9 300 élèves se sont engagés à entrer à l’université à l’automne suivant l’obtention de leur diplôme, à conserver une moyenne de 2,0 ou plus et à remplir des demandes d’aide financière chaque année.

Faire en sorte que les étudiants remplissent les formulaires compliqués d’aide financière fédérale ou d’État a été un défi dès le début. La Free Application for Federal Student Aid, ou FAFSA, est essentielle puisque la Promesse couvre le vide que l’aide financière ne comble pas.

Avant la pandémie, les coachs de réussite de la Promesse pouvaient aider 25 à 50 familles qui se réunissaient dans un lycée en une nuit. Maintenant, ils ne peuvent guider qu’une douzaine de familles à travers Zoom.

Certaines familles d’élèves sont mal à l’aise à l’idée de partager leur situation à travers un écran, en particulier celles dont certains membres sont des immigrants non autorisés, a déclaré James.

“Nous essayons d’être très, très sensibles aux circonstances individuelles des familles”, a déclaré James. “Il est plus facile d’établir des relations pour aider les familles à se sentir plus à l’aise avec cela lorsque vous pouvez être en personne.”

Alfredo Alcoser, 17 ans, a pris l’engagement de la Promesse et a commencé l’école au Dallas College ce printemps. Mais certains de ses amis n’ont pas poursuivi leurs études après avoir obtenu leur diplôme du lycée de North Garland.

En tant qu’étudiant de première génération, l’accompagnateur de réussite de la Promesse a joué un rôle essentiel dans l’obtention de l’aide financière. Mais aujourd’hui, il a du mal avec les cours en ligne car il est facilement distrait à la maison. Il regrette qu’un professeur ne vienne pas à son bureau pour s’assurer qu’il comprend ce qui est enseigné.

“Je m’attendais vraiment à ce que ce soit très différent”, a déclaré Alcoser. “Je m’attendais à ce que ce soit comme aller sur le campus, voir beaucoup d’autres amis et être en classe pour apprendre avec un professeur”.

Le programme de Dallas n’est pas le seul à connaître des difficultés.

Le Center for Community College Student Engagement – basé à l’Université du Texas – a publié en mars une étude sur l’impact de la pandémie sur environ 5 200 étudiants de première année dans 38 écoles aux États-Unis, dont six au Texas.

Selon les conclusions de l’étude, les étudiants avaient du mal à avoir un accès fiable à Internet, à payer leurs études et à suivre les cours en raison du manque de garderies.

En effet, 43 % des étudiantes ayant des enfants à charge ont déclaré que leur situation financière était pire qu’avant la pandémie, contre 34 % des hommes dans la même situation.

Par ailleurs, les étudiants amérindiens, noirs et hispaniques étaient plus susceptibles que les étudiants blancs de déclarer avoir des difficultés à suivre leurs cours en raison du manque de services de garde d’enfants, selon l’étude.

Bien que ces défis ne soient pas nouveaux pour les étudiants des community colleges, ils ont été exacerbés au cours de l’année dernière, car d’autres obstacles uniques sont apparus simultanément devant eux pendant la pandémie, a déclaré Linda García, directrice exécutive du centre. Elle a fait remarquer que le rapport n’inclut pas les étudiants qui n’ont pas commencé ou repris leurs études.

“Les étudiants ne viennent pas chez nous pour échouer”, a déclaré Linda García. “Ils ont besoin de conseils, et c’est ce qu’ils disent. Il est important que nous les ayons écoutés pour les aider à atteindre la ligne d’arrivée.”

Au niveau national, les inscriptions dans les collèges communautaires ont diminué de près de 10 %. par rapport au printemps dernier, ce qui en fait le “secteur le plus touché” de l’enseignement supérieur, selon le National Student Clearinghouse Research Center. Le Texas a connu une baisse de 8 % des inscriptions dans les collèges publics à deux ans, selon le Texas Higher Education Coordinating Board.

” Nous ne connaissons pas l’impact à long terme. … Mais nous pensons que les étudiants, ils vont avoir besoin de plus de soutien que jamais”, a déclaré García. “Ils en avaient besoin avant la pandémie. Maintenant, cela a été amplifié.”

Les éducateurs s’efforcent donc de créer des liens avec les étudiants.

L’Amarillo College, par exemple, a lancé une campagne dans laquelle chaque employé avait une liste de cinq à dix étudiants auxquels il envoyait des SMS, des appels ou des courriels chaque semaine pour vérifier leurs études et leur bien-être général.

Le président Russell Lowery-Hart a déclaré que son école d’Amarillo a vu doubler le nombre d’étudiants qui devaient faire face à des tensions accrues. Lors de la distribution de l’aide d’urgence en janvier, le collège a identifié 101 étudiants qui étaient nouvellement sans abri.

La campagne de l’école visant à maintenir un contact personnel avec les étudiants a permis de réduire le taux d’abandon de 34% pendant la pandémie, a déclaré Lowery-Hart.

Les responsables de la Promesse disent qu’ils s’efforcent d’atteindre les étudiants qui n’ont pas pris l’engagement ou qui ont besoin d’un autre soutien pour rester sur la bonne voie. Mais les prochaines étapes dépendront largement de l’évolution de la pandémie dans les mois à venir, car elle influencera les décisions des étudiants.

“Je ne peux pas nécessairement dire à quoi ressembleront les choses à l’avenir, car nous ne savons pas quel pourcentage d’étudiants seront encore virtuels ou en personne, et cela détermine en grande partie le type d’efforts que nous allons déployer”, a déclaré M. James.

Le DMN Education Lab approfondit la couverture et la conversation sur les questions éducatives urgentes et essentielles pour l’avenir du nord du Texas.

Le DMN Education Lab est une initiative journalistique financée par la communauté, avec le soutien de The Beck Group, Bobby et Lottye Lyle, The Communities Foundation of Texas, The Dallas Foundation, Dallas Regional Chamber, Deedie Rose, The Meadows Foundation, Solutions Journalism Network, Southern Methodist University et Todd A. Williams Family Foundation. Le Dallas Morning News conserve le contrôle éditorial complet du journalisme du laboratoire d’éducation.

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