Une étude révèle que les puits abandonnés coûtent cher aux propriétaires fonciers et aux contribuables.



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Un pumpjack déclassé est montré à une tête de puits sur une installation pétrolière et gazière près de Cremona, en Alberta, samedi 29 octobre 2016. Un nouveau rapport de l’Université de Calgary affirme que les coûts du stock croissant de puits de pétrole et de gaz abandonnés et inactifs en Alberta retombent injustement sur les propriétaires fonciers et les contribuables. LA PRESSE CANADIENNE/Jeff McIntosh

CALGARY – Selon un rapport de l’Université de Calgary, le coût du nombre croissant de puits de pétrole et de gaz abandonnés et inactifs en Alberta retombe injustement sur les propriétaires fonciers et les contribuables.

“Les propriétaires fonciers ont été laissés pour compte”, a déclaré Braeden Larson de l’École de politique publique de l’université. “Les propriétaires fonciers ont eu le dessous de ces fardeaux qui sont apparus avec le nombre de puits qui ont augmenté dans cette crise”.

Larson et Victoria Goodday, co-auteur de l’étude, utilisent des données de l’industrie et du gouvernement ainsi que des recherches antérieures pour mettre en évidence des tendances troublantes dans les champs de pétrole conventionnels de l’Alberta.

Plus de la moitié des puits de l’Alberta ne produisent plus de pétrole et de gaz mais n’ont pas été nettoyés. Cela comprend 97 000 puits qui n’ont pas été correctement fermés et 71 000 autres qui ont été fermés mais non remis en état.

Et le rythme des abandons s’accélère.

Le rapport indique que les puits inactifs ont augmenté de plus de 50 % entre 2015 et 2020. Le régulateur de l’énergie de l’Alberta prévoit qu’il y en aura encore 6 014 en 2021.

Plus de la moitié sont inactifs depuis plus d’une décennie et même les puits relativement nouveaux, une fois fermés, ont moins d’une chance sur cinq d’être réactivés.

De plus en plus de puits sont tout simplement abandonnés. Au cours des six dernières années, le nombre de puits orphelins a quintuplé, selon le rapport.

De nombreuses entreprises ont cessé de payer un loyer aux propriétaires fonciers, indique le document. Presque toujours, c’est le public qui paie la note.

En 2018, le Surface Rights Board, qui tranche les litiges entre les propriétaires fonciers et les entreprises énergétiques, a ordonné des paiements de 6,4 millions de dollars provenant des recettes générales. En 2014, la facture représentait moins d’un dixième de cette somme.

Le nombre de demandes de recouvrement de loyer en 2019 a été 10 fois supérieur à la moyenne de 2004-2014. En 2018, les demandes adressées à la commission étaient deux fois plus nombreuses que les demandes résolues.

“(Il faut) parfois un ou deux ans avant qu’un propriétaire foncier puisse même présenter son cas devant le Conseil des droits de surface”, a déclaré Larson.

Rural Municipalities Alberta affirme que le montant des taxes foncières impayées par les champs de pétrole a triplé depuis 2019 pour atteindre 245 millions de dollars.

L’impact des puits abandonnés ou inactifs sur la valeur des propriétés n’a jamais été calculé, indique le rapport.

Les charges ne sont pas seulement financières.

L’organisme de réglementation de l’énergie de la province a constaté qu’environ 10 % des puits inactifs et 7 % des puits abandonnés fuient. Les agriculteurs et les éleveurs se plaignent du mauvais contrôle des mauvaises herbes qui contaminent leurs cultures et leurs pâturages.

La porte-parole de l’Alberta pour l’énergie, Jennifer Henshaw, a déclaré que le gouvernement conservateur uni a pris “l’action la plus audacieuse depuis des générations” pour résoudre le problème.

Le gouvernement met en place de nouvelles règles cette année pour s’assurer que les entreprises qui reprennent les anciens puits disposent des ressources nécessaires pour les restaurer, a-t-elle ajouté.

“Le nouveau cadre commencera à réduire l’inventaire des puits inactifs et orphelins dans la province, ce qui accélérera la restauration opportune des terres.”

L’Association canadienne des producteurs pétroliers appuie cette mesure, a déclaré son porte-parole Jay Averill.

“Accélérer le déclassement et la remise en état des puits inactifs et des sites associés reste une priorité pour notre industrie.”

La province a augmenté son prêt au groupe financé par l’industrie qui s’occupe des puits orphelins, a dit M. Henshaw.

Elle a affecté 375 millions de dollars de fonds fédéraux à la fermeture de puits, de pipelines et d’autres installations. Et l’organisme de réglementation a mis en place de nouveaux programmes pour encourager les entreprises à travailler ensemble pour fermer des groupes de puits.

Ces programmes sont utiles, selon le rapport. Mais ils ont tendance à favoriser l’industrie en encourageant les dépenses dans les zones où le plus grand nombre de puits peuvent être nettoyés, au lieu de cibler les puits les plus dangereux ou ceux qui sont inactifs depuis le plus longtemps.

“Certains propriétaires fonciers dont le puits est resté inactif pendant une longue période peuvent ne pas être pris en compte”, a déclaré M. Larson. “C’est un effet secondaire”.

M. Larson a recommandé d’approfondir les recherches sur les coûts et de modifier les politiques, notamment en imposant des délais aux entreprises pour nettoyer leurs puits, comme cela se fait dans d’autres juridictions.

“La législation et les législateurs précédents ne pouvaient pas envisager un avenir où le nombre de puits inactifs et orphelins deviendrait une crise aussi écrasante”, a déclaré M. Larson. “C’est maintenant une chance que nous avons de nous concentrer sur les solutions”.

C’est un euphémisme, a déclaré Regan Boychuk de l’Alberta Liabilities Disclosure Project, un groupe indépendant qui étudie la question depuis des années.

“Il y a un an, avant le COVID, l’Alberta rurale était en feu (sur la question). Les propriétaires fonciers menaçaient de faire du sabotage”.

Il souligne que le rapport estime à 338 millions de dollars la responsabilité totale liée aux puits non assainis. Les estimations de l’organisme de réglementation, qui incluent d’autres installations énergétiques telles que les pipelines, situent ce chiffre entre 58 et 260 milliards de dollars.

Le véritable problème, selon M. Boychuk, est que les champs de pétrole conventionnels vieillissants et épuisés de l’Alberta ne sont pas rentables sur le marché de l’énergie actuel.

“Cette industrie ne peut pas rembourser son hypothèque. Si les gens qui l’exploitent n’ont pas les ressources nécessaires pour la nettoyer, ils ne devraient pas l’exploiter.”

Ce reportage de la Presse canadienne a été publié pour la première fois le 20 mai 2021.

– Par Bob Weber à Edmonton. Suivez @row1960 sur Twitter.



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